Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Paul Turton: ABC NSW Statewide drive: 13 September 2010

Download PDFDownload PDF


Transcript of interview with Paul Turton on ABC NSW Statewide drive 

13 September 2010  SCT001/2010 

PAUL TURTON: Well, the man responsible for implementing much of what's been negotiated by the  Independents is the new Minister for Regional Australia, Simon Crean, who joins me on the line now. 

Minister, good afternoon, how are you? 

SIMON CREAN: I'm good, Paul. How are you? 

PAUL TURTON: Good. Okay, you've been in the job for a day, what's the plan? 

SIMON CREAN: Well, I've been advocating this course of action for a lot longer than a day, Paul, so  I'm delighted to have the opportunity to implement it more comprehensively. I had a good  discussion today with the two that you've mentioned, Tony and Rob, very constructive discussion. I  wanted to get their views as to what their understandings of the agreement meant, very important  that we start off singing from the same song sheet and getting the structures right that were agreed.  Obviously the key opportunity here is to get the real balance right that I've believed in for a long  time, Paul, and that is if we're going to deliver on national objectives we have to engage regions far  more effectively in what their priorities are for achieving those objectives. 

PAUL TURTON: Is it about all regions, though, and not just Tamworth and Port Macquarie? 

SIMON CREAN: All regions, and I've made this very clear in the parliamentary committee. It's not  just Tamworth, Port Macquarie, it's not just New England and Lyne. These are all the regions of the  country. The new portfolio will have a co‐ordinating role for all of the regions. We have a regional  development structure in place, Paul. What we've got to do is to use it to be more place‐based, local,  local empowerment driven. I'll give you a good example. The schools program which I was  administering until this portfolio change, it struck me that the school communities that were  happiest with what they got â€ and all of them were happy, but the ones that were happiest were  those that had more input into the outcome. Now, when I was Employment Minister in a previous  government, the Keating Government, I established an area consultative committee structure,  regional committees to tell us what the skill needs of regions were. If you tap local knowledge, if you  tap local enthusiasm, local commitment, you can get a better set of outcomes and that's not just  good for the region, it's good for the nation because you get more efficiency in the way in which  things are done. 

PAUL TURTON: Minister, you mentioned the BER. Now given, of course, the amount of development  that's going to have to take place around not just New South Wales but the whole of Australia, we've  had the Institute of Engineers criticising the level of infrastructure decay in Australia that's been  allowed by successive governments. Given the amount of work that's going to need to be done, are 

you going to have to spend the money a little bit better than happened under the school halls  program, as it's called? 

SIMON CREAN: It's essential to do that and I believe that part of the key to spending it better is local  engagement, but those things that you talked of in the broader sense, Paul, that's the legacy that we  inherited over three years ago. The previous government, we had a resources boom, it didn't invest  enough in education. The OECD report that came out recently said that we had dropped and the last  figures were 2007‐08, that was the inheritance we took. The previous government didn't invest  enough in education. If you don't invest enough in education no wonder you end up with skill  shortages. No wonder you have to bring people in from overseas to meet those skills. Our argument  is let's get a far better match through all of the regions, let them identify what their future is, what  their strengths are, what their vision is for expansion and diversification, what skills do they need for  it, how do you build the education institutions, how you make the infrastructure work for you. 

We are committing money to invest in schools in infrastructure. What we want to tap into is local  involvement and if we get this right, and entrench this in government, we will have a much better  system for delivering government in the future regardless of which party is in power. 

PAUL TURTON: Minister, could I just ask you, the broadband infrastructure system has been  described as being the railway lines of the 21st century so I'll ask you not only about that but about  railway lines and the proposed inland rail link. Is that something that's going to get a guernsey pretty  quick or pretty early on in the Gillard Government given, of course, the involvement of the  Independents in New South Wales? 

SIMON CREAN: Yeah, well again these are more the area of Anthony Albanese and these, where the  whole co‐ordination exercise through the cabinet committee will give us a much better insight. So  let me just take that on board, Paul. Obviously we've made the commitment to the feasibility study  in terms of inland rail. How we carry it out is going to be a function of the cabinet committee, but  subject to the parliamentary committee that the Independents will chair. As for broadband, that is  the critical investment in infrastructure going forward because it's what connects the nation. It's  what, done properly, will enable us to deliver better education, better health, better commercial  outcomes. It's e‐commerce, e‐health, e‐education, also entertainment and just communications  within the regions. It's the connectivity that is so fundamental to making this nation work better.  That's why we've made such a big investment in it. And what we've this agreement is that  we want to prioritise the regional rollout of the national broadband because it is going to be  important to realise the potential â€ the much better â€ realising much better the potential of the  regions themselves. 

PAUL TURTON: Minister, were you sure that regional Australians placed the broadband at the top of  their list of priorities? They had the opportunity to vote for the Labor Government given it had a very  distinct product differentiation on broadband, but chose not to, and they talked to us on this  program about things like paving the roads and putting in sewer systems and other infrastructural  needs that they would prioritise above broadband. 

SIMON CREAN: Yeah, look I think this is an interesting point, Paul. You ask any group and they'll have  a different set of priorities, but can I say to you in all of the time that I've been involved in  developing this regional policy, and I had the shadow portfolio over three years ago in this, there 

were key priorities that many regions came to the fore with. I mean in amongst â€ broadband was  certainly up amongst the top five but so too was water. But depending on whether you're in the  resource states, there would be things like ports, there would be things like the rail connections.  These are the big issues. When you then look at the specific regional issues, fixing roads that people  have more local knowledge of obviously for some people that is going to be the most important  thing. What we want to challenge is how do we get a better outcome in terms of the big issues that  the nation as a whole has to face up to, but which impact on regions in different ways and how do  we also deal with the local issues? That's what the whole argument about local empowerment is. It  is saying to the region through these regional development bodies, we want you to tell us what your  priorities are and to make the resources that government has available work better in meeting those  priorities. 

