Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Alan Jones: 2GB, Sdyney: 14 August 2010: Health reform; MyHospitals website to be cut; $1 billion hospital funding cut; Medicare rebates; campaign by Ed Bateman; GP Super Clinics.

Download PDFDownload PDF


• Transcript: Nicola Roxon, Interview, 2GB 

Nicola Roxon posted Saturday, 14 August 2010  

E & O E - PROOF ONLY    Subjects:      Health reform; MyHospitals website to be cut; $1 billion hospital funding cut; Medicare  rebates; campaign by Ed Bateman; GP Super Clinics.    ALAN JONES: The Federal Health Minister Nicola Roxon is on the line, but before I speak to her I  should say there are a couple of ground rules for the interview which I established because people  ring and say well why didn’t you ask her this and why didn’t you ask her that and why did you allow  her to say this. We’re not going to solve the problems of the world, let alone the health world in 15  or 20 minutes, so to be fair to her I indicated to her team, her staff, that I’d take as a text for the  interview in general terms a press release of hers on the 7th of July, not long ago, 2010, 7th of July  and I also indicated to her that I’d talk to her about GP Super Clinics. The Minister is on the line.  Minister good morning.    NICOLA ROXON: Good morning Alan.    ALAN JONES: Thankyou for your time. Can I just say that we’re not into the gotcha interviews here,  we’re not about to find people out. I just want to ask one or two questions which have been raised  particularly by doctors and patients who have written to me.    NICOLA ROXON: Of course, we’re very happy to because I’m very proud of the record that we’ve got  in health but it’s a huge area and there’s many many problems so I’m happy to do my best on any of  them.    ALAN JONES: Do you understand that perhaps one of the biggest promises apart from the Emissions  Trading Scheme at the last election was that Kevin Rudd was going to reform public hospitals and  this was the cast iron promise, he said ‘the buck stops with me’ and yet not one single thing has  been done in three years apart from the renaming of area health services somewhere down the  track. But none of that has happened. He was going to do it by mid last year.    NICOLA ROXON: I don’t think that’s right Alan, a lot of what has happened is actually a complete  change in the way that we fund and the conditions we attach to funding for health services, so a big  big increase in hospital funding, 50 per cent….    ALAN JONES: Hang on. Nicola, Nicola, you’ve gone from 40 to 60. The States have gone from 60 to  40. There’s no extra dough. The States are cutting back by the amount that you are increasing.    NICOLA ROXON: No, but Alan this is actually already before that agreement was reached, so we’re  now 2008. The first thing in our first year in Government we’ve had COAG agreements, that was an 

increase of 50 per cent funding on the previous agreement that Mr Howard and Mr Abbott  negotiated. Then since that time, having done the reform work, we’ve changed the share and fixed a  share of funding, so it is actually on top of those investments that already started flowing about 18  months ago.    ALAN JONES: Look, people are writing to me in big numbers and I’m sure to you, but I’ll come to that  in a minute. 760 something public hospitals in the country and we’re going to have about 250 Local  Hospital Networks, but this is the concern: the bureaucrats own the show, in New South Wales,  we’ve got 8 area health services. There are now going to be 15 Local Hospital Networks, but this is  taking us back to the Brereton years, where there were 17 local hospital networks, so nothing much  has changed, but the area health boards have gone and what we have now they dropped entirely, so  there’s a chief executive officer of the area health service, the chief executive officer of health  Debora Picone and 8 CEOs, they run the show, they don’t talk to anyone, no one gets anything they  want, if you want a neonatal crib, you’ve got to go through the bureaucracy, if you want a bandage,  you get it through the bureaucracy, if you want a plate of sandwiches for a medical council meeting,  you go through the bureaucracy. It’s top heavy.    NICOLA ROXON: Well we agree that it’s been very silly that in a local hospital area you can’t make  day to day decisions at the local area. I, for example, was in Grafton yesterday where our  investments are paying for a new emergency department, a medical assessment unit and elective  surgery. And actually having the locals, the local doctors, the local community network, the auxiliary  that are being very active helping to design and shape what that will look like, has made a huge  difference. But that’s worked under the old system because they’ve had some support and some  very strong medical input. What in our system we’re saying we need to have more of that…    ALAN JONES: But as they’re putting these boards together in New South Wales, sorry to interrupt  you, as they’re putting boards together in New South Wales, the clinicians, the coal face people,  have been excluded from any discussions about the composition of these new area health networks.    NICOLA ROXON: Well, I don’t agree with that. The drafts have been released and they are open for  public discussion as well as with the doctors and they expressly indicate that local doctors and  nurses will be on these newly constituted government….    ALAN JONES: Well, that’s not what I’m being… See if you take St Vincent’s Hospital. I’m talking New  South Wales primarily here, but everyone knows St Vincent’s Hospital, they say this is the model: its  got its own board, its governed by its clinicians, there’s input from the doctors, the nurses, the  sisters, everybody. They get the job done, everyone says isn’t St Vincent’s terrific. Now that’s not  rocket science, why can’t that be the emblem of the way in which hospitals operate?    NICOLA ROXON: I think there’s some great things about the way that St Vincent’s operates, but don’t  forget it is a major tertiary hospital in the middle of the city…    ALAN JONES: Yeah but the principal of operating it.    NICOLA ROXON: Well no, but what I was about to say is we don’t believe, and this is a clear  difference between us and the Opposition, we don’t believe you should have every single hospital  with an individual board because we think that they will then compete with each other in a way  which is not always constructive. I think for a big city hospital, it can work, but when you’re in 

