Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Keynote address to the Australia Insurance Summit, Sydney.

Download PDFDownload PDF



  Keynote Address to the Australia Insurance Summit 

Nick Sherry posted Friday, 13 August 2010  

Good morning. 

Let me start by thanking the Australian New Zealand Institute of Insurance and Finance, ANZIFF. for  inviting me to address your 2010 Australian Insurance Summit here in Sydney. 

It’s Friday the 13th today, and although I really don’t want to read too much into that. I thought it  was very ambitious of you to proceed with an insurance industry event on a date like that! 

I am very happy that I was able to still get here this morning in light of the ongoing election, but I  believe that the insurance industry has been an important and balanced voice in policy making over  the last three years and I really wanted to get here to show my appreciation for that contribution. 

Your ongoing professionalism and advocacy are always appreciated, as is your commitment to  promote the awareness of the role and benefits of insurance in the wider community. 

This morning I wanted to say a few words about the insurance market in Australia and what this  Labor Government has done to support it. 

I then wanted to talk more generally about the state of our economy, how we compare to the rest of  the world and where we go from here. 

As you would all know in the room here today, these broader economic issues closely shape and  impact on the insurance market - its health, its prospects and its core products. 

But first, as I said, I wanted to do a high‐level run through of the Australian insurance market,  including its recent performance. 

The Australian insurance industry is a key section of our vibrant and robust financial services sector. 

The latest available statistics indicate that the general insurance sector has net premium revenue of  $25.5 billion, in the year to March 2010.. 

This means insurance is a major employer, a major economic contributor and major part of a well‐ managed, risk‐managed modern economy. 

And, whilst it was affected by the global financial crisis like all other parts of the economy, the  Australian insurance industry emerged from the crisis in a relatively strong position. 

Why is this? 

[Sydney Convention & Exhibition Centre].


I would argue that this state of health - so obvious when compared to the parlous state some of the  insurance markets and individual major insurers in North America and Europe - can largely be  credited to two key factors. 

First, Australia has possibly the best regulatory framework for insurance in the world. 

Born of an earlier crisis, the collapse of HIA, and enhanced over recent years, it is a key factor to the  sector’s resilience during and since the crisis. 

An active regulator in the form of APRA and a responsive set of regulated entities - the industry -  means that the regulatory framework has delivered stability and certainty. 

The second factor lies with you, the industry. 

And of course I’m referring to the prudent and proactive risk management on the part of the  Australian industry. 

While overseas, some insurers have suffered as a result of poor underwriting standards, excessive  risk taking, weak regulation and adverse market conditions, the vast majority of the domestic  industry has approached risk with a balanced view and approached risk management with an equally  well calibrated and responsible approach. 

To illustrate the good shape of the Australian insurance industry, aggregate general insurance profits  to the year ending 31 March 2010 were $4.2 billion, up from $2.2 billion. 

So structurally I think we all have quite a lot to be confident about. 

But there is an ongoing area of concern that the industry quite rightly point to, and that is the  existence and persistence of underinsurance. 

There have been a number of surveys and reports over recent years that show up to around 80% of  home owners were underinsured. 

You, at the Insurance Council, undertook a 2007 study which showed 23% of Australian households  have no insurance and up to 81% of those who are insured will have insurance more than 10% less  than the true rebuilding costs. 

One of the possible reasons for this level of underinsurance is the prevalence and impost of State‐ level taxes on insurance products in Australia.  

You will be aware that the Australia’s Future Tax System review, known in most circles as the Henry  Review, recommended the abolition of State taxes on insurance products. 

The review supported this recommendation on the basis that such taxes deter people from insuring  their property and encourage people to bear unnecessary risks themselves, rather than pooling risk  with others. 

The prevalence of this risk is thought to be higher at lower incomes, exactly the group least able to  bear the weigh of such risk. 

The Government has been clear in our response to the Henry Review - reform in this area is  certainly first and foremost a matter for the State and Territory Governments. 

