Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Prue Bentley: ABC Radio Victoria Statewide Drive: 16 September 2010

Download PDFDownload PDF

Simon Crean, MP  Minister for the Arts 

Minister for Regional Australia, Regional Development and Local Government  Federal Member for Hotham 


Transcript of interview with Prue Bentley on ABC Radio Victoria Statewide drive 

16 September 2010  SCT004/2010 

PRUE BENTLEY: Mr Simon Crean, welcome to the program. 

SIMON CREAN: Hi, Prue, how are you? 

PRUE BENTLEY: Very well. Does the portfolio that you are now in double up in any areas, do you  think? We have had some concern expressed on this program since the Regional Affairs portfolio  was announced that perhaps, though it may be a one‐stop shop, it may then stop regional advocacy  bodies or lobby groups actually heading to the different portfolio areas that they might want to get  to directly, for example health or agriculture. How will this actually work? 

SIMON CREAN: Well, I think it shouldn't stop that ongoing lobbying, you know, Prue. I mean, they've  established that. But I think people need to see this as a new dimension in what's being referred to  as the new paradigm, that we very much are trying to encourage not just a focus for the lobbying in  Canberra but a more â€ a greater requirement for Canberra to have regard to regional input on an  ongoing basis, not just when the Budget comes up, not just when there's a particular issue that they  want to promote, that we engage localism in the way in which we govern. Now, we have all these  structures around the country, the regional development bodies. I would like to see them â€ and I  think this new opportunity presents itself for the first time in our lifetime, and that's why we've got  to get it right â€ the opportunity for those voices to put forward within their strategic plan the way in  which they want the money spent. 

We're also going to breakdown the Federal Budget so that regions will be able to see for the first  time what they get in the areas of health and education and aged care, all of those sorts of things, so  there will be greater transparency. We hope to encourage a more free‐flowing presentation of  priorities, strategic plans and encourage the regions to not just have a better voice but to look for  more creative, efficient ways in which the services can be delivered, in a lot of cases. 

PRUE BENTLEY: How do you propose that will work when you are covering the entire country? I  mean, it's a big area and rural and regional are some fairly, I suppose, big ideas. 

Places like Gippsland will have a completely different need to somewhere like Alice Springs or  somebody in Western Australia. How do you actually try and deal with those differing and  sometimes opposing needs? 

SIMON CREAN: Well, we have to deal with them, Prue â€ that's the whole point â€ because one size  doesn't fit all. And this has been the problem at times, that there's been a tendency to say, here's a  pot of money, let's allocate this here, that there, et cetera. Canberra doesn't always know what's 

best, but Canberra has the resources. What we really need to do is to recognise that diversity that  you've referred to and encourage the regions not to compete against each other, so much as to  compete more effectively for their resource entitlement and look at creative ways in which they can  spend it better. We want to encourage regions to strengthen that diversity, to understand the  opportunities going forward. They're best placed to work out what they see as their future, what  does that mean in terms of skills development. In turn, what does that mean for how you invest in  the education institutions â€ the unis, the TAFEs, the schools â€ to deliver those sorts of skills. What do  you need by way of the diversity of the region in terms of the most efficient delivery of health  services. And, of course, the great opportunity going forward to deliver a lot of these services, Prue,  is going to be our commitment to invest in the National Broadband Network because that will give  connectivity to, and strengthened opportunity in things like education and health and e‐ commerce.This is the exciting opportunity going forward, but we really have to find a much better  way to recognise the diversity, not try and equalise, but strengthen that diversity. 

PRUE BENTLEY: What exactly is your role with regard to the NBN? 

SIMON CREAN: Obviously, we will â€ just like health, just like education, the prioritisation if you look  at the agreements is to reorder the way in which we look at the NBN. So there will have to be input  into that. There'll have to be input into the way in which the money allocated to health goes to the  regions; the same with education. So the way we do that is through a Cabinet subcommittee that I  will chair. What we have to get is better coordination internally. But in addition to the Cabinet  process, we will be establishing a Parliamentary committee in the House of Representatives, chaired  by one of the Independents, that will operate much like the Senate Estimates process. So before the  ‐ at the Parliament, at the committee in the Parliament, there would be required to be the  appearance of ministers, the public servants who administer the various portfolios. We then, as I  said earlier, would require the Department of Finance to break the Budget down so that each region  knows what it gets. I hope that what we can move to is a circumstance in which once we get this up  and running, we can produce the concept of My Region on the website, so that people who live in  regions, who have got interests in regions, want to know what the issues are, what the services  available, what the resources go into can look at it, be better informed about what's going into the  region, but at the same time know that through the Regional Development bodies, they have a voice  that has to work with council, has to work with Local Government, has to work up to Federal  Government, but an effective voice to really channel the local strategic direction going forward. 