smaller regional areas you need to have at least a group of hospitals…    ALAN JONES: Well I think this agreement, I think Mr Abbott says he’s listened to the doctors and  they’re going to have doctors or something as such. But if you can take that big hospital, let me give  you one example here which has got people spare with anger. Sydney Hospital. Now it’s been  shafted. It’s the hospital and I don’t think whether you know the geography of the city, it’s right in  the middle of the city. The Government here apparently wants the real estate. The 350 beds have  been cut back to 100, the road transport in Sydney is dreadful, this is the only hospital in the CBD. If  a crisis came, what would the people do? Now I’ve got a GP, an eminent GP, who’s said to me, quote  “while Federal Health Minister Nicola Roxon listened to doctors on the nurse practitioner policy, the  big problem with all other initiatives such as Super Clinics, diabetes schemes and practice nurse  payments is that her Government has plucked them out of nowhere and didn’t talk to anyone at the  coal face”. Now Sydney Hospital, they can’t, someone wrote to you about this in February last year,  and I’ve got the letter in front of me and they want to discuss with you quote “critical problems in  relation to Sydney CBD health preparedness for dealing with catastrophic disasters”. On the 12th of  March the doctor got a reply that quote “unfortunately the Minister will be unable to meet”. Now  he wrote to me to say that’s typical of Labor’s complete lack of interest in the wellbeing of the half a  million Australians who work and shop in the Sydney CBD every day. What would happen if there  was a major crisis here today, a bomb threat or whatever, how do these people, where do they go?    NICOLA ROXON: Well, I mean there are emergency plans that have been trialled, both under the  previous Government and under ours and I agree we have to make sure that there are facilities  available where it’s at PAs or whether it’s at Darlinghurst, whether it’s using St Vincent’s, whether  it’s using Westmead. Obviously there are important emergencies that need to be planned for, but  the thing that is…    ALAN JONES: You’ve got to pull health, police, fire, ambulance, defence, they’ve got to be pulled  together, that should be happening now.    NICOLA ROXON: But that does happen, we’re already….    ALAN JONES: … well (inaudible) tell me it hasn’t.    NICOLA ROXON: Well we test those, we test those arrangements all the time, we test them, I’m  going to Darwin today, that we have strategies, this is just an example because we do it in other  capital cities as well, but we have an emergency strategy which links Brisbane, Darwin and Perth,  particularly if we might have some offshore incident which we need to be able to get Australians  back quickly, obviously we need to do that in the North. We test them in Melbourne for readiness,  we test them in Sydney. So I don’t think that accurately describes what happens, but I must be clear  with you and your listeners, that is something that happened under the previous Government as  well, all Governments have been…    ALAN JONES: We’ve been fighting all of them and losing them.    NICOLA ROXON: No no, but all Governments have been pretty cautious that you have to have your  emergency plan in place. But what we’ve been so passionate about is you’ve got to make sure that  you actually have all the basics right to be able to respond day to day, as well as in a crisis and that  means we have to train more doctors and nurses, you have to fund our hospitals properly and these 

