Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Worst coral death strikes Asia

Download PDFDownload PDF

Media Release 

ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies 

Worst coral death strikes Asia 

October 19, 2010 - for immediate release 

International marine scientists say that a huge coral death which has struck Southeast  Asian and India Ocean reefs over recent months has highlighted the urgency of controlling  global carbon emissions. 

Many reefs are dead or dying across the Indian Ocean and into the Coral Triangle following  a bleaching event that extends from the Seychelles in the west to Sulawesi and the  Philippines in the east and include reefs in Sri Lanka, Burma Thailand, Malaysia, Singapore,  and many sites in western and eastern Indonesia. 

“It is certainly the worst coral die‐off we have seen since 1998. It may prove to be the  worst such event known to science,” says Dr Andrew Baird of the ARC Centre of Excellence  for Coral Reef Studies and James Cook Universities. “So far around 80 percent of Acropora  colonies and 50 per cent of colonies from other species have died since the outbreak began  in May this year.” 

This means coral cover in the region could drop from an average of 50% to around 10%,  and the spatial scale of the event could mean it will take years to recover, striking at local  fishing and regional tourism industries, he says. 

The bleaching event has also hit the richest marine biodiversity zone on the planet, the  ‘Amazon Rainforest’ of the seas, known as the Coral Triangle (CT), which is bounded by  Indonesia, Malaysia and the Philippines. 

“Although the Coral Triangle is the richest region for corals on Earth, it relies on other  regions around its fringes to supply the coral spawn and fish larvae that help keep it so  rich,” Dr Baird explains. “So there are both direct and indirect effects on CT reefs which will  affect their ability to recover from future disturbance.” 

“Also the reefs of the region support tens of millions of people who make their living from  the sea and so plays a vital role in both the regional economy and political stability. For  example, in Aceh, northern Sumatera, where the bleaching is most severe, a high  proportion of the people rely on fishing and tourism for their livelihoods. While it may take  up to two years for some fish species to be affected by the loss of coral habitat, fisheries  yields will decline and this combined with a drop in the number of dive tourists visiting  could have major long‐term effects on the local economy.”  

The cause of the bleaching event was a large pool of super‐hot water which swept into the 

eastern Indian Ocean region several months ago, shocking the corals and causing them to  shed the symbiotic algae that nourish them, thereby losing color and “bleaching”. If the  corals do not regain their algae they starve to death. 

According to the National Oceanic and Atmospheric Administration’s Coral Hotspots  website, sea surface temperatures in the region peaked in late May, 2010, and by July the  accumulated heat stress was greater than in 1998. Local dive operators recorded water  temperatures of 34 C, over 4 degrees higher that than long term average for the area. 

The event was first detected on reefs in Aceh by marine ecologists from Wildlife  Conservation Society, CoECRS and Syiah Kuala University. They already rate it as one of the  worst coral diebacks ever recorded.  

“My colleagues and I have high confidence these successive ocean warming episodes,  which exceed the normal tolerance range of warm‐water corals, are driven by human‐ induced global warming. They underline that the planet is already taking heavy hits from  climate change - and will continue to do so unless we can reduce carbon emissions very  quickly,” Dr Baird said.  

“They also show this is not just about warmer temperatures: it is also threatening the  livelihoods of tens of millions of people and potentially the stability of our region.” 

Dr Baird said it was not yet clear whether Australia would suffer a similar coral bleaching  event this year: this would emerge only with the arrival of warmer waters from the north in  January/February 2011. The previous worst events to strike the Great Barrier Reef were in  1998 and 2002, when over 40% of the reefs along the length of the GBR were affected. 

More information:   Dr Andrew Baird, CoECRS and JCU, +61 (0)7 4781 4857, or + 61 (0)400 289 770   Jenny Lappin, CoECRS, +61 (0)7 4781 4222 or +61 (0)417 741 638   Jim O’Brien, James Cook University Media Office, +61 (0)7 4781 4822 or 0418 892449     CoECRS are proud sponsors of the 12th International Coral Reef Symposium, Cairns: 9‐13  July 2012.  

Distributed by