PRUE BENTLEY: So at the policy level, this could effectively act as another arm to the relevant  portfolios, like communications, like health. 

SIMON CREAN: And another arm, but effectively coordination. You wouldn't want to have a  separate funding mechanism. What you'd say is proportionately or in terms of the agreements, this  amount of money is available for the regions, and then encourage the regions to look at the most  effective way in which, which is allocated to their region, should be spent. 

PRUE BENTLEY: So that would mean that your â€ in your portfolio, your voice would need to be heard  before any of these other policies actually come to fruition? 

SIMON CREAN: Well, I â€ whether it's before or after, all I'm saying is in terms â€ take for example the  Budget and the preparation in the lead up to COAG, the Council of Australian Governments, where 

we're dealing with the health solution. It may well be that the initiative in terms of what's needed  for health starts with the health portfolio, but when the money, if you like, the vote, the bucket of  money is determined, there would have to be coordination and involvement from the regional  committee of Cabinet as to how that â€ as to how the monies would be allocated to the regions. 

PRUE BENTLEY: It's coming up to a quarter past four on ABC Statewide Drive. This afternoon, we're  joined by Simon Crean, who is the Member for Hotham and also the new Minister for Regional  Australia, Local Government, Regional Development and Minister for the Arts. If you'd like to ask a  question, you can. 1300 303 468. You can text us on 197 22 842. 

Mr Crean, Craig has sent in a question on Facebook, and he asks about regional development,  building up small towns. Will that be a focus of the portfolio? 

SIMON CREAN: Yes, it will. And again, it is this question of the regions themselves, looking at where  the growth opportunities are, where the structural adjustment mechanisms are, where regions that  are affected by decline are, and what can be done to help them diversify their economic base. So the  opportunity for the portfolio to not just be responsible for it is more the argument about how you  tap the local knowledge, how you draw on the local experience with people in the regions coming up  with their solutions. So I'd say to Craig, in circumstances of the town in particular that he has regard  for, what does he think of the opportunities going forward? 

I don't want people coming forward with just a wish list. I want them coming forward with  constructive proposals that say, were we able to achieve this sort of support we believe we could  move in this direction? Let's test that, let's see how it stacks up. But basically, have us responding to  quality initiatives that stack up coming from the local areas. 

PRUE BENTLEY: Just finally, if I may, Mr Crean, one of the key issues that came out of this federal  election campaign for many of the regions across Victoria was this issue of pork barrelling and in  particular, with regional and rural roads. I just had a text in, asking whether a federal takeover of  road funding could actually happen under this particular portfolio, and could it stop pork barrelling  at the key election time? 

SIMON CREAN: Well, of course, you can't have the federal takeover because you have to deal  through the states, and the states have important appropriations, important spends that they  allocate the roads. What the aim would be, obviously, is to get much more effective coordination to  those roads and those pieces of infrastructure that really improve the competitiveness as well as the  infrastructure that is being run down. As for the question of the pork barrelling, what we want to  stop is the pork barrelling, Prue. Regions should never be put in a position in which the only time  they can ever look to something is around election time and only if they're marginal. 

What we have to do is to take the pork barrelling out, establish a mechanism by which people  develop their long‐term strategic view, and then prioritise the issues within it. And keep making the  point, these are our priorities, this is how we want them addressed, and from them, beyond the  cycle of government, so that it doesn't get caught up in the election context. We want to really  strengthen and sustain the viability of regions, recognise that diversity that we talked about much  earlier in the program, encourage the local empowerment and do it in a way that can't be unpicked  and doesn't just become subject to the political whims of parties when they come into election. If 

we entrench this approach properly as the way in which we do government, it won't be unpicked, it  will become embedded in our political process, and that will be great, not only for the regions, but I  think it will produce much more effective outcomes for the nation as a whole. 

PRUE BENTLEY: Good to talk to you today, Mr Crean. I know that you have many other things on  your plate this afternoon, but we really appreciate your time. 

SIMON CREAN: My pleasure, Prue. Good to talk. 

PRUE BENTLEY: Simon Crean is the Minister for Regional Australia, Regional Development, Local  Government and also the Minister for the Arts.