were two things that the previous Government didn’t do enough of and we’ve invested a huge  amount of energy and time into doing that to make sure those basics are operating properly.    ALAN JONES: But see what has happened is this massive bureaucratic, I was looking at some figures  last night. The latest I could get were a couple of years ago, but in New South Wales there was $7  billion spent on salaries. $7 billion on salaries in New South Wales. This is 2007, 2008 or something.  $4 billion to doctors, nurses, ambulances, but that I have to say Nicola, included painting the joints,  or it included the meals, it included the security of the place, the gardeners, everything that went  towards curing the sick. $4 billion. $3 billion on bureaucrats. $3 billion. I mean…    NICOLA ROXON: And one of the things that we are doing to be able to turn this around is we are  now going to fund hospitals directly for the services they provide. Never in the past has there been  any assessment of what a hip operation should cost, what dealing with a trauma patient should cost,  what a service in a rehabilitation hospital should cost and that is actually going to be set up and price  set, not by politicians and not by bureaucrats, but by an expert, independent pricing authority for  the first time ever. And that means that we can make sure that we’re paying money for the front line  and not paying money unnecessarily, or having it potentially skimmed off by bureaucrats. Of course  you need some bureaucrats to be able to administer the system, but if it gets out of whack, this is  one of the best ways to be able to get it back on track and we’ve been really determined…    ALAN JONES: But aren’t we adding a layer of bureaucrats with local area networks? The area health  services appear to be still staying here in New South Wales.    NICOLA ROXON: No well that’s not right. They will be being replaced, that is in the draft paper that’s  been released by New South Wales, it will be instead of, it won’t be in addition to and that’s a big  and important change. But I mean we are determined that you actually conceive what is being done  in a hospital and what it’s costing and one of the things that we agreed with the States and  Territories to do is to set up that MyHospitals website so people can see how long you’re waiting for  surgery at your local hospital, what their times are like in emergency department, what services are  offered where and astoundingly, that’s one of the things that the Liberal Party are going to cut.  They’re taking it as a saving and I mean Mr Abbott used to agree with this, he didn’t do it as a  minister, but he said he thought it was a good idea and that’s bizarre because people do need to be  able to keep an eye on and hold our health services to account. They’re very expensive and they  should be run properly.    ALAN JONES: Let me just ask you this. You must surely worry, as a young and ambitious politician,  when you pick up the Australian newspaper last weekend and there are three major editorials and  each one of them accuses the Prime Minister, and they use the word, lying, it’s a tough word, they  accuse the Prime Minister of lying, they accuse the former Prime Minister of lying and they accuse all  members of the Rudd Gillard Government of lying. This is in particular in relation to the Building  Education Revolution. Now that’s serious stuff and it cuts up the credibility of things that ministers  utter. Now if I could just take you to task here, because I read in a piece that you sent me today as  well, this argument that Tony Abbott took, gouged as you say, $1 billion out of the public health  system in Australia. That has been used as a paid advertisement, it’s been said hundreds of times  and it makes people wonder well how can they believe anything they tell us because Mr Abbott only  became health minister after the Howard Government struck its last federal state hospitals  agreement and the figures that Tanner and other and you have quoted, you said this in your debate  with Dutton the other day at the National Press Club. They quote, they’re from a five year deal 

