Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Laine Anderson: Radio FIVE-AA, Adelaide: 15 December 2010: banking competition; WikiLeaks; Inverbrackie

Download PDFDownload PDF


THE HON WAYNE SWAN MP  Acting Prime Minister  Treasurer   



15 December 2010 


SUBJECTS:                           Banking Competition; WikiLeaks; Inverbrackie                     ANDERSON:              Treasurer, Wayne Swan, good morning.  Welcome to Adelaide.  To what do we  owe the pleasure of your visit to Adelaide? 

TREASURER:             Well, I’ve been moving around the country, talking to local communities about  our competitive banking package, our reform package which is going to reform the banking system  to ensure that people can get a fairer deal â€ both individuals in the banking system and of course  small business. 

ANDERSON:              It’s had a very mixed reaction, and that’s putting it politely, since it was launched  at the weekend.  Do you think sometimes Governments are damned if they do and damned if they  don't on moves like this? 

TREASURER:             I think what you’ve got to realise is that there are a lot of vested interests out  there that want to dress up their vested interests in the public interest guise, but the fact is this is a  package which is good for the country.  It puts in place essential reform to empower consumers,  that’s a good thing because you see at the moment the big banks rely on the fact that they don't  think their customers will walk down the road to get a better deal and of course if they do walk  down the road they can get a better deal but part of this package is removing the hurdles.  But also,  very important in this package is a range of support for our smaller lenders, particularly the credit  unions, the building societies and the smaller regional banks, plus a range of longer‐term reforms to  secure funding for our banking system as a whole â€ smaller lenders and the bigger lenders. 

ANDERSON:              Okay, so John Symond, one of the smaller guys, said yesterday in the Senate  [Committee] that the measures were pathetic. 

TREASURER:             Yes, well John Symond is substantially owned by the Commonwealth Bank.  John  Symond has a very close relationship with one of the big banks.  So John Symond has a self interest if  you like in criticising the package because what he asked for yesterday was $30 billion worth of 

public support for smaller lenders, but John Symond is affiliated with the largest bank in the  country.  His views are not necessarily shared by the smaller lenders, certainly not shared by the  credit unions, the building societies, and some of the regional banks.  So it’s a free country.  He’s free  to criticise the package, but he doesn't represent a lot of the smaller lenders because he’s tied up  with the Commonwealth Bank. 

ANDERSON:              The scrapping of exit fees relates only to new mortgages from next year, from  the middle of next year.   

TREASURER:             That’s right. 

ANDERSON:              Do you concede that what you’re saying about people feeling freer to actually  move around between banks is largely symbolic? 

TREASURER:             Not at all.  No, not at all.  I’d love to abolish exit fees for all existing loans; the  problem is that wouldn’t be constitutional.  We’ve already put in place a range of reforms to deal  with unreasonable fees.  You see, the first time in 100 years we’ve put in uniform national consumer  laws, part and parcel of that has been some reforms which we have been working on through our  regulator ASIC to deal with unreasonable fees in the financial system and what we can now do  through ASIC and the new laws that we have put in place is target those unreasonable fees in the  banking system that exist right now where the fees are penalising people and don’t represent the  real cost of the service.  So that can happen right now. 

ANDERSON:              But aren’t you worried that by making these changes, by reducing the exit fees,  the banks are just going to move the costs and the impost into other areas? 

TREASURER:             Well, it’s a pretty sad reflection on some of the bigger banks because they made  that threat only a couple of days ago.  But my answer to that is we’re not going to let them come  through the back door with their fees and penalties in a different guise.  Yes, it’s fair enough for any  financial institution to receive a fee for a service performed but it is not fair enough for them to put  in there penalties if you like which inhibit customers from moving and that’s what we’ve got the  capacity under our new laws to target.  

