Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Meeting the challenge of the Millennium Development Goals: address to the Micah Challenge Forum

Download PDFDownload PDF

Senator Russell Trood  Liberal National Senator for Queensland 


Speech: Meeting the Challenge of the Millennium Development Goals:   

Address to the Micah Challenge Forum 

21 June 2010 

Senator Russell Trood 

Good afternoon ladies and gentlemen. It is a great pleasure to be here with you this  afternoon and I am very delighted to have received the invitation and to share some  thoughts with you.  

May I join with Bob McMullan in acknowledging the fantastic work that you have done in  committing yourselves to the alleviation of poverty around the world and the particular  focus that you have brought to that cause in Canberra here. 

It’s important to have people who are committed. It’s important to have idealism on these  matters. So often it is easy to think these things are far too hard to achieve, but we need to  be reminded from time to time that these are worthwhile endeavours and you actually  perform that function, as well as all of the other good work you do. So it’s a very important  process - the voices for justice process - and indeed, the Micah Challenge. 

And may I, now I’m on my feet, acknowledge the service of Bob McMullan to international  development has been during his period of office. I know it’s been a lifelong commitment  for him. I’m very sorry that he is leaving the parliament, even though he is in another house  and another party. I think we need true champions of the causes and Bob McMullan has  been that.  

The aid cause is an important one and I am pleased to be here to speak to it. Policy often  divides people, as you will be well aware. One of the things that is striking about the cause  of international development though, is the extent to which the Australian community is  united behind a belief that Australia is a wealthy country and can make a significant  contribution to the alleviation of global poverty. Some of you may have seen the recent  Lowy Institute poll, which indicated that 91% of Australians consider helping countries in our  region reduce poverty as an important foreign policy goal. So there is not only a strong  bipartisan commitment to that cause, but there is also a strong community commitment to  it. 

The Millennium Development Goals represent an extraordinary commitment on the part of  the international community to address the challenges of global poverty and  underdevelopment. As the Secretary of the United Nations said recently: “This promise is 

not based on pity or charity, but on solidarity, justice and the recognition that we are  increasingly dependent on one another for our shared prosperity and security.”  

Of course there is an element of charity in it, but I think this is about real politics in many  ways. It is about recognising that in a globalised world, we all are connected. So we need to  be jointly, and as a community, committed to the goals. Let me say at the outset, that the  Opposition is certainly committed to doing what Australia can do to develop the cause of  achieving the MDGs. 

Clearly we have quite a way to go if we are going to achieve any, of the goals by 2015. The  progress has been very uneven to date. Of course the disturbing thing is that the impact of  the Global Financial Crisis lingers on. In particular it lingers on in relation to debt issues  around the world, but in particular in areas such as Europe. These high levels of debt have  the capacity to further obstruct the progress we may make in relation to achieving the  MDGs.  

Nevertheless, there has been some encouraging news on progress. I note for example that  there has been encouraging progress with regard to the decrease of HIV infection rates and  AIDS related deaths appear to have peaked. In some places, such as North Africa, Latin  America and East Asia, child mortality has halved. Within the environmental sustainability  goal, we are on track to achieve some progress in relation to safe water targets. So there is  certainly some good news out there, even though we have not fully achieved any of these  goals that we need to achieve. 

However, there is some other less encouraging news that, of course, is disturbing. In  relation to the environmental sustainability element, we have made almost no progress in  access to sanitation - there has been less than an 8% improvement in access to sanitation.  Maternal mortality has declined marginally in the developing world. Prior to the Global  Financial Crisis, we could look at the statistics with regard to global poverty and see quite a  degree of progress in relation to numbers of people, I’m talking about millions, who had  been lifted out of poverty. However since the Global Financial Crisis we seem to have 

slipped backwards in some material and important ways. That is very disturbing. 

We have made progress and unfortunately have concurrently slipped back, that is the  reality with which we are confronted. In this context the United Nations Summit later this  year is a timely international meeting which will once again focus our attention on the need  to renew our efforts with regard to the MDGs.  

Now let me say something about the Opposition aid policy. I am a little hampered here  ladies and gentlemen. Bob has been an advocate of his government’s position for nearly  three years and it has been clear what that policy is. I’m rather hampered by the fact that  we are in the process of finalising a policy ahead of the forthcoming election. We intend to  make a full statement about international development assistance in due course. But 

perhaps I can say some preliminary things which can give you some indication of the  direction in which the Opposition is moving.  