But I would say this today - any national progress in this area will naturally be a matter suited to  consideration, at some stage, through the key Federal/State forum for policy coordination, namely  the Council of Australian Governments, or COAG. 

But I would take this opportunity to remind all in the sector that the Liberal‐National Opposition has  committed to effectively gut COAG. 

That is their election promise - to significantly wind back COAG activity. 

Whilst this will obviously hit key national cooperative projects around health and education very  hard, a whole range of items, such as the possibility of coordinated discussion on the reform of State  and Territory taxes on insurance, would certainly be wiped off any future agenda. 

It’s certainly a prospect to think about over the coming week. 

We have also been very active over the last three years with a range of reforms that have benefited  the insurance sector. 

We introduced the Financial Claims Scheme in October 2008 which provides protection for general  insurance policy holders.  

We also legislated to strengthen the powers of APRA to prevent prudential concerns arising and to  address them quickly should they arise. 

And we make significant progress on the Insurance Contracts Amendment Bill 2010. 

That legislation was passed the House of Representatives in June 2010, but did not pass the Senate  before Parliament was prorogued for the Federal election. 

The measures in the Bill facilitate the use of electronic communications, modify aspects of the  insured’s duty of disclosure, make life insurers’ remedies more flexible reflecting market  developments and to clarify rights and obligations of third party beneficiaries. 

In March 2010, the Government released an options paper dealing with the issue of unfair terms in  insurance contracts.  

In addition to these specific insurance sector reforms, we have been a busy Government in the wider  financial services space, which also impacts on the insurance market. 

We’ve enacted a new national regime for credit services, trustee companies and brokers. This new  regime replaces differing and complex state‐level regimes with a single, standard set of national  regulations. 

We have also provided significant additional resources to APRA to further support the strong  regulatory system that we have in Australia.  

In our first two years of Government we provided Government funding of $26.1 million to APRA  compared to $5.3 million in the last two years of the Howard Government. 

As you would all know, in our response to the Ripoll Inquiry we have announced a ban on  commissions on the sale of most financial products.  

This is because we are concerned that some product was being recommended and sold to people on  the basis of the commission paid to the financial advisor and was not necessarily in the best interest  of the person involved.  

The exception, of course, is in the life insurance area where my colleague, the Minister for Financial  Services, is currently consulting on how commissions should be treated in the life insurance arena. 

We will also regulate to ensure that financial advice that is provided is in the best interest of the  individual and that a planner can no longer simply know the client and know the product when  making a recommendation. 

So a lot happening and more to do. 

Now I want to talk about the macro‐story, the national story of the state of the Australian economy. 

Most things in the world take shape when they’re compared to something else and economies are  no different. 

So, let’s do some comparisons. 

First I want to talk about unemployment. 

Here in Australia the unemployment rate is 5.3 per cent, but in the United States it’s almost double  that at 9.5 per cent. 

If that was the rate here right now we would have 1.1 million unemployed Australians. Indeed, many  in Australia just over a year ago were predicting one million unemployed. 

In the United Kingdom, it’s 7.8 per cent, or if applied here that would mean 925,000 unemployed  Australians. 

In Spain, it’s a staggering 20.1 per cent â€ which would be 2.4 million 

Australians out of jobs, ripped out of the dignity that comes from having a job and ripped out of  general economic activity. 

And our unemployment rate is now past its peak of 5.8 per cent in the middle of last year, and is  forecast to fall to 4¾ per cent in late 2011‐12. 

In the past year to June, almost 300,000 jobs have been created in Australia. 

300,000 jobs. 

That’s the Labor way - it’s in our genetic code to fight for Australian jobs. 

Second then, I’d like to run through some comparisons on the different approaches around the  world to budget management. 

We have heard a lot from the Opposition about debt and deficit. 

They are doomsayers, with never a positive, or realistic, word to be said. 

What they won’t do is acknowledge just how well we are placed compared to key economies across  the globe. 

Not only will we return to surplus in three years time, three years early in 2012‐13, we will come out  of the biggest global economic crisis in 75 years with a stronger budget position than any major  advanced economy. 