negotiated by Mr Abbott’s predecessor, Kay Patterson, not Tony Abbott and indeed I would argue  correctly, because it was a cut in public hospital forward estimates, because the bureaucrats advised  Kay Patterson that as a result of increased funding to private hospitals from its 30 per cent private  health insurance tax rebate and its lifetime health cover penalty, Australians began to take out  private health insurance and the private health insurance take went from 30 per cent to nearly 45  per cent, spiking a greater use in private hospitals. So the bureaucrats advised the then health  minister to take $1 billion out of the forward estimates. Now that money was never taken out, it was  a forward estimate, but even if it were, it had nothing at all to do with Abbott. And yet, you  constantly say that Abbott quote “gouged $1 billion out of the public hospital system in Australia”.  Now Nicola you can do better than that.    NICOLA ROXON: Well Mr Abbott was the health….    ALAN JONES: Now hang on he didn’t, did he. Patterson. It was Patterson on the forward estimates. It  was that Kay Patterson was the minister, not Abbott.    NICOLA ROXON: But let me respond to that. Mr Abbott was the minister for four years of that five  year agreement. He didn’t put that money back in.    ALAN JONES: They were forward estimates. Don’t tell me, when you’re the custodian of taxpayers  money and you’re the Health Minister and you find people moving progressively to private health  insurance, through private health insurance into private hospitals and you’re the Minister, that  you’re going to say to your department, well don’t worry, just keep pouring the money into public  hospitals even though fewer and fewer people are using them, I mean that would be rankly  irresponsible.    NICOLA ROXON: But Alan, that’s actually the point I was just about to make. It is true that they  supported people moving into private health insurance. It is not true that the number of people  needing public hospitals reduced, in fact we’ve seen an exponential increase and our big argument  has been we support both the public and private systems, but the growth and demand - people are  getting sicker, people are getting older, they are going to hospital for things that are more complex  and they go to the public hospitals for the things that are more complex and that’s why we’ve  fundamentally said they got the balance wrong. We’re not trying to stop people having private  health insurance, in fact we support it for low and middle income earners, but we don’t believe that  you can take money out of public hospitals to pay for that because you still have a huge growing  burden through our public hospital system and it is, again, a key difference between us. We think  even people with private health insurance….    ALAN JONES: I’ll just interrupt you sorry, it’s 7:30 but I’ll stay with Health Minister Nicola Roxon.    NICOLA ROXON: I was saying people rely on public hospitals even when they have private insurance,  for something that’s major.    ALAN JONES: Let me take you up on that point because you know yourself and you said this again in  the debate the other day, you’ve said it often, that doctors can’t function on what passes for the  Medicare rebate, they can’t function with what the general practitioner gets, so fewer and fewer  doctors are bulk billing. Now I’ve got figures in front of me here which tell me that the bulk billing  rate has progressively decreased and that there are about 3 million consultations that didn’t occur 

because people can’t afford the co‐payment because the Medicare rebate is too low. Now if  therefore you’re about preventative health care and there are 3 million people who’d like to go to  the doctor, who they need to go to the doctor and can’t because of the co‐payment, then what is  this doing for preventative health care? You’re going to have more people sick, simply because the  Medicare rebate is too low.    NICOLA ROXON: Well Alan actually the bulk billing rates are at their highest, amongst the highest  they have been in this country and we have GPs who earn, just through Medicare, not through any  co‐payments or anything else, over $300,000 each year on Medicare.    ALAN JONES: What’s wrong with that?    NICOLA ROXON: Nothing. But the point that I am making is that it is a viable business to be in. They  provide great services, we are investing a lot in….    ALAN JONES: People think you hate doctors.    NICOLA ROXON: No, well that’s not right, but what is right…    ALAN JONES: But look at what you don’t see. Pap smear, you have pap smear, Nicola, I’ve got these  things in front of me, pap smear consultations are down more than 6 per cent in Australia in the last  12 months, prostate specific antigen, the PSA test for prostate cancer down 9 per cent because  people can’t pay for the gap. Now the long term cost of that to mothers, fathers, the working men  and women of Australia, is something that all Governments should be ashamed of, that people are  frightened to go and get a blood test which will tell them whether they’ve got prostate cancer, then  they don’t go because the gap is too great. What the hell is that doing for the nation’s health?    NICOLA ROXON: Well we have over 95 per cent of all pathology testing bulk billed. We have one  provider who is running an extremely political campaign in this election because he would like to  have larger profits for his private pathology company, but we have the vast majority…    ALAN JONES: I haven’t heard, I haven’t got any of that stuff, I haven’t heard that.    NICOLA ROXON: Those figures and quotes come exactly from Mr Bateman’s Primary Care campaign  which he is running against us in this election. It has not been an issue that people have been  concerned with before and the figures are….    ALAN JONES: People must tell you, people I mean I’ve got young people listening here who’ve got  wives who’ve had babies, they must tell you that this gap is becoming so great that it’s becoming a  disincentive to seek medical attention. For example a woman has written to me Nicola and said, and  I’ll quote exactly “why would any woman be happy to vote Labor when they’ve withdrawn obstetric  fees from eligibility towards the Medicare safety net, thereby placing women with high risk  pregnancies at obscene risk while financially forcing them to deliver in public hospitals with  midwives or whoever is on call”. Now for the benefit of my listeners, the safety net provides  additional rebates for those who incur out of pocket costs, but the Government used to pay 80 per  cent of the difference between the standard Medicare rebate and the doctor’s private fee for the  remainder of the calendar year, but now women are only going to get back a maximum of $200 from  the safety net for a Medicare item used for the management and planning of a pregnancy and they 

