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Transcript of interview with Pat Hession: ABC Queensland Statewide drive: 13 September 2010:



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Simon Crean, MP  Minister for the Arts 

Minister for Regional Australia, Regional Development and Local Government  Federal Member for Hotham 

Transcript of interview with Pat Hession on ABC Queensland Statewide drive 

13 September 2010  SCT002/2010 

PAT HESSION: The new Minister for Regional Australia, Simon Crean, is with me this afternoon. 

Mr Crean, obviously you're not quite in the job just yet, you haven't been sworn in I understand  officially, but at this stage what sort of job do you expect it's going to be? 

SIMON CREAN: No, I get sworn in tomorrow, Pat, but I tell you I've been committed to this task for a  long time, including when I was last the Primary Industries Minister and the Employment Minister,  because I believed very much in regional input in those days where I established the structure of  area consultative committees to identify the skill shortages in particular areas. I've had an abiding  passion ever since that the real opportunity that exists out there is to engage regions more  effectively and empower them with an input into decision making, that if what we can do is to show  them more transparently the amounts of money we actually spend within regions, on health, on  education, on aged care, all of those sorts of things, they will not only have a better understanding  of the resources that are available, but come up with creative solutions that actually result in better  outcomes. 

PAT HESSION: Alright, that tends to suggest, though, that you're not necessarily going to have more  money to spend, you're just going to concentrate more on communicating how much money you're  spending. Is that an accurate way of summing it up? 

SIMON CREAN: If you look at the forward estimates, Pat, there is continuing growth funding  committed in terms of all of those areas that I've talked about. The agreement that we have reached  with the Independents requires a better proportionality of that funding going to regions. The regions  being empowered to identify better spends for the money will mean that we, they and us, can get  also a better bang for those growth bucks. So there are more resources. I think if you looked at the  agreement that was reached with the Independents, there's something like $10 billion going into the  regions over the next four or five years. So, of course there's going to be more resources. You can't  do it without the resources, but the question is the engagement so that you don't just make  decisions from Canberra, you're really engaging people at the regional level. What we've got to put  in place is structures, mechanisms that enable that input, give the greater transparency, encourage  the constructive solutions and I think if we get that right, we will entrench this as a new form of  governance in this country and, if we do it properly, a new form of governance that cannot be  unpicked, just as when we introduced national superannuation. It couldn't be unpicked. 

PAT HESSION: Why don't you think that the Labor Party's been recognised as a party that potentially  does very good things for regional and rural Australia? Why don't you think you get credit for that  and recognised as a party that owns that space? 

SIMON CREAN: Yeah, well I think we do own that, I think we do have legitimate claim to that space  historically, and I'm happy to send you a paper that I have written on this some time ago that makes  that point. 

PAT HESSION: But I'm talking about perceptions here. You're not seen as a party that owns that  space, as being the party for regional Australia. 

SIMON CREAN: Well, the point I was about to make, Pat, is that you look at the results, particularly  in Victoria and Tasmania, and we are seen as that. We picked up seats in the regions in Victoria,  because we do, because there we do have a culture of understanding the importance of regionalism  and I believe this is something that we've got to translate more effectively across the country and  that's what we're going to do. 

PAT HESSION: I'm sorry, but if that's the case that would tend to suggest that you're admitting that  things have been done very badly from your part in the past in places like Queensland â€ if you use  that as a guide, your success or lack thereof in regional Queensland in the recent election. 

SIMON CREAN: I think there's other reasons why the results were as they were in Queensland, but I  think if you look at what we did in the last three years, we did set up the structure for Regional  Development Australia. We did make sure that we stopped the pork barrelling. We did make sure  that the Roads to Recovery program and those infrastructure programs were properly apportioned  to regional Australia, not just National Party seats. Have a look at the figures. They're all there for  that. So, I mean, we did a few things wrong in the last campaign and the last three years that  obviously translated in terms of the election results, but we did a hell of a lot that was good. What  we went to the election saying was we want the opportunity to build on this and, fortunately, we  still have the opportunity to do it. The task now is to make sure we do get it right and we entrench it. 

PAT HESSION: I'm speaking today with Simon Crean who's about to become the Minister for  Regional Australia when he's sworn in tomorrow. The question, Mr Crean, seems to be though  what's going to change, what sort of notice â€ or what sort of difference is someone living in regional  Queensland going to be able to notice once you've had an opportunity to start to make this work? 

SIMON CREAN: I think that what we're really saying to them, Pat, is the difference that will be is that  we want them and their communities, and we're actively engaged in setting up a structure that will  enable their communities, to have a much better say and much better information about how the  resources are spent, what the priorities of regions are, what the particular strengths of their regions  are, develop strategies that build on those strengths, secure their future going forward. Now this is  the smart model and it's what we want to try and put in place. How well it translates is going to be  as much a function of the resources that we have committed, and they are substantial, but it will  only work properly if that local input properly engages, properly inputs.  It's got to be a partnership, Pat. 

PAT HESSION: Who's going to work for you in this new â€ how's it going to work in terms of the  people that you've got working below you? 

SIMON CREAN: Well, obviously a new department will be created, a department that will have  responsibility for the coordination of the regional policies and the way in which the structures work,  as well as coordination of the funding that I've talked about. So, that's new. There will be a 

committee of Cabinet whose task it will be to draw, to ensure the coordination of the different  portfolios that apply in regions. There will be a parliamentary committee set up that will be required  ‐ that will be required to operate like a Senate Estimates process, so the ministers, departmental  heads, can be accountable. We will require the Department of Finance to construct their accounts,  their budget, to break down the budget if you like, so that you don't just get a figure that says how  much is being spent on health through particular programs, but how much is being spent in regions  in those programs, the same as for education. We will have a new policy advice unit to that  parliamentary committee so that if they want to get further information, they can get it â€ an  independent source of advice. So, there will be a lot of changes in the way in which we do it to make  sure that those additional dollars not only are used and applied more effectively in response to what  regions want, but in a framework that is actively encouraging that local empowerment concept that I  talked of before. 

PAT HESSION: Mr Crean, Pat, who I was talking to earlier this afternoon, has been back on the  phone. He's got an example where we've heard, for a long time, both political persuasions talking a  lot about the Bruce Highway but still a lot of complaints about the state of it along the coast. Then  you look at the amount of work that's been done on local roads, he's pointing out that maybe it's  not necessarily been prioritised â€ work being done on local roads where it's not quite so urgent at  the expense of the Bruce Highway. Are you going to be able to do anything about a situation like  that? 

SIMON CREAN: Well, again, I think this is a good example of where we want better voice from the  communities within the respective regions making that point, because, see, if the communities â€ and  the Bruce Highway obviously services a number of regions â€ if the communities are saying this is our  priority it's going to be a pretty silly government that ignores that priority. But at the moment there  hasn't been, in our view, the effective mechanism by which, and we were trying to set it up in the  last term and now we give more effect to it now, there hasn't been the effective structure that  enables the â€ if you like, the aggregation of communities, the cross regional borders, both of whom  or three of whom might have the vested interest in the highway, saying this is our number one  priority. Now it may be that not all communities come to that conclusion, but setting up the dialogue  that argues that case gives them the opportunity to argue that case and present it to us as  government. That's the dynamic we want to create. 

PAT HESSION: Simon Crean, appreciate your comments, to be sworn in tomorrow as Australia's  Minister for Regional Australia.