And this compares to an open admission by Mr Abbott that he cannot commit to any form of return‐ to‐surplus pathway. This should be deeply concerning to all Australians. 

Australia’s net public debt levels peak at 6 per cent of GDP. 

By way of comparison, the collective net debt of the major advanced economies is expected to reach  94.2 per cent of GDP in 2015. 

At a country‐to‐country comparison level, our net debt peaks at 14 times less than the US and the  UK and a staggering 25 times less than Japan. 

25 times less debt than our second largest trading partner - that says a lot. 

Even Canada - an economy we are often compared to - hits 33.4 per cent of GDP at its forecast  peak, some 5 times our peak. 

That’s not an Australian debt crisis - that’s prudent, responsible fiscal management. 

And this situation didn’t just happen and is not a matter of this being “bequeathed” to us - that is  mythology and nothing more. 

This is a result based on sound fiscal management. 

The 2010‐11 Budget contains a tightening of our fiscal stance of an average of 1½ per cent of GDP a  year over the next three years. 

The fiscal strategy of this Gillard Labor Government represents the most substantial fiscal  consolidation in Australia’s modern history. 

Thirdly, let’s compare the data on economic growth. 

As highlighted in the 2010‐11 Budget, the recovery in world economic growth is patchy and uneven. 

While most emerging countries are experiencing a robust recovery, the recovery in advanced  economies has been typically more sluggish. 

Downside risks from global financial market turbulence and banking sector weaknesses have grown  in the wake of concerns over some European economies. 

However, once again the comparison for Australia is a good one. 

The outlook for Australian economic growth 

The latest National Accounts data, released last month, showed GDP grew by 0.5 per cent in the  March quarter to be 2.7 per cent higher through the year. 

Much of this growth is due to strong growth in public investment - but another positive outcome for  the quarter is that a self‐sustaining private sector recovery is in the making. 

And we can look forward with optimism on the growth front. 

Under the Pre‐Election Economic and Fiscal Outlook, or PEFO, the economy is expected to grow by 3  per cent in 2010‐11 and 3.75 per cent in 2011‐12. 

So, on all three important variables - jobs, the budget and growth - despite what some would have  you believe, and as every economist worth their salt knows, Australia is in a very strong position. 

These comparisons tell a powerful story and I can assure you that at every international meeting I  have attended as a Minister in the Federal Labor Government, I have had senior political, policy and  economic figures battering down my door to ask how we did it - how did we keep the economy  strong, how did we keep unemployment low and falling and how did we manage the crisis? 

Ths Labor Government is proud of our record of economic management. 

And it’s a record that, again despite some efforts to re‐write history, was established in the face of  the most serious crisis in our economy in 75 years. 

We proudly own our decisions and believe passionately that what we did was right, was  proportionate to the challenge and, most importantly, was exactly what was needed to save the jobs  and associated dignity of employment of hundreds of thousands of our fellow Australians. 

Tens of thousands of businesses saved from closure. 

200,000 more Australians in work and not on the dole queue. 

I don’t regret the decisions we took- those decisions saved us from recession and potentially much  worse. 

You will recall that our Nation Building Plan had a number of key measures - each and every one of  which was opposed every step of the way by the Coalition. 

They included: 

•                construction or upgrading a building in every one of Australia’s 9,540 schools; 

•                building around 20,000 new social and defence homes; 

•                one‐off cash payments to eligible families, single workers,  students, drought‐affected  farmers and others; 

•                a business investment tax break for small business buying eligible assets; and 

•                a significant funding increase for local community infrastructure and local road projects. 

The Coalition opposed each of these measures. 

Tony Abbott would have stood by and done nothing and allowed Australia to slide into a deep  recession. 

He would have stood by and done nothing and allowed 200,000 hard working Australians get thrown  out of work. 

Well again we have a clear picture to paint, and its one of reform to keep our economy strong. 

The Gillard Government’s tax reform agenda will build a stronger economy and a fairer, simpler tax  system. 

