Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Peter van Onselen: PVO News Hour: 26 October 2015

Download PDFDownload PDF



SUBJECTS: Port Kembla steel; Climate change; Superannuation reform; Medicare rebate freeze.   HOST PETER VAN ONSELEN: Stephen Jones, putting your local MP hat on ­ BlueScope has been saved by the Liberal Party Government in New South Wales. As an unreconstructed socialist, you would be happy about that. But are you surprised that -   STEPHEN JONES, SHADOW ASSISTANT MINISTER FOR HEALTH: I’m always willing to hand out praise where it is due. There are three pieces to this puzzle. You’ve got the local workers  who,  three  weeks  ago,  reached  an  agreement  with  management  around  a restructuring plan. 500 jobs are going to go and they have taken a pay freeze for three years and there are other significant cuts to pay and entitlements. They don’t often get a lot of praise, the AWU down in the Illawarra and the other unions there; they have done a great job. The second piece is payroll tax deferment and good on Mike Baird for doing the right thing today. The third piece of the puzzle, the Commonwealth Government in particular Chris Pyne, have to step up to the plate. We want a national procurement policy and we want better laws to bring us in line with the rest of the world when it comes to dumping.   PVO: What do you think about this though? Carson Scott, the senior business reporter I was speaking to a moment ago, he seems to think that this is just delaying the inevitable given the pressures coming from places like China. Your reaction?   JONES: Carson may know a lot about economics but he doesn’t know enough about steel mate. We have got a very productive steel mill here in Port Kembla and it can be part of a modern steel industry. This gives the company the opportunity to modernise and make the changes it needs to make. Let’s not forget this, BlueScope is the world leader when it comes to coated products like the stuff we put on our roofs, downpipes, gutters and a whole heap of structural steel. The commodity side of the business is the part that has been struggling. But this deal will help it to make the transition. I think there is a lot of future in Australian steel if we get the policies right.

  PVO: Well, whatever you think about the philosophical side of government intervention, I think we can all agree that the outcome of saving jobs is a welcome development. At least as an end point, in that sense. Let me ask you though about Anthony Albanese, he has been out saying we need bipartisanship on the issue of climate change. Not likely to happen is the way that I view that.   JONES: I like what Anthony had to say this morning. You will also know that Bill Shorten and Tanya Plibersek have got a trip to some of the low­lying Pacific islands planned for later in the week. These are the places where people -   PVO: That is a stunt though, isn’t it?   JONES: Climate change is not a theory to them, it is happening here and now. As the big country in the region we have an opportunity in fact an obligation to step up. Malcolm Turnbull believes in climate change, this is an opportunity to say that we both believe and to do our bit to make the changes that are needed.   PVO:  Just  as  important  though  as  climate  change  action  though  is  mitigating  against  the outcomes of climate change in those Pacific Island nations. Are we going to see a nice, big, sizeable package from Bill Shorten on that front?   JONES: Look we need to do both. We do need to mitigate, for some of the people living in these low­lying Pacific nations they are facing the changes right here and now. We are seeing sea water inundation and other problems. We need to do what we can as the wealthy country in the region to help them make the adjustments necessary. But we also need to play our part in the lead up to the Paris Conference to make sure that we are pulling our weight. I think that everyone, including Malcolm Turnbull himself, knows that what Australia has on the table at the moment isn’t good enough.   PVO: Just a quick one on superannuation, we have seen the Government come up and narrow the difference really between the Government and the Opposition on this front. You want to see more happen on the concessional end I understand that. Jim Chalmers was out earlier, talking about that at a press conference. Is this another tick for more of a conciliatory response under Malcolm Turnbull for Labor?   JONES: Talk is cheap, what matters is action Peter. What we have got to do here is two things. First of all, restore the $500 low income super contribution, which they cut in their first Budget. This is $500 for people earning $37,000 a year or less, that is effectively a reimbursement of their super tax. That is something that they should be doing and could be doing. Second thing; let’s have a look at the tax concessions, the majority of which are going to the wealthiest people in the community. I think even the majority of them would agree that we haven’t got the tax breaks right when it comes to super. It matters to have a bipartisan approach because we have to put in place changes that will stick in the long term.   PVO: Well, none other than Allan Jones agrees with that Stephen Jones. No relation, well I assume not. Let me ask you this in your portfolio area, it really has dropped off the front pages. There  is  still  a  lot  of  criticism  coming  from  the  Opposition  though.  Are  you  expecting  any changes on that front? It’s been on the economics front where we have seen adjustments by the Government since the change of Prime Minister.

  JONES: Look, the thing that the Government could do here ­ and the opportunity comes with the Mid­Year Economic and Fiscal Outlook - is to say we are going to take the freeze on Medicare  rebates  off  the  table.  Because  they  are  effectively  asking  doctors  to  do  what Parliament has refused to do. This is the back door GP Tax; this is where doctors have to pass on  the  increased  costs  to  their  patients  because  the  Government  has  frozen  the  Medicare Rebate. This is an opportunity, if they want to go bipartisan in the health sphere this is one of the big things they can do and -   PVO: How do you fund it though? I understand that a lot of Australians like what Labor is selling on this front. But a lot of others would like to know how we are going to fund the removal of that freeze.   JONES: One of the things that I really like that is coming out of the newer look Liberal Party is that they are saying that we have a revenue problem as well. So we have put on the table a couple of things that will help to fund these sorts of initiatives and we would be quite happy for the  Government  to  take  them  up.  For  example,  closing  the  loopholes  in  multinational  tax avoidance and looking at superannuation tax concessions that we can no longer afford. There are two ideas that we can look at. Chris Bowen and Catherine King will have more to say about these policy initiatives in the months to come but we have already put a bunch of policies out there. We would be happy if the Government stood up and said these are good policies let’s make them happen.   PVO: Stephen Jones, always good to talk to you.   JONES: Thank you. ENDS