Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Sabra Lane: ABC Radio, AM Program: 5 October 2010: interest rates; competition in the banking sector; inflation; savings; Defence budget

Download PDFDownload PDF


THE HON WAYNE SWAN MP  Acting Prime Minister  Treasurer   



5 October 2010 


SUBJECTS:               Interest rates; Competition in the banking sector; Inflation; Savings; Defence  budget.                 LANE:                         Mr Swan, good morning and welcome to AM.  

TREASURER:             Good morning Sabra. 

LANE:                         The Reserve Bank is meeting today.  Some analysts are expecting that it will lift  rates.  You’ve already warned the banks not to lift their rates beyond the RBA if that happens.   You’ve made that call in the past and some banks haven’t listened, you’ve been ignored.  What else  can you do rather than just give them a public lecture? 

TREASURER:             Well, I don’t think we should jump the gun on the Reserve Bank board decision,  we don’t know the outcome there yet, they take that decision independently. But I can call this as I  see it, and there is absolutely no justification whatsoever for the banks to move over and above any  decision taken by the Reserve Bank on the official cash rate.  Their profits are very healthy.  Their net  interest margins are back to levels that we saw prior to the Global Financial Crisis and their  impairment levels are coming down.  In their Financial Stability Review released last week the  Reserve Bank made all of these facts very clear.   

So there is no justification for the banks to move over and above any decision that is taken  independently by the Reserve Bank.  But you’re right, we do not regulate these rates in Australia,  but it is the case they are very profitable and there is no justification whatsoever for them to move  over and above any decision taken by the Reserve Bank. 

LANE:                         The Greens say that the banks should provide a fixed interest gap mortgage with  an interest rate set at a fixed amount above the bank’s borrowing costs.  Is that an idea worth  following up? 

TREASURER:             Well, what we’ve put in place is a series of effective measures to increase  competition in the banking sector and one of the sad consequences of the Global Financial Crisis is 

that it did restrict competition in the banking sector; it did strengthen the big four.  So we’ve been  making investments in Residential Mortgage Backed Securities to give the smaller lenders a hand, to  give them access to finance and finance which they can get at a cheaper rate.  That’s been effective  and is beginning to work over time.  We’ve put in place tough new consumer laws, particularly laws  which can ban unfair mortgage exit fees, and we remain ready to take on board other measures  should they be necessary to ensure greater competition in the banking sector. 

LANE:                         Previously you’ve talked about the ACCC and the fact that it has powers and if it  needs more powers, the right powers, that you’d be happy to have a chat with them.  Is that a  ‘nudge, nudge - wink, wink’ to the Commission’s Graeme Samuel? 

TREASURER:             No it’s not.  It’s simply stating the fact.  The ACCC does have powers to deal with  collusive behaviour but if the ACCC‐ 

LANE:                         Are you disappointed that they don’t use them? 

TREASURER:             Well, the ACCC operates independently from the Government, but if they  required further power and they came to me and indicated they thought there was a deficiency in  the law, of course the Government would look at that and take action.  We are very serious about  competition in this area and we always stand ready to take further actions should they be required. 

LANE:                         You say you’re ready and you talk about warning the banks, but aren’t you just  admitting basically, that you’re pretty powerless other than just bash the banks when they do the  wrong thing? 

TREASURER:             I’m not doing that at all, in fact we put in place a series of measures which I think  are very important.  Our investment in AAA rated Residential Mortgage Backed Securities has been  very important to boost lending from smaller lenders, from credit unions, and smaller banks.  That’s  been effective but of course these things take time to work. And of course, the new consumer laws  that we’ve put in place, very important, a first in Australian history.  These things all take time to  work and they have been put in place methodically by the Government over the past few years. 

LANE:                         The Reserve Bank Governor has talked about inflation concerns, specifically that  the mining boom will fuel inflation.  How concerned are you by that and are you worried that the  bank might launch a pre‐emptive strike today against that fear? 

TREASURER:             Well, we’ve been concerned about capacity constraints in this economy for a  long period of time and on our election to Government in 2007 we began to put in place a range of  policies to expand economic capacity in the economy.  You might recall back then inflation was very  high.  The previous government had refused to make the critical investments in infrastructure â€  particularly road, rail and port.  We’ve spent a couple of years putting in place important economic  capacity building infrastructure to take pressure off inflation so we can grow sustainably, and that’s  important as we go forward.  That’s why the‐ 

LANE:                         Are the concerns unfounded? 

TREASURER:             No, well, they’re not unfounded â€ we regard the mining boom mark II as a  significant challenge and opportunity for our country.  It does give us the capacity to grow more 

strongly, but it does also put a clear focus on capacity constraints and that’s why in the recent  election campaign we talked so much about the need to invest in infrastructure â€ particularly in our  mining regions â€ the need to lift productivity, to invest in skills and training more generally.  These  are all important parts of our long‐term program to ensure we can grow sustainably, create  prosperity and to spread opportunity. 

LANE:                         The Red Book that the Finance Department prepared for the Finance Minister  and released on Friday which sort of outlines potential problems in the lay of the land, it points to  significant pressures on the Budget and the Department advice says the commitments the  Government made to the Independents worth $2.4 billion over the forward estimates haven’t been  factored in.  It also pointed out that ongoing overseas Defence commitments haven’t been factored  in; they’re worth $1.7 billion.  Are these threats to returning the Budget to surplus in three years  time? 

TREASURER:             Sabra, we’ve had a very strong record in finding savings, $83 billion worth over  three Budgets.  We made it very clear when we published the agreement with the Independents  that expenditure there would be offset.  There has been some commentary about the bids for health  - they don’t even come to the Government until early December - and independent boards will look  at those bids and make recommendations to the Government.  But we will fully‐ 

LANE:                         (Inaudible) 

TREASURER:             â€I’ll come to Defence in a minute.  We will fully offset any of those commitments  in the normal way in our Budget.   

But when it comes to Defence, we settled Defence funding a year or so ago.  We have given them  predictability and certainty and we’ve made it very clear we will not see our troops in the field want  for any protection.   

So we’ve made our commitment in terms of Defence funding to provide the certainty there, to find  the savings, to fund important initiatives in the White Paper.  All of that is out there and before the  Australian people. But when it comes to savings, when it comes to the return to surplus in three  years, three years early, that is our commitment.  It’s a very important part of our medium‐term  fiscal strategy which is achieved principally by our two per cent expenditure cap. 

LANE:                         Mr Swan thanks for your time. 

TREASURER:             Good to be with you.