ANDERSON:              Okay, so the Reserve Bank boss actually said, and this was all started by the fact  that the big banks were actually increasing their interest rates over and above what the Reserve  Bank was doing each time.  Joe Hockey got angry, everybody got angry, we all still are angry, we’re  always angry about that.  But then we had Glenn Stevens telling the Senate Committee just this  week that he actually read the papers, he expected the banks to hike rates and in fact the RBA  actually banked on it.  To quote him, he said ``The RBA has fully taken account of that in our own  behaviour in setting the cash rate”.  So he actually expects banks to sometimes increase rates over  and above his own rate hikes. 

TREASURER:             Well, he was simply dealing with the reality.  He doesn't necessarily expect that  and that matter was dealt with in the last set of board minutes which came out.  They weren’t  necessarily sure that the big banks were going to move or not move and that’s very clear in the last  set of minutes and I think that quote is slightly out of context, but could I make this point, and this is  something I agree with Glenn Stevens on, the Reserve Bank has looked at this question of the net  interest margins of our big banks and the net interest margins of our big banks are now back to pre‐

global financial crisis levels.  But that is, the argument that they’ve been making about increased  funding costs impacting upon them disproportionately is not reflected in the data.  Yes, there are  challenges coming from funding costs down the track but it is simply not true for the big banks to  claim that over the last couple of years they have gone backwards because of increased funding  costs because their net interest margins are now the same as they were prior to the crisis and that is  why I fundamentally rejected their argument about the need a month or so ago to lift above the  Reserve Bank rate. 

ANDERSON:              Okay so you’re confident that as your measures roll out over the next year that  some of this initial criticism will die down and the public in general will feel the benefits of these  measures?  Because really the launch has been a bit lacklustre. 

TREASURER:             I certainly don't agree with that.  Look, there is strong support for these reforms.   What you see in some of the reporting is some of the more extreme claims made by opponents who  are defending their self interest.  If you go through the range of groups that have been very  supportive of this package, it is wide, it is right across the sector from consumer groups right through  to smaller banks, to mutuals, to the Australian Chamber of Commerce and Industry.  What you’re  getting in the reporting is the screaming and self interest of a lot of people who don't want to see  further competition in our banking sector.  I’m proud of these reforms.  These reforms aren’t being  put in place for the banks, they’re being put in place for the Australian people.  You see, our banking  system was changed by the global financial crisis.  The power of our smaller lenders was weakened  by the global financial crisis.  It was a great thing for Australia that our financial institutions were  strong, but now as we continue to grow we’ve got to inject more competition and when you inject  more competition you challenge vested interest.  You challenge people we’ve got a stake in keeping  the system un‐competitive and I make absolutely no apology for challenging those people because  what I want to see is a fair go for families and a fair go for small business. 

ANDERSON:              Okay, I do concede that Choice among others… 

TREASURER:             No, but it’s far wider than that.  The Australian Chamber of Commerce and  Industry, they’re not necessarily out there barracking for the Government… 

ANDERSON:              The headlines are screaming against you. 

TREASURER:             Yes, well parts of the press are screaming against us, that’s true.  But what is also  true is that we’re defending the public interest.  We’re defending the national interest and we  decided to have a go at changing things you do attract a bit of criticism and that’s fair enough, but I  tell you what: these reforms are exactly what is required for our system, there’s no silver bullet here,  we know that,  but the fact is that what we’ve got to do is empower consumers to walk down the  road to get a better deal because that’s good for them, it’s good for their families and it’s good for  their businesses. 

ANDERSON:              Just finally, on the banking issue.  When can we expect some moves, if any, on  ATM fees? 

TREASURER:             Well, there’s already been very substantial reforms of ATM fees and I just draw  your attention to some initiatives that the Reserve Bank took because they’re responsible for the  ATM payment system.  Currently something like two‐ thirds of all transactions through ATMs are fee 

free.  That’s been a very substantial change, and also in the last 18 months we’ve seen more  machines roll out.  Now there have been some particular issues in the system: charging people  exorbitant fees, for example, in indigenous communities.  Now we have to be very careful about  how we move here because if we take the wrong steps what we could actually see is the withdrawal  of machines all together from communities.  So I’m going to proceed very carefully in this area,  we’ve already got a set of reforms that have been in the system working their way through.  If  there’s more we can do, we will.  But if we take a sudden move in this area such as the one that  some are advocating, which is getting rid of all fees altogether, what you may actually find is the  withdrawal of machines from communities.  So we’ve got to work through this methodically and  carefully but there’s already a big reform in the system. 