These reforms have been designed to maximise Australia’s opportunities while also meeting the  challenges ahead of us. 

This tax and savings reform agenda includes: 

•                increasing the super guarantee from 9 to 12 per cent - a vital boost to individual  retirement savings that will also add $85 billion in private savings for investment, predominantly  back into the Australian economy; 

•                contributing up to $500 in an annual super top‐up for those on incomes up to $37,000 to  boost superannuation savings; 

•                extending the $50,000 superannuation contributions cap for over 50s with balances below  $500,000; 

•                simplifying the tax affairs of 6.4 million Australians through a standard deduction of $500  rising to $1,000 for work related and tax return preparation expenses, financially benefiting over 6  million Australians; 

•                cutting the tax on savings through a 50 per cent discount on up to $1,000 on interest  income; 

•                reducing the company income tax rate to 29 per cent for the 2013‐14 income year with  small companies benefiting from a more rapid cut from 2012‐13; 

•                a generous new accelerated depreciation arrangement for small businesses by allowing  any new business asset worth up to $5,000 to be written‐off immediately -the only tax reform on  the table to help the almost 1.7 million unincorporated small businesses across Australia; 

•                putting in place a major overhaul of the governance of our tax system, including a new Tax  System Advisory Board to give business the in‐built voice they need in the Tax Office and a boost to  the role of the Board of Taxation to provide a “circuit breaker” in our tax system; and 

•                boosting bank competition by slashing interest withholding tax rates on offshore  borrowings of financial institutions from 10 per cent to 5 per cent by 2014‐15 and we will try to  reduce this rate to zero, subject to our medium term fiscal objectives. 

It is worth noting again that the Coalition is opposing each and every one of these important tax  equity and simplification initiatives - every single one. 

I just won’t hear that this Labor Government has shirked tax reform - these are major generational  changes to our tax and superannuation arrangements. 

And these come on top of three years in which we’ve been a reformist, activist and responsive  Government on a whole range of tax and tax reform issues beyond this package. 

For example: 

•                we’ve made tax time simpler through three rounds of personal tax cuts; 

•                we’ve substantially cut costs for business through changes to how the GST is administered; 

•                we’ve put in place a new national regime and standards for tax professionals, substantially  boosting consumer protections; 

•                we’ve reshaped the tax treatment of managed investment trusts; 

•                we’ve acted to use the tax system to support Australia as a financial services hub; and 

•                we’ve used the tax system in innovative ways to help those most in need in our  community, including, as you in the insurance industry would know, the victims of the Victorian  bushfires of 2009. 

And the list goes on. 

•                Essentially what we’ve been doing - and if we’re re‐elected, what we’ll continue to do - is  taking action to make our tax system fairer and simpler. 

•                We understand that the tax system touches all Australians, whether personally through  your job or business, or through your savings, investments and superannuation - or your insurance -  so we’re working hard to make sure that the system meets what our community expects. 

•                We’ve made significant progress and, as I’ve mentioned, we’ve set out a clear program of  action to keep these reforms moving forward. 

To capture this reform agenda in a single accessible document, it’s my pleasure to release this  morning my Ministerial Statement - “A fairer, simpler tax system”. 

I think if you sit down with this document, and then look at the alternative approach to these issues,  you’ll find, on the one hand, a comprehensive record and a detailed plan; and on the other hand,  you’ll find the view that tax reform means increasing company tax for thousands of companies, with  all the associated impacts on investment and prices. 

It’s just not good enough. 

All tis work and all of these plans, are, as I have said, about planning for the future. 

The future of our country and economy. 

So, finally this morning I wanted to talk about the demographic challenges we will face as a nation. 

I know this is something the insurance industry is particularly focused on. 

We have had a good community discussion over recent months about the possible future size of the  Australian economy, but we have heard much less about the impact of the age of the Australian  economy. 

The Federal Labor Government commissioned the 2010 Intergenerational Report (IGR) to shine a  light on this issue. 

The IGR tells us in stark terms just how significant these challenges are. The report’s forecasts are  worth repeating. 