say we can’t afford this.    NICOLA ROXON: Well let me explain that because it has been an area where we were determined to  make sure that each and every one of your listeners who is a taxpayer was not getting treated as a  mug, because we have actually increased the Medicare rebate for obstetrics. What we have put a  cap on is the top amount an obstetrician can charge through the safety net. So if you are actually in  good health, if you are receiving your regular care, you will not be worse off, provided you don’t  have a doctor who is charged over the average fees, or excessive fees. Now what…    ALAN JONES: What is an excessive fee? I mean this isn’t fair, this is life and death stuff, obstetrics,  they have the highest public liability insurance of all, the highest public liability insurance. They have  to invest in new technology and update their technology looking after, for example, prem babies and  I mean this is from a Labor Government, which means only the rich can now afford to see an  obstetrician.    NICOLA ROXON: No, well this is really really important and I want the opportunity to respond….    ALAN JONES: Away you go.    NICOLA ROXON: … because what the evidence showed is that there was a small number, not a large  number, but a small number of obstetricians who are absolutely taking advantage of this  arrangement and charging 7 and 8 and $10,000, even for ordinary pregnancies.    ALAN JONES: Well deal with them, not the whole generic thing, deal with them.     NICOLA ROXON: Well that is what we’re doing, we are putting a cap in place which means that the  obstetricians who are charging reasonable amounts are going to have their costs covered and  patients who use them will have their costs covered.    ALAN JONES: But the maximum they can get back, Nicola, you’re a mother, they can get back is 200  bucks.    NICOLA ROXON: But we’ve changed the Medicare amount and we negotiated that with the  obstetricians and with the college and the point I’m making….    ALAN JONES: It’s 200 bucks, you know, you’re a mother, you know what the costs were when you  had your baby and 200 bucks from the safety net, I mean they can’t afford it, they’ve got to find the  rest. You’ve got a cap of 200 bucks.    NICOLA ROXON: Alan, the costs of my baby were very low, in fact nothing, because I was in a public  hospital but that’s not really the point. The point is that we are not capping or reducing any of the  Medicare Safety Net for cancer treatments and for others where there was no evidence of rorting  going on. The only place we’ve acted is where there was evidence that there were people taking  advantage of families…    ALAN JONES: Yeah but Denise gets punished.    NICOLA ROXON: … they wanted to make sure that they’re getting the best care possible. So this is 