ANDERSON:              I’d like to ask a couple of questions of you of you if I may with your hat on as  Deputy Prime Minister.  Overnight we’ve seen that Julian Assange has been granted bail by a  magistrate in Britain but then put back in jail because the Swedish prosecutors have appealed the  magistrates decision.  Here in Australia we have some commentators claiming that Julian Assange  could become a Gillard Government’s new David Hicks, a political prisoner basically hung out to dry  by his own government.  What do you say to that? 

TREASURER:             Well, I don't accept that.  I mean the fact is that we are providing Mr Assange  with full consular assistance and doing everything we can to ensure that he is dealt with correctly  within the law of the land.  That’s appropriate.  We do that for any Australian citizen. 

ANDERSON:              Okay.  So you’re confident that the Gillard Government has not in any way  prejudiced the global view of him and that we have, that Australia has stood up â€ 

TREASURER:             Well, look - 

ANDERSON:              There’s some commentators in America who are calling for the man to be  assassinated.  That he’s a terrorist. 

TREASURER:             There is a vigorous debate nationally and globally about a range of issues  involved here.  First of all, the theft of classified documents.  Now, that will be investigated under  the law, as it should be because it is illegal.  Now the public -  

ANDERSON:              Julian Assange didn't steal those documents though. 

TREASURER:             No, no, I’m not asserting that he did.  I’m just going through the issues because  they are complex and they all get mixed up.  So that’s the first point.  The subsequent publication of  these documents is another matter.  And doesn't necessarily fall into that category.  So we as a  nation, like other nations are now dealing with the consequences of the flow of information in our  modern society and how we deal with that particularly when it involves sensitive material.  So  there’s a range of issues here.  There’s a vigorous public debate about it.  But we will always accord  to Australian citizens the rights that they are due and we will do that as we have done it for so many  other people overseas who are in difficulties. 

ANDERSON:              Okay.  If I could just move quickly â€ and I know we don't have you for very much  longer I’m sorry â€ to Inverbrackie.  Here in South Australia it’s a very big issue.  We were told that 

asylum seekers â€ 400 of them â€ would be moved into the Inverbrackie Defence homes sometime in  early December.  Do you have any news on that?  We’ve been trying to get onto Chris Bowen. 

TREASURER:             Sure, well Minister Bowen I think has already visited the community twice.  He  will make an announcement when the families, it’s families and children are moving there.  So there  will be no surprises there.  He is working closely with the local community.  You know, there are  mixed views out there as you’re aware.  There are those that favour it, there are those that oppose  it.  There are issues of what it means in the local community.  Minister Bowen is absolutely  determined to talk and work with the local community to the fullest extent possible and that  includes talking to the community about the arrival of the refugees. 

ANDERSON:              Most of the detention centres around Australia are fairly oversubscribed now.   Can we have a guarantee that, we’ve been told 400 and no more, can we have a guarantee that  there will be no more - 

TREASURER:             I think Mr Bowen has been out there and explained the circumstances of the  location of the people that are coming, who they are, where they’re from and the number. 

ANDERSON:              Okay.  Now, very, very finally; what are you doing for Christmas? Have you got  some time off? 

TREASURER:             Well, I’m really looking forward to spending some time with my family.  All my  children are home this Christmas.  We’re heading off in the first instance to Maroochydore where  I’ve holidayed every year for most of my life.  I grew up as you know on the Sunshine Coast.  So we  go back there and always have a week or so there.  I’ll get the board out and see how I go, but I’m  not sort of too confident that I’m going to do too well because I haven’t been in the water for a  while but I’ll have a surf, catch up with family and friends who still live in the area and generally  relax. 

ANDERSON:              Well, merry Christmas and thank you very much for joining us. 

TREASURER:             Same to you.  Same to you and all of your listeners.