Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Barrie Cassidy: ABC TV Insiders: 9 October 2010: IMF and World Bank Meetings; Global Economic Outlook; Global Financial Crisis; domestic economy; Australian dollar; upcoming G20 meeting; taxation reform

Download PDFDownload PDF





Deputy Prime Minister 





ABC TV, Insiders 


9 October 2010 

(US time) 


SUBJECTS:                IMF & World Bank Meetings; Global Economic Outlook; Global Financial Crisis;  Domestic Economy; Australian Dollar; Upcoming G20 Meeting; Taxation Reform 


CASSIDY:                   Treasurer Wayne Swan, good morning and welcome. 


TREASURER:             Good morning Barrie, it’s good to be with you. 


CASSIDY:                   It was two years ago almost to the day that you were in the United States and  you were shaken by what you saw and heard. You described the global economy as balancing on the  edge of a cliff.  How different is it this time?  


TREASURER:             Well, Barrie, sitting around the table with other Finance Ministers, the strength  of the Australian economy stands in very stark contrast to that of other developed economies.  Of  course today, two years ago, and indeed this evening was the time when we had an emergency 

meeting of G20 Finance Ministers which was addressed by then President George Bush, and we  knew then that the global economy was about to fall off a cliff.  And of course it was that evening  that I plugged into a Cabinet conversation in Canberra, Canberra time, to take part in confirming the  Government’s decision that we would put in place the bank guarantees that secured the flow of  credit to Australian business and to the Australian economy and took the decision to put in place the  first stimulus package which, of course, put a floor under confidence and secured the Australian  economy over Christmas two years ago.   


So there’s a stark contrast with all of that.  Those two decisions were two of the most historic  decisions that have ever been taken by Australian Governments and they were very effective, and  the effectiveness of our stimulus, both fiscal and monetary, is on show for all to see here in  Washington, two years on. 


CASSIDY:                   So what do you tell other Finance Ministers?  What do you think is the most  important thing that they should know? 


TREASURER:             Well, I think the most important thing that we must do is to continue to reform  the global economy.  We are working our way through a set of reforms internationally which will  reform the international financial system, and those matters will be discussed extensively by the G20  in Seoul in a months time.  And also through the G20 we are working on a framework for sustained  and balanced growth, a framework for sustained and balanced growth that will deal with some of  the very big challenges in the international economy because, as you know, there is very much a  two‐speed international economy at the moment.  Emerging economies are growing quite strongly  but, of course growth in western economies, developed economies apart from Australia is generally  very weak.  And those are challenges that have been the focus of discussion in all of the meetings  that I’ve been in through the last 24 hours.  


CASSIDY:                   So what is the mood then of the Finance Ministers from those western  countries?  Just how much anxiety is there about the economy? 


TREASURER:             Well I think the global outlook is fragile.  Emerging economies are growing  strongly, but growth in developed economies is anaemic.  So essentially, Ministers from those  economies are really looking at putting in place a range of reforms which are essential to long‐term  growth.  The G20 in Toronto some months ago set for advanced economies the goal of halving their  deficits by 2013, of course in Australia we’re back to surplus by 2013.   


So fiscal consolidation is very much on their mind but they also know that they’ve got to do  something to support demand.  So in some economies there is a further preoccupation with what  more can be done to support domestic demand.  For example, I think you’ve seen during the week a  further stimulus package put together by the Japanese for example.  On the other side of the ledger  many economies are looking at the challenges which are posed by differing exchange rate  mechanisms in different parts of the world.  They’re also looking at what other structural reforms  can be put in place which can lift growth globally.  For example, what can we do in the area of trade  to further lift growth. 


CASSIDY:                   But in the United States of course they’ve got a massive debt.  How conscious are  they of that, and what are the prospects of a strong recovery in the near term? 


TREASURER:             Well, certainly growth is around 2 per cent here and you saw those employment  figures that came out a couple of days ago, many in the States regarded those as disappointing.   Could I just give you this figure Barrie, in the middle of 2007 the unemployment rate in Australia and  the unemployment rate in the United States was the same, it had a four in front of it.  Our  unemployment rate is now 5.1 per cent.  In the United States it’s 9.6 per cent.  They have shed  something like 6 million jobs.  So there is a real focus in the United States as to what they can further  do to support employment, to support jobs, and to support business investment. 


CASSIDY:                   But they have a massive debt.  Are they up to challenge? 


TREASURER:             They certainly are up to that challenge and the President has put in place an  independent commission which is dealing with the challenges of fiscal sustainability.  You see, in our  case Barrie, when we put in place our stimulus we also put in place our plans for recovery.  So when  we announced our second stimulus package in February of 2009 we also announced a range of strict  fiscal rules which would govern the return to surplus.  Those fiscal rules are now in place and we are  returning to surplus in three years, three years early.  There’s no other developed economy who can  say that they are doing that. 


CASSIDY:                   What is it like travelling in the United States right at the moment with the dollar  where it is? 


TREASURER:             Well, certainly I haven’t been out to the shops, but I certainly would imagine  there are a number of Australian tourists here who are enjoying their visits.  Of course the high  dollar reflects the strength, the underlying strength, of the Australian economy.  It also reflects the  confidence of the investment community.  So there is strong inward investment into Australia. 


CASSIDY:                   But if the Australian dollar was to reach parity, and it just might any day now, is  that a reason for Australians generally to celebrate? 


TREASURER:             Well, I don’t speculate about the path of the Australian dollar, but I can talk  about the reasons why the Australian dollar is strong at the moment and that does reflect our  underlying economic strength.  It reflects our low unemployment rate.  It reflects strong investment  in the Australian economy and, therefore strong growth, but of course that does pose challenges for  certain sectors of the economy.   