PAUL TURTON: Minister, a lot of people in regional New South Wales are concerned about  healthcare, of course. It's probably the number one thing that concerns us as we age. Can you give  any guarantees about hospitals in New South Wales? Will you be working to make sure that  hospitals are upgraded where necessary and that aren't closed and deprived, or depriving local  communities of their health services? 

SIMON CREAN: Again, we'll be working to ensure that the resources that we're making available â€  and they've been significant also in health and healthcare â€ that they do respond much more  effectively to local needs. One thing that is important in this agreement, Paul, and what we will  implement, we will break down the budget. Break down the budget so that each region knows what  it's getting for healthcare, what it's getting for aged care, what it's getting for education, what it's  getting for the big infrastructure spends, so that people have got a much better understanding of  what is being spent and what will be spent in their region. If they've got that greater understanding  and transparency, it's a lot better â€ it's a lot easier to make informed choice about ordering the  priorities. So this will be a huge change in the way in which we do government if we get it right, and  the agreement that we've struck, and the reason that I'm delighted to be associated with the  portfolio that delivers it, is if we get it right we will be entrenching within the system of government  in this country a real commitment to regions and regional involvement. That, I think, is vital if we're  to really grasp the great diversity of this country going forward and give opportunity to the regions  to better themselves in a way that suits their priorities. 

PAUL TURTON: Minister, just one final question on broadband. Do you think that that $43 billion  forecast is an accurate one? We've had experts on this program saying that the fibre to the home  network could or should be done for somewhere close to $25 or $30 billion. 

SIMON CREAN: Look, this was argued out at considerable length during the campaign, Paul. The  Coalition argument on this did not cut. Whatever your point before was about people not voting for  us on broadband, there are a whole lot of reasons that they didn't â€ that they voted the way they  did, but it is also true that if you ask people the difference between our proposal and theirs, those  that saw this as a key priority, and that is many people, favoured our proposal. Now, the question as  to whether the $43 billion is still the figure required. That will obviously be always assessed going  forward. The fact that we've got Telstra in the cart, some experts have suggested now that they're in  the cart we might be able to do it for less. Let's wait and see. The important thing though is we've  got the commitment to do it and you've got a government now in place understanding its 

importance, you've got a parliamentary committee that can monitor, assess how that's going quite  apart from the Government having to ensure that it gets the best spend for taxpayers' dollars. 

PAUL TURTON: Minister, just on the new front bench, a lot was made, of course, as the position of  the ALP started to deteriorate late in the Federal Election campaign, that there would be  bloodletting. We saw Dean Mighell from the Electricians Union in Victoria making some fairly  provocative statements. Is there going to be a bloodletting or do you think that the structure of the  Cabinet will keep a lid on all of that? 

SIMON CREAN: Look, I've seen all sorts of people claim all sorts of â€ make all sorts of provocative  statements. None of it's happened. It hasn't come to pass. Let's just get on with it, Paul. I think  people who love to tell these stories or give their own personal insights as to what they'll â€ what they  think will happen, they're looking for the headline rather than the constructive outcome. I'm  interested in working as part of a team that is now a minority government, but a minority  government that nevertheless has great objectives and great plans for the country. They're what we  campaigned on. We didn't get the mandate in our own right to do it, but nevertheless the policies  themselves have formed the basis upon which independents have been prepared to give us the  mandate to try and put this agenda together. That's our task at hand. We'll go about it in a united  way. There won't be bloodletting. It's not in anyone's interests to have that happen and I would  hope that in terms of going forward our political opponents, the Coalition, would get over the fact  that they're not the Government and get on with playing a constructive role going forward. That's  what we want to do and that's what we're going to be focused upon. 

PAUL TURTON: Just in regard to your opponents, I noticed that Warren Truss has made the  observation that you're the Minister for Regional Australia but you're not from regional Australia.  Does that make a difference? 

SIMON CREAN: Warren Truss, I mean he's like a broken record in terms of this. He's only had one  line. Let him get on to a constructive piece. I remember when people were critical of me being  appointed as primary industries way back in the '90s and the truth is that I established a very  important and respectful reputation and dialogue with the bush. I've always cherished that  relationship. I've tried to build upon it. It informed me many ways about the approaches and the  policy initiatives that I've always advocated since in terms of regional development, things that I did  in the employment portfolio through regional bodies, things that I advocated when I was in the  shadow ministry because of the importance of regions. I've written the policy for the Labor Party in  terms of regional development. What I want to do is to see it more fully implemented and the  agreement that we have with the Independents will give us that opportunity. I think that will be of  lasting benefit for the nation and that's been my commitment, doing constructive things in politics,  using the office that I hold in politics to advance the interests of this nation in a way that sustains  itself and builds for the future. 

PAUL TURTON: Just reiterating that point that you made earlier, it's not just for voters in the  electorates of Lyon and New England? 

SIMON CREAN: No, this is for the nation as a whole, region â€ and seeing the nation as a diversified  component of a whole series of regions but reaching out to that diversity, encouraging it, challenging 

it and forming partnerships with it. That's the regional development policy that I want to build the  framework for. 

PAUL TURTON: Alright, Minister, we'll check in with you from time to time if that's okay. 

SIMON CREAN: Happy to do that, Paul.