about saying, come on, you guys who are actually charging too much need to adjust your fees.    ALAN JONES: So well hang on, what’s Denise do? Now come on, Nicola you’re an intelligent woman,  what’s Denise do, she goes to the obstetrician says I heard Nicola Roxon talking to Alan Jones, I’ve  got to ask you to cut your fee back because I’m only going to get 200 bucks back from the safety for  any Medicare item used for the planning and management of a pregnancy. The Obstetrician, what’s  the obstetrician, this bloke is dealing in life and death, the highest public liability of all, they’re  dealing with premature babies, they’ve got to invest in technology and they’ve got Nicola Roxon  saying oh you’re charging too much. And Denise is the loser.    NICOLA ROXON: Well, Denise, as with all other families who are having, expecting new children, we  do encourage them to compare fees that are charged between different obstetricians. We also have  made changes to make sure there are other options, because it’s not just Denise, we had lots and  lots of input that people wanted more access to both midwives and to obstetricians, that’s  something that we’ve changed. We believe that we’re improving those options. We think that we’ve  set that cap at a fair place. We obviously, as we do with all of our item numbers into the future, look  at whether there’s any problems with that, but we’ve been very clear that we are not going to have  taxpayers being gouged by a small number of people doing the wrong thing and taking advantage of  some women when they’re at a time that they’re worried about making sure that they have the best  care that’s available to them.    ALAN JONES: OK, just before you go. You would have seen overnight or yesterday, massive whack on  the stock exchange. There are people out there who are encouraged to buy Telstra shares and they  are now losing money simply because the Government, the modern form of communication is  broadband, the Government is going to set up its own national funded broadband. I’m not going to  ask you a question about that, other than to say you’re doing exactly the same thing in medical  terms. You’re putting in GP Super Clinics, I mean you were supposed to stick in 27, I think you’ve got  open only 4, but forget that for a moment. I mean the cost of one of these, according to the budget,  5.19 million. I see the cost of the private sector Super Clinics, there’s plenty of them, 3.19 million, so  it’s Building the Education Revolution stuff again. But these clinics have a wider range, the private  sector clinics, a greater depth of ancillary services, they’ve got dental, they’ve got physio, they’ve got  podiatry, they’ve got psychologists and so what on earth are you plonking these things in marginal  seats to compete with the private sector?    NICOLA ROXON: Well firstly, they are private sector organisations. We don’t run these clinics, we  provide a grant, people apply for them and it’s local doctors, often universities, we’ve been  delighted how many have had university involvement. They are being built to provide an additional  service mostly in communities where it’s difficult to get a GP, or where there haven’t been good  after hours services or where there’s a growing community and we absolutely require that they have  to train the next generation of doctors and nurses and allied health professionals in them, I think  that’s why…    ALAN JONES: Nicola six of these are in sites where there are already clinics. Six of them are already,  are going to be in sites where there are already clinics that offer significantly more care. And in other  areas, the GPs if you talk to them, say we don’t want the clinics in competition with the services we  provide, in areas which are well off and well provided for with doctors and the services. Like  Monash, you’d know that, in Melbourne, is mentioned. But they’re stuck in marginal seats or Labor  seats, not necessarily where health care is needed. 

  NICOLA ROXON: Well actually they’re across the spectrum, I mean we have lots of them that are  being built in very small regional communities where there is a significant under servicing or they  can’t get new doctors or young doctors to come and work because they simply won’t spend the  money to invest in the community, they want to be able to come for a couple of years and go and  bring the next one in. So they’re often not in any of our seats, they’re in National Party seats like the  Riverina and elsewhere and that’s fine, that’s where there is a need. What you see in the round that  we are announcing at the moment is a lot of outer‐urban areas that, where the population’s just  grown so fast and the health services haven’t kept up, where you can actually provide a significant  service in addition to the existing GP services and make sure that you can actually, if you’re a mum  worried about your child you don’t have to wait til Monday to go and see your GP, you can actually  see a GP on the Sunday and I think it’s wrong for the Opposition to want to cut funding for those  projects, we’re actually getting different service delivery already provided across the country and  this is just to enhance what’s being provided in the private sector, not to compete with it.    ALAN JONES: OK, well I’m just wondering why you were so agreeable to come on and I’m glad that  you have. I’ve been trying to talk to you for some time now but perhaps if you win Government  again next week we’ll be able to talk of these things and we won’t have such a large lump that we’ve  got to chew over every time we talk.    NICOLA ROXON: I’m happy to.    ALAN JONES: Good to talk to you and thankyou for your time.    NICOLA ROXON: Thank you.    ALAN JONES: That’s Nicola Roxon, the Federal Health Minister. 

Tags: Abbott, Clinics, health, Jones, medicare, Roxon, Super