Many people for example who are buying imported goods would be pleased that they’re cheaper  but many others, particularly in manufacturing, and also in tourism, would certainly feel the effects  of a higher dollar.  But we have a floating exchange rate and we’ve had a floating exchange rate for  over 25 years. 


CASSIDY:                   I’m not asking you to speculate on the dollar but if we were to reach parity, given  that it’s a mixed blessing in way, is that something Australians would celebrate? 


TREASURER:             Well, I think they should celebrate the strength of our economy which that level  would indicate.  We have a very strong economy.  It is being reflected in the strength of the dollar  and that’s a good thing for Australia, that our economy is so strong.  It’s a great thing for Australia  that employment in Australia is so strong.  To have an unemployment rate here of almost half the  unemployment rate in the United States is something that all Australians should be proud of. 


CASSIDY:                   And then when you look at the losers in tourism, manufacturing, farmers among  them, with the dollar appreciating about 22 per cent since the middle of the year, is there anything  that you can do for them to get them over this short term problem?  If that’s what it is.  


TREASURER:             Well, it makes us doubly determined to put in place a productivity agenda, the  productivity agenda that we brought to office in 2007.  We’ve got to redouble our efforts in that  area and, of course in our last Budget I announced a range of measures to address the challenges of  a two‐speed economy and I said then that a higher dollar would have adverse impacts, particularly  for some of our industrial sectors and that’s why we think we should be bringing down company  taxation for companies, to make all of our companies more competitive over time.  It’s why we do  need to be investing in infrastructure.  It’s why we need to be investing in skills.  We’ve got to  redouble our efforts to make sure we are as competitive as possible. 


CASSIDY:                   And of course as this happens some company profits will fall.  Does it follow then  that Government revenue from taxation falls as well and that will have an impact on the Budget  bottom line? 


TREASURER:             Well, Barrie, there are swings and roundabouts.  There are benefits for revenue  and, of course there may be some impacts on the downside for revenue.  We’ll just have to wait and  see as we prepare the Budget, what the overall net impact of that is.  But there are certainly swings  and round abouts and there’s no doubt that a high dollar will impact on company profitability. 


CASSIDY:                   Now, China is keeping their currency down to protect local industries.  The  Canadian Treasurer said that he’s concerned about that.  Are you saying anything with the Chinese  about that?  Are you urging them to revalue? 


TREASURER:             Well, what I would say in discussions with other Finance Ministers will remain  confidential with them.  But what I can say publicly Barrie, is that reform of exchange rate regimes  along with many other structural reforms in developed economies such as what they may do with  their pension systems, what they may do in their health systems and so on, are all on the G20  agenda and will be discussed in Seoul.  Exchange rate regimes are one very important area of reform  but there are other important areas of reform which must accompany exchange rate reform. 


CASSIDY:                   Is it an exaggeration, as one Finance Minister put it, that the world is facing a  currency crisis? 


TREASURER:             I certainly wouldn’t use those words Barrie.  We have a challenge when it comes  to exchange rate reform just as we have a challenge in terms of reform across developed  economies.  They have to lift their growth potential and those are matters that do need to be dealt  with in a coordinated way.   


One thing that the world showed in the face of the global financial crisis and the global recession  was that we can be very effective when all countries, particularly the G20 countries, come together  and work together.  We showed what we could do.  Because of that we did ward off the worst  impacts of the global recession.  Now there are another set of challenges and I think the G20 is up to  meeting those challenges and that’s what will be discussed when the G20 meets in Seoul in a few  months time. 


CASSIDY:                   There are still some business leaders here in Australia who say they feel  intimidated, if not threatened, in their dealings with the Government.  Why do you think that is the  case? 


TREASURER:             Well, I don't accept that is the case.  If leaders or business leaders want to put a  point of view to me, my door is always open.  I'm constantly talking to business leaders.  I welcome  their contribution to the public debate.  


I don't always agree with what every business leader says and certainly I have discussions with  business leaders from time to time where there is not agreement but I certainly welcome their  contribution to the public debate.  My door is always open to business leaders, as is the doors of  other Ministers as well.  I welcome their contribution to the public debate and as we go forward I  hope we continue to see that. 


CASSIDY:                   And taxation reform of course will be a big part of Labor's second term. What  would be your message then to the business community? 


TREASURER:             Well, my message to the business community is participate in that discussion.   We do have the Henry review on the table.  I know many business leaders have got firm views about  the direction in which they want to go.  My message to them is that we have to be realistic about  what can be achieved.  I do believe it is desirable that over time we bring down corporate taxes, but  if we're going to do that that has a cost to revenue. 


So, for example those that are arguing for a very big corporate tax cut and may also say be arguing  for a substantial increase in education spending, the onus will also be on them to say where they  think we could actually make the savings to fund those sorts of initiatives. 

The fact is that we have put in place a very strict fiscal regime which is bringing us back to surplus in  three years.  We have to have the tax debate in that context, and that puts an obligation on  everybody to be responsible in the suggestions that they put forward so that they fit within our fiscal  framework. 


CASSIDY:                   But you won't be presenting them with a take it or leave it attitude. 


TREASURER:             No not at all.  I welcome the discussion.  I welcome the discussion not just from  the business community, but the community more broadly, the community sector and so on.  I  welcome that discussion.  Always have and always will. 


CASSIDY:                   Treasurer thanks for your time this morning. 


TREASURER:             Good to be with you.