Between now and 2050: 

•                the number of people aged 65 to 84 years will more than double; and 

•                the number of people aged 85 and over will more than quadruple. 

This will mean that nearly one‐quarter of the population will be aged 65 and over in 2050, compared  to 13 per cent today. 

This also means there will be only 2.7 people of traditional working age (15‐64) for every person  aged 65 and over, compared with 5 today. 

The impact of the ageing population will be felt throughout the economy. 

In terms of our living standards, real GDP per capita is projected to grow at 1.5 per cent annually  over the next 40 years, compared with 1.9 per cent over the past 40 years. 

At the same time, future governments will face even greater budget pressures. 

The ageing population will contribute to rising health costs, pension and aged care. 

This is obviously where the insurance industry has the most direct role to play. 

Well targeted insurance products that complement the significant preparations and investments of  the Federal government, will have an important part to play. 

But of course, the most important thing we can do to meet this incredible ageing challenge is keep at  the reforms we have already started and to commit to the reforms we have announced as our  policies if we are re‐elected next Saturday - we will of course do both if re‐elected. 

This is about strong economic and fiscal management today, along with forward looking reforms to  enable us to meet the challenges of tomorrow. 

And another crucial element of that is investment in infrastructure. 

Forward‐looking microeconomic reforms led to high productivity levels in Australia during the mid‐ 1980s through to the 1990s. 

If we are to enjoy a similar achievement, then infrastructure and regulatory reform must play a  major role in meeting the challenges of capacity constraints. 

Addressing the ongoing challenges of the infrastructure deficit is a high priority for the Government. 

On coming to office, we established Infrastructure Australia, to provide advice to government,  investors and owners of infrastructure, and to assist their decision‐making for Australia’s current and  future needs and priorities relating to nationally significant infrastructure. 

We also set up the Building Australia Fund and rolled out the Nation Building Program, investing  around $37 billion over six years in capacity‐building road, rail and port infrastructure. 

But the particular piece of infrastructure for the future I wanted to raise here this morning is of most  direct relevance to the services industry, of which the insurance sector is a key part. 

And that’s high speed broadband. 

We now have all the cards on the table on this issue with the announcement a few days ago of the  Coalition’s policy. 

Broadband is the infrastructure of the 21st century information age - you can either do it properly, if  you believe in it, or scrape together an alternative that won’t deliver globally comparable speeds,  won’t cover the area or population it claims to, won’t accommodate increased demand into the  future and is not even understood by those who are pushing it. 

I come from Tasmania and I can tell you - this Labor Government is already building the national  broadband network. 

Homes are already plugged in. 

Net‐focused businesses in the US and even further afield are examining how to capitalise. 

And the insurance industry would be very aware of the different impacts on 21st century service  industries of having either an information superhighway or an information goat track. 

As you seek to export your services, as you seek to move so much more of your retail trading of  insurance products online, as you move more of your claims assessment and risk management  online, all heavily reliant on fast internet speeds I think the choice is a very stark one. 

I will conclude this morning by again repeating the Federal Labor Government’s strong commitment  to the insurance sector. 

You are an important employer, an important contributor to the Australian economy and you, in  many ways, reflect our own approach to risk and financial management. 

What I mean by that is you take a prudent approach to assessing risk and you do that based  particularly on long‐term planning. We do very much the same. 

And yet, if something very serious happens in the life or business of one of your clients, you are  there in increasingly flexible and productive ways to assist. 

Again, that is the same approach we took to the global financial crisis. 

We acted quickly because that’s what was needed. 

We acted thoroughly because that’s what was needed. 

And yet, as I have set out this morning, we have kept planning for the medium and longer term. 

I certainly hope to have the opportunity to address you again in the future, but of course that  decision now lies squarely with the great Australian people next weekend. 

I think the comparative plans on offer are in stark contrast and give Australian voters a clear choice. 

Thank you again for having me here this morning and best of luck for the rest of the day. 

13 AUGUST 2010 

Tags: Insurance, Nick, Sherry, Summit