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Transcript of interview with Barrie Cassidy: ABC Insiders: 18 July 2010: population, infrastructure.

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The Hon. Tony Burke MP

Minister for Agriculture, Fisheries and Forestry

Minister for Sustainable Population

• Transcript: Interview with Barrie Cassidy, ABC Insiders 

Tony Burke posted Sunday, 18 July 2010  

E & O E - PROOF ONLY    Subjects:      Population; Infrastructure.    CASSIDY:     Our guest is about to join us in the studio. The Minister for Sustainable Population, Tony  Burke. As he does so, let's hear from Julia Gillard from yesterday when the question was put to her,  what changed since she took over from Kevin Rudd?     PM:     I believe that important things have changed in the intervening period. I've made it clear to  the Australian people that I support a sustainable Australia, not a big Australia and we will develop,  through our Minister for Sustainable Population, strategy plan for a sustainable Australia.  I've  moved to strengthen border protection with a real plan for the region and for a regional processing  centre.  Of course I moved to resolve the issues around the mining tax to make sure that the nation,  our mining industry and our mining communities could move forward with confidence. I believe  through doing those things I've demonstrated to the Australian people the kind of way in which I will  lead the nation.     CASSIDY:     Tony Burke, welcome to Insiders.     BURKE:         G'day Barrie.    CASSIDY:     That sounds like a rather strange campaign pitch, that because I changed the Rudd  Government you should vote for me?      BURKE:         Well what Julia Gillard's doing now at the beginning of the campaign is making clear her  directions for Australia and there'll be various policy announcements during the course of the  coming weeks that deal with all of that and that put the flesh on the bones of that, but right from  the start it is important to deal with the first principles of what your beliefs are and Julia Gillard  believes in a sustainable Australia.  She believes in better health, better education and she believes  in a strong economy.     CASSIDY:     But there’s quite a long list there and it does imply that you're doing a lot wrong?     BURKE:         Well certainly right from the start Julia made clear that she believed that the  Government had lost its way, needed to get back on track. There's been some major markers, in 

particular the mining tax, the change from big Australia to sustainable Australia, the issues that she's  focussed on from the start to make clear what direction she wants to take things in.  I think that's  appropriate for the Prime Minister.     CASSIDY:     What’s so wrong with a big Australia?  Why do we have to think so small?     BURKE:         I think part of when people started to consider this issue differently was when we  recognised that some of our resources are finite.  I think that happened during the drought when  water availability stopped only being an issue in the bush and started becoming an issue in the cities  as well. And essentially when you want a sustainable Australia you want to make sure in the years to  come issues like making sure that you do have a low pollution economy, making sure that there's  urban planning and planning that allows there to be reasonable amounts of parkland that you don't  have hours of your day robbed through traffic jams.  These are real issues. They're issues that the  public's been talking about for years and realistically it's taken a long time for either side of politics  to catch up.     CASSIDY:     What are you doing to calm down the population to persuade them they shouldn't  operate on the basis it's the uninvited boat people that swell the   population?     BURKE:         Well if you go to Julia Gillard's speech, where there's a whole lot of publicity of it from a  couple of weeks ago, but in that speech she went to the very small proportion of the overall  immigration intake that was represented by refugees and asylum seekers.  I've repeatedly referred  to the point that Lenore referred to earlier on the panel about the fact that when people arrive  without a visa it doesn't add to the overall immigration numbers.  In terms of that part of the  debate, I think the Government has been really clear on calming that down, but that that doesn't  mean, and shouldn't be seen to mean, that people who are concerned about population issues are  only thinking about that part of the migration program.  They are thinking about sustainability.   There are serious issues of congestion.  There has been a practice for years in Australia that we'll  keep packing more people into the same handful of cities and there's a reasonable question -  is that  sustainable for the   long‐term?     CASSIDY:     Yeah, sure but just back on the boat people, are you prepared to say then that the  numbers of the asylum seekers who arrive by boat are negligible compared with the overall  immigration intake and it's a nonsense to suggest it has any impact on population?     BURKE:         If you go to Julia's speech that I referred to a couple of weeks ago she actually gave the  percentage figure which was tiny.  That's been upfront and there in the comments that Julia's made.     CASSIDY:     So now she’ll be saying it’s about a love of space, a freedom and opportunity, so  overcrowding is now the issue?     BURKE:         Well there’s a series of issues in population.  Let's not forget there are some parts of  Australia that are desperately crying out for more people and they have a real concern.  There's 

areas around the Pilbara where currently all the, so much of the workforce is flying in, flying out.   They want to build a real community, a sustainable community.  Now Julia's given her direction as  sustainability being her focus.  That is very different to the direction and the starting principles that  Tony Abbott operates from.     CASSIDY:     Because whether you want a big Australia or not, it's a big country and you'd think the  rest of the world would look back at this and say Australia is worried about overcrowding - that's  ridiculous?     BURKE:         Well there’s a fair bit of desert in the middle of this country and with my agriculture  portfolio …I’ve spent a lot of the last couple of years in those parts of Australia.  There are parts of  Australia where local communities are very keen for growth, and there are good opportunities.  We  also have a practice throughout Australia of building our cities where our most fertile soil is and then  continuing to expand and gradually lose our most fertile soil.  There’s a whole lot of practices where  there's never been any strategic overlay for them, at all and the word sustainability actually gets us  back to the core principle of asking the question.  It's not just about constant economic growth  driven by property prices continuing to soar, it's about making sure that about making sure that we  do have a sustainable Australia.  Now you put that against what Tony Abbott said in his Australia Day  speech on 23 January this year, when he referred to his instincts on the size of Australia and his  instinct went to the phrase “as many people as possible".  Now if you compare Julia Gillard, a  sustainable Australia, Tony Abbott "as many people as possible" you do have starting principles that  are poles apart.     CASSIDY:     As many people as possible provided they're productive, now that's a generous position  to take isn't it?     BURKE:         Well it might be generous but productivity is not the only issue here.  If we continue to  go down a concept where the only issues for sustainability are economic growth and productivity  and pretend to have a decent way of life, to move to a beautiful coast‐side area as some people are  able to do and then just find development constantly changes the nature of that community, those  are real issues.  The air you breathe, the parkland you have, the congestion and the traffic, all of  those issues are real and if you're only looking at productivity rather than sustainability, you'll miss  half the equation.     CASSIDY:     But you’re headed for 35 or 36 million by 2050 whatever you do?     BURKE:         No, I don't agree with that. That's simply a projection if the high rates that have been  there during the mining boom were to continue in an identical fashion over the next 40 years. That  figure is certainly not a Government target in any way and to say we're there no matter what we do,  I don't accept that.     CASSIDY:     You’re not going to do anything about the death rate, or not very much anyway, the  birth rate is pretty much a matter of choice.  That leaves immigration. Now, you're suggesting then  we won't have immigration at current levels for very much longer?    

BURKE:         Well what I’m suggesting is you do have immigration rates go up in the Budget when  you have high demand because of skills shortage, because we're in the middle of a mining boom,  and those figures get reviewed each year.  That's the appropriate way for that to happen but we  then also have to get to the regional issues on this which is a figure, as a total figure for Australia,  only makes sense if you can start to think through what does that mean for different parts of  Australia?  If Australia only had a population of 10 million people, but they all lived here in  Melbourne, we would have a problem and the spread of population whether we keep packing  people into the same handful of cities as we have for generations past, these sorts of questions are  real questions to be able to work our way through.  The total figure might give you the beginning of  a conversation, but it actually doesn't get to the heart of how this affects people's lives.     CASSIDY:     Isn’t it important, though, to get official population projections right? According to  figures in The Australian there were 800,000 more people now than the Government officials  predicted three years ago.  Now that's way out?     BURKE:         That’s right and this is why a projection that you referred to a moment ago was a  projection 40 years into the future. The number...    CASSIDY:     One gets the sense that it might be on the high side, not the lower side?     BURKE:         Well you’re talking about population having grown in the midst of a mining boom where  there's been massive skills shortages.  So there's been a very particular context which, back in the  1970s, you know, 40 years backwards, never could have been predicted now.  But the change that  we need to have in our thinking is to not only be looking at the principles of does this create an  opportunity for business?  Does this create extra upward pressure on property prices?  We need to  ask, what does it mean for sustainability?  What does it mean for the sort of communities we live  in?  They're real issues.  The public's been talking about them for years and only recently has  Government started to catch up.     CASSIDY:     Yeah and what does it mean for governments, because the population, it appears, as if  the population will always grow faster than the action of government to meet that growth?     BURKE:         And this is the practice that we've had to date with infrastructure.  Now we have started  to improve it already under this Government with the establishment of Infrastructure Australia, but  to plan your long‐term infrastructure based on where population pressures are moving is a much  smarter way to do it than to simply do the old National Party grab bag of marginal seats and to roll  out your infrastructure there.  Of the proposals that were recommended by Infrastructure Australia,  I think from memory it was nine, we funded seven of them, so we're starting to move more  strategically in these areas in the last couple of years, but I do believe we've got a long way to go and  that's why my portfolio was established.     CASSIDY:     Ok so you say we can't have a big Australia, tell me how that fits with Julia Gillard's  slogan "Moving forward"?     BURKE:         Well you want to move forward in your way of life.  You know, when Tony Abbott talks 

about an instinct for as many people as possible, that does impact on way of life.  You do want these  issues to be able to be targeted for the different parts of Australia and what the needs are. But I'll  tell you, if you end up in a situation where people are not stuck in traffic for an extra hour and a half  for no reason other than the planning wasn't done, where people do care about the sustainability of  their communities with the use of renewables, they do care about the availability of open space, you  get those issues, that's moving forward.  You know, it might not make everybody happy who's got a  property investment who wants the prices to double simply on the back, simply on the back of  population growth and not on anything else but what it does mean is way of life hasn't previously  been part of the equation.  Sustainability hasn't previously been part of the equation and it needs to  be   so.     CASSIDY:     And I guess we’ll have to live with slogans for the next few weeks, but even your  portfolio, Sustainable Population, that's a concept.  It's a slogan, Sustainable Population.     BURKE:         Well, it’s a job and it's a job I've been given and it does set a very clear marker of the  change in what the Prime Minister expects me to be doing and the expectation there is that  sustainability will be a focus of future population strategies.   That we don't just want to have a  system where we're hurtling towards arbitrary targets.  We want it to be sustainable, taking into  account the economic growth issues â€ they're real.  Taking into account the skills shortage issues,  they do matter.  Also taking into account the economic opportunities through immigration programs  like overseas students but you have to balance them off.  They don't just exist on their own and they  need to get balanced off against endless urban sprawl does create an impact on the environment.   You need to make sure that you work within the water constraints of an incredibly dry continent.     CASSIDY:     And just finally, will you work very hard to make sure the discussions on immigration  population doesn't get ugly through the campaign?     BURKE:         I think it's the last thing that we want.  I think it's the first thing that some of our  opponents might seek, but population issues go to the heart of how Australians live, what the future  of the country looks like in that way.  That is different, that is different to the issues that it often gets  merged with.     CASSIDY:     Thanks for joining us this morning.     BURKE:         Thanks Barrie.