The first thing to say is that we very strongly support the MDGs, as we did when we were in  government on the last occasion. In this context we created a very well funded and well  designed aid programme and I hope that the Opposition’s credentials in this respect are not  in contest. Some of you may remember that in the first Howard government, in the very  difficult budget that we had when we first went into government in 1996, there was actually  a commitment of $1.4 billion for international aid. At the time we left office, we had  doubled the size of our aid budget to $3.2 billion. In fact, there were seven successive  budgets in which the international development commitments had been increased. You  would also be aware of the 2006 White Paper in which we made a commitment of $4 billion  of aid by 2010. We also made a commitment to health issues in relation to HIV/AIDs which  are very material to the progress of the MDGs. 

The Rudd government of course is actually building on this progress and I note very clearly  that it has made a commitment of 0.5% of GNI. As Bob McMullan rightly said, we have  committed ourselves to that course. So there is a high level of bipartisanship in regard to  overseas development assistance. 

The quantum of aid is obviously important. But I think the really big issue we have to  confront is the matter of aid effectiveness. That is to say, how well are we actually delivering  the aid which we make available, which is so strongly supported by the Australian people I  have to say that we, as the Opposition, have some serious concern of the administration of  our ODA. Some of our worries are that it has been misdirected and we have some concerns  that it is not actually getting through to the people who actually need it most.  

There have been some tales in the press concerning the expenditure of some of our aid  activities in relation to AFL activities in South Africa, which seems a curious priority. In  relation to Africa more widely, my personal view on this is that there is probably a strong  case for expanding our diplomatic representation to parts of Africa, but to the extent that  our aid activity is merely based and justified on the search for Security Council fame, then  we say this is a wholly misdirected focus.  

We also of course note with some concern the recent report of the Australian Audit Office  with regard to aid. Mention ‘aid’ and ‘audit’ and most people think it is all bad. In fact it is  not all bad. One of the important things that the Audit Office has done in providing its  report is to note that the aid programme in Australia is a very complex programme and that  in many ways the administrators of our aid policy have been doing a reasonably effective  job in relation to the delivery of that aid. That is a strength. But they also pointed to some  manifest weakness which is of concern to the Opposition. These include workloads, staff  stress levels, shortfalls of expertise in some areas, country programmes needing a better  focus, an excessive emphasis on technical assistance, the need for better and more 

comprehensive whole of government coordination and the strengthening of monitoring and  evaluation mechanisms. Some of these problems are a function of the fact that over a  relatively short period of time the aid budget has grown considerably â€ it has doubled.  Adjusting to the delivery of such a large amount of aid over a short period of time for a  relatively small organisation, that is AusAID, is of course a great challenge. 

If that is the case, then the challenge is very much before us because it is clear that the aid  budget will grow. It will grow relatively quickly once again. Both sides of politics are  committed to that growth. If part of the problem that AusAID has been suffering is due to  that speed of growth, then obviously we need to make sure we fix these things pretty  quickly. Otherwise we will have them coming back to visit us once again. 

Kofi Annan once observed that there is no better solution to alleviating poverty than to  allow developing countries better access to international markets. That of course means  that we have to make progress eventually on the Doha Round of trade negotiations and  make sure that the outcome of those negotiations provides the level of access that  underdeveloped countries actually need. 

In relation to the Australian aid programme, we need to continue our support for the MDGs,  and that is a commitment the Opposition makes. We need to acknowledge that the people  who are closest to poverty, are the most vulnerable from the point of view of the  environment and climate change. I know that is a strong focus of your interests and we  recognise that reality.  

We, as I said earlier, are committed to the 0.5% of GNI on the way to the wider United  Nations ideal. We think further that we need to improve the administration of the aid  programme and acknowledge the need for change as set down in the Audit Office Report. 

The position we’ve taken in respect of that is the commitment that AusAID has undertaken  itself to make change is a good first step. Mr. Baxter, before Senate Estimates a couple of  weeks ago, went through, in quite considerable detail, the measures he had put in place as 

the Director General to ensure that the shortcomings identified in the Audit Report would  be corrected. I applaud that work. I’m sorry it’s not being undertaken more independently  rather than merely within the agency. Nevertheless, it’s an important step. 

My leader and the Shadow Minister for Foreign Affairs have made it clear that due to the  further growth of the aid budget, it is timely to conduct an independent external  comprehensive examination of our aid programme, which would be carried out if we were  in government. This examination may do things such as reduce the dependence on technical  assistance and perhaps, a preference I have, is to ensure that more of our aid is delivered  through NGOs. Greater accountability and transparency would also be an ideal that we can  all aspire to. In that respect, the Office of Developmental Effectiveness is a good start.  Finally, we might actually be at a point where it is now a budget so large and an important 

part of the Australia's international personality that it may be time to have a minister who is  responsible for developmental assistance. 

So ladies and gentlemen, I look forward to your questions. Just to reiterate two things:  firstly, to thank you for all of the work you are doing and secondly, to say that the  Opposition is very much committed to the objectives that I think we all share in this church  this evening.