Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of press conference: Canberra: 8 September 2010: re-elected Gillard Government; responsible economic management; Minerals Resource Rent Tax; Tax public forum; National Broadband Network

Download PDFDownload PDF




Deputy Prime Minister 








8 September 2010 


SUBJECTS:              Re‐elected Gillard Government; Responsible economic management; Minerals  Resource Rent Tax; Tax public forum; National Broadband Network 


TREASURER:             I’ll make a few comments and I’m happy to take questions.  So, look I wanted to  first of all pay tribute to the spirit that was shown by the Independents in our discussions. They  entered those discussions from a national interest point of view, they were very productive, and I  think we’ve seen a very good outcome from that last night and through today.  I want to make the  point that there is an open line of communication with the Independents, and it has been built on  the basis of very good discussions and engagement over the previous Parliament over a three year  period. 

I want to emphasise that we’ll be working with all of the Independents and the minor parties in the  Parliament, irrespective of the decisions that they took yesterday.  We see this as a very important  part of consensus building as we move forward.  Because, I think as the Prime Minister has  underlined, it’s very important that we do build a consensus behind major reforms so essential for  the future of our country. 

This Government’s commitment to responsible economic management, strong economic  management, is in no way affected by the discussions of recent days.  You will see that we have  stuck absolutely to our fiscal rules whilst maintaining our commitment to essential investments -  essential investments in broadband, essential investments in health and education.  The objective  here was to make sure that regional Australia gets a fair share, and that is why we have enshrined 

new processes to ensure that these judgments can be made - that all Australians are getting a fair  share. 

So, the Independents entered those discussions from that perspective - the national interest  perspective.  From our perspective, we do now have the basis for very strong and stable government  throughout this term.  We need that and we need the consensus to implement our plans for a strong  economy - for a National Broadband Network, for tax breaks for business, especially small business,  for our boost to superannuation, to build national savings, for new transport infrastructure, and of  course for essential investments in education and training.  

Now, we’ve had great success with our national economy compared to other advanced economies,  but we also understand that not all Australians are necessarily sharing in that success.  And as the  Government has said repeatedly, we as a nation need to grow together - we don’t want to grow  apart.  And that is why the commitments we have made in our agreements with the Independents  are so important.  Because what they emphasise is a renewed focus - a renewed focus on regional  Australia.  But we also recognise that Australians have sent us a message in the recent election and  that we do need to build a broader consensus not just in the Parliament for our national economic  plan, but also in the community.  Over to you.  

JOURNALIST:            Mr Swan, what is the status of the mining tax.  Would it (inaudible).  And if there  are any changes, what does that do to the other policies that are tied to it? 

TREASURER:             No, the mining tax is going through the process that we outlined prior to the  election.  We agreed with the mining companies a tax design to produce the MRRT.  We then  established the Argus Committee to work with the industry to further refine that design.  That  process is going on now.  Of course the Independents will talk to the Government about their  attitude to the mining tax, because it is legislation which is yet to come to the Parliament and we will  require the support of the Parliament in both the House of Representatives and the Senate for the  MRRT.  

JOURNALIST:            But Tony Windsor’s made it clear at least that he wants it to go through the tax  summit. 

TREASURER:             Could I just finish my answer, then I’ll come to that.  Because I’ve also had a  discussion prior to today and again today with Tony Windsor about a number of these issues as part  of our open line of communication.  But the fact is that the MRRT is critical to funding our  investments in superannuation, in regional infrastructure, and lower corporate tax.  So the  Independents will want to be informed about the final design of the tax and we will be seeking their  support for the final design of the tax and for the revenue stream that it is providing for those  fundamental investments in our economy.  Now‐ 

JOURNALIST:            So are you saying‐ 

TREASURER:             Could I just finish, because this is very important.  Now, when we announced on  the 2nd of May our response to the Henry report we said the following things: we said on that day we  were committed to a number of measures in Henry of which a resource rent tax was one, and there  were others that we outlined.  We said there were some things that we as a government would 

never do, and we said there were many other recommendations of Henry on which we wanted to  see a community debate and discussion in the next term of Parliament. 

Well we are now in that next term of Parliament, and there will be, and I hope there will be, a very  substantial discussion about all of those other recommendations.  And what we agreed with the  Independents was that we would find a structure to facilitate, or put in place a structure to facilitate,  that discussion.  But in short, the MRRT - its design is being refined through the Argus Committee, it  will be put in legislative form, and we will be seeking the support of both the House of  Representatives and the Senate for this very essential measure which is important to ensure that  Australians get fair value for the mineral resources they own 100 per cent and which can only be dug  up once.  

