Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Defence to consider Victoria Cross for ordinary seaman Teddy Sheean and others

Download PDFDownload PDF





Senator Guy Barnett 

Chair, Legal and Constitutional Affairs References Committee 

Liberal Senator for Tasmania 



Wednesday 20 October, 2010 


Tasmanian Liberal Senator Guy Barnett is delighted that the Department of Defence has agreed to  consider granting a posthumous Victoria Cross to Ordinary Seaman Teddy Sheean who served  heroically with the Royal Australian Navy in World War II, and other candidates. 


Teddy Sheean was a 19 year old country boy who hailed from Latrobe on Tasmania’s North West  coast when he went to war in 1942. 


Senator Barnett submitted evidence in support of the claim to Department of Defence officials in  Senate estimates hearings in Canberra on Tuesday. 


“Of the 97 Victoria Cross medals awarded to Australians, none have been awarded to Navy  personnel.  93 have been awarded to Army and 4 to Air Force personnel. 


“Ordinary Seaman Teddy Sheean is widely regarded as having acted in a manner worthy of a Victoria  Cross when, despite an order to abandon ship, he strapped himself to an anti‐aircraft gun aboard the  sinking HMAS Armidale in December 1942, continuing to fire his weapon, even as the ship sank  beneath the waves. 


“Teddy Sheean’s targets were Japanese aircraft which were continuing to shoot his fellow sailors  while they were in the water awaiting rescue.   


“He was successful in shooting down at least one Japanese Zero fighter aircraft, and possibly more. 


“I believe that his actions deserve to be recognized with a posthumous Victoria Cross. It would be a  fitting tribute for this fine Tasmanian and would begin to redress the lack or recognition for Royal  Australian Navy personnel,” Senator Barnett said. 


Senator Barnett also nominated other possible candidates to receive a posthumous VC, including  Captain Hec Waller, lost on HMAS Perth in March 1942, Lieutenant Commander Robert Rankin, lost  on HMAS Yarra in March 1942, and Captain Henry Stoker, commander of the submarine AE‐2, which  penetrated the Dardanelles at the start of the Gallipoli campaign in 1915.   Notably, all of these  candidates served in the Royal Australian Navy.   


“There appears to be overwhelming evidence to support the claims for Captain Hec Waller and  Ordinary Seaman Teddy Sheean,” Senator Barnett said. 


“If Victoria Cross’s could be awarded to these two men to mark the Royal Australian Navy’s 100th  Anniversary next year, that would be a wonderful gesture. 


Senator Barnett also said it would be a great boost to morale in the Navy today. 


Of 1353 VC’s awarded since 1856, 117 have gone to sailors.  Of the 94 Canadians awarded the  medal, four were sailors, while just one out of 25 New Zealand recipients was from the navy. 


Senator Barnett also acknowledged the past efforts of Federal MP for Braddon, Sid Sidebottom, and  other MP’s who have sought to recognize Teddy Sheean and others for their service. 


Senator Barnett said he would write to Defence Minister The Hon. Stephen Smith drawing his  attention to the issue and looked forward to hearing news from the Department of Defence as they  review the matter. 


“I will continue to pursue this issue in parliament and will explore all options until we get a result,”  Senator Barnett said. 




*** Note â€ Teddy Sheean’s nephew Garry Ivory is also available for comment on  0427 633 105 *** 



More Information: Philip Clayton - 0414 317441 



Background - Ordinary Seaman Teddy Sheean 


Ordinary Seaman Teddy Sheean was born in Lower Barrington, Tasmania on 28 December 1923.  His  family soon moved to Latrobe and he was educated at the local Catholic school and worked as a  farm labourer until he enlisted in the Royal Australian Naval Reserve as an ordinary seaman in April  1941.  Initially sent to the Flinders Naval Depot in Westernport Bay, Victoria, Sheean was later sent  to Garden Island for further training in about March 1942.  In June 1942 he helped commission the  new corvette, HMAS Armidale, and was posted to that vessel as an Oerlikon anti‐aircraft gun loader. 


At the end of November 1942 Armidale was assigned to sail to Japanese occupied Timor in the  company of corvette HMAS Castlemaine.  Their task was to land Dutch forces to reinforce the  guerrillas on the island, withdraw the Australian 2/2nd Independent company, and withdraw some  Portuguese civilians.  Arriving off Betano (Timor) on 1 December, the two corvettes met up with  HMAS Kuru, which had already picked up civilians from the island.  These civilians were transferred  to the Castlemaine, which then returned to Darwin. 


Ordinary Seaman Teddy Sheean was aboard the HMAS Armidale on 1 December 1942 at about  12:30pm when the vessel came under repeated attack by at least 13 Japanese aircraft.  By 3.15pm  the Armidale began to sink, an event that would take less than 5 minutes.  The Armidale had been  struck by two aerial torpedoes, and after the second hit Lieutenant Commander David Richards  ordered the ship to be abandoned.  Out of the 149 on board, only 49 would be rescued from the  water. 


As the ship was sinking, and the survivors in the water tried to board rafts, the Japanese aircraft  continued to strafe the men in the water.  Ordinary Seaman Sheean, possibly already wounded,  strapped himself to an Oerlikon gun and began firing at the aircraft.  Witnesses report that tracer  fire could still be seen leaving the gun after it had sunk below the waves.  He reportedly shot down  at least one Japanese Zero in his efforts.  Sheean was posthumously awarded Mentioned in  Dispatches. In 2001, HMAS Sheean, a Collins‐class submarine, was commissioned.  It is the first RAN  vessel to be named after a non‐officer. 


There is a well known painting at the Australian War Memorial which commemorates this incident.