JOURNALIST:            And you told Tony Windsor that and he’s happy with your explanation?  

TREASURER:             Yes, I’ve had a very productive discussion with Tony Windsor.  In fact I talked to  Tony Windsor about this on a number of occasions prior to today.  Tony has some views and wants  to be consulted on the MRRT, and would in the normal course of events anyway irrespective of  anything that we’ve agreed to because we need to get a majority in the House of Representatives  and the Senate.  And the same applies to all other Members of Parliament and any piece of  legislation that goes through. 

JOURNALIST:            But at this point in time you don’t know whether you have the numbers to pass  that legislation? 

TREASURER:             There’s nothing new about that.  We didn’t necessarily know before the election  that we had the numbers to pass the legislation either, except to make the point that I think during  the campaign the Greens made the point in the Senate that they would I think back the  Government’s design. 

JOURNALIST:            Will the tax summit be able to discuss ideas in Henry that you have ruled out, or  will you only discuss the ideas that you’re open to? 

TREASURER:             Well I think, I’m sure that there will be discussion of a whole lot of ideas and not  necessarily exclusive to Henry, and I guess some people will wish to raise things that we have ruled  out.  The Government has made its attitude very clear on some issues of Henry, a relatively small  number which we’ve ruled out absolutely.  Others may wish to raise that and I wouldn’t seek to  impede that. 

JOURNALIST:            If the Independents insist on that minerals tax going to the tax summit, would  you accept that?  

TREASURER:             No, I don’t think you’ll find that the Independents were insisting on that at all,  and that’s not my interpretation of Mr Windsor’s comments this morning.  

JOURNALIST:            Mr Swan, just on the mining tax.  What timetable would you have to get it to  Parliament, excluding one or two days when it gets there? 

TREASURER:             For any new piece of legislation, particularly one of this importance, there is a  process that is gone through that takes some time.  It can rarely be done in less than six months.  

JOURNALIST:            Mr Swan, when you announced the RSPT, before you changed it, you said that it  would be the second half of 2011, after (inaudible).  Does that still apply?  

TREASURER:             Well, as I said, it can rarely be done in less than six months.  So, whether it can  be done and into legislative form by the end of this year, I couldn’t tell you. We’re in caretaker mode  at the moment.  The consequence of that has been that the Argus Committee has not been  operating fully.  It can now commence that as the Government is re‐formed.  To some extent we’re  in the hands of the time that the Argus Committee takes, but we will be seeking to do it as quickly as  we can, consistent with making good public policy.  And with any piece of legislation such as this,  there is also an extensive public consultation that happens as a matter of course. 

JOURNALIST:            Mr Swan, by bringing forward health and education for regional Australia, which  city areas are going to have to wait longer? 

TREASURER:             Well, I don’t think you can necessarily draw the conclusion that a priority for  regional Australia means that there is less for the city, because there are a number of rounds or bids  that go into these funds.  We’ve just said we’ll do a regional round under the Health and Hospitals  Fund.  We’ve set out an education fund that will take $500 million exclusively for regional areas. 

What we would want to see over time is a roughly proportional distribution, and that’s what we  have agreed to with the Independents - their fair share, not necessarily a lot more, their fair share.   So what we’ve done is put in place a process through a variety of mechanisms whereby there could  be open scrutiny of the distribution of health and education funding, so that all people can be  confident that all Australians are getting their fair share. 

JOURNALIST:            Are you going to spend more money up front, or are you going to make other  areas wait longer? 

TREASURER:             It depends.  Some areas have already done very well out of this.  It’s not one or  the other.  Because there are a number of rounds, there’ll be swings and roundabouts. 

JOURNALIST:            Were there any costings done of the promise made on broadband yesterday?  Because there’s a reference in the document to a cross subsidy, you know by definition a cross  subsidy means that one group of people are subsidising another, and in this case the same price is  going to be offered to rural people.  So is it a fact that city people will be subsidising broadband  prices paid in the country? 

TREASURER:             Well, we’ve said that there will be a uniform wholesale price.  As I understand it,  that is within the provisions that we have made in terms of the funding of the NBN.  But those are  decisions that are taken by the NBN themselves, and what we announced yesterday the NBN is  entirely comfortable with and that is the way it’s proceeding. 

JOURNALIST:            This $10 billion deal - how much of it is ultimately funded by the proceeds of the  mining tax? 

TREASURER:             Well, it depends which bits you’re talking about.  There are… 

JOURNALIST:            The overall $10 billion package.  

TREASURER:             There is about, I think, $500 million that comes out of the proceeds of the mining  tax.  

JOURNALIST:            So $9.5 billion is from other… 

TREASURER:             Yeah, well we distributed for you all the table yesterday that takes you through  the commitments that have been made.  In terms of total new spending, aside from the funds, total  new spending of $763 million and total savings of $806 million, which gives you the overall save of  $43 million over the forward estimates.  

JOURNALIST:            Because Warren Truss is saying $6 billion of this $10 billion is coming from the  proceeds of the mining tax. 

TREASURER:             No, it’s not.  I mean, look, fair dinkum, when it comes to numbers you can’t listen  to the Liberal Party or the National Party.  I mean, they got $9 out of $10 wrong in their net savings.   That is they got $1 out of $10 right.  

JOURNALIST:            (Inaudible)  

TREASURER:             No, there’s not.  

JOURNALIST:            (Inaudible) 

TREASURER:             No, but I’m talking about new money - $500 million of new money.  

JOURNALIST:            How much of the $10 billion?  

TREASURER:             Of the $6 billion? 

JOURNALIST:            (Inaudible) 

TREASURER:             Well, let me go through the $10 billion in a sec.  There you go.  There’s the  Health and Hospitals Fund - potentially up to $1.8 [billion].  The Education Investment Fund - $500  [million].  Then you’ve got all those others where there’s one third.  And then you come down to the  Regional Infrastructure Fund - $5.4 [million].  Tele‐health - $392 [million].  And building better cities  - $200 [million].  But of new money, $500 [million] into regional infrastructure. 

JOURNALIST:            But overall how much is funded from the mining tax?  Are all those things  coming from the mining tax? 

TREASURER:             Well, the $6 billion all goes to regional.  No, not all of them, I just went through  them.  The $6 billion goes to regional areas, or $5.4 [billion] according to this table. 

JOURNALIST:            Mr Swan, it sounds like you’re going to put off the MRRT until Labor has a  friendlier Senate.  Is that correct? 

TREASURER:             No, I didn’t say that at all. 

JOURNALIST:            And secondly, in the spirit of minority government, openness, alliances - will  Labor reach out to Steve Fielding?  Because Fielding combined with the Coalition can block your  entire legislative program for the next 11 months or 10 months.  

TREASURER:             We’re happy to talk to any Independent or anyone in the Parliament about…  

JOURNALIST:            I asked though if you will reach out to them, because Labor (inaudible)… 

TREASURER:             Well, we already do.  There’s an implication in your question that we haven’t  reached out to Steve Fielding.  As someone who’s spent a lot of time with Steve Fielding when I was  trying to get the stimulus package through, and other members of the Government have done the  same on numerous occasions, we’ll continue to do that. 

JOURNALIST:            And on my first question about putting off the MRRT until you get a friendly  Senate… 

TREASURER:             No, I wasn’t suggesting that at all.  I’d like to get this into legislative shape as  quickly as we possibly can.  So there’s no notion - let’s be really clear - there’s no notion in my mind  of delaying the considerations that are so important for this tax until we get a change in the Senate  numbers - just none. 

JOURNALIST:            Treasurer, will the consensus building you talk about, and which the Prime  Minister yesterday said the message of the election seems to be what the Australian electorate  want, will that extend to the Opposition?  Would you seek to cooperate with them, talk to them as  you are with the crossbenchers? 

TREASURER:             Certainly, because I think one of the messages out of this election is that the  Australian people do want us to find more common ground.  Now, that doesn’t mean to say we are  going to agree on everything.  There are going to be - I think Tony Abbott made this point yesterday,  and I agree with him - there are going to be vigorous debates, and the mining tax is one where we  do disagree.  I can’t for the life of me understand why they would actually knock it back, but they’ve  made their position clear.  But we will continue to reach out to find common ground. 

Australia has a unique opportunity at the moment.  We have come through the global recession in  good shape, in just about better shape than any other advanced economy.  And that means we’re  not wading through the rubble of a recession, of high unemployment.  We’re not wading through  the rubble of all the capital destruction and so on that comes from high unemployment.  We’ve got a  unique advantage to maximise the opportunities which will flow from growth in our region as we go  forward.  And what that’s going to require is a degree of consensus not just in our Parliament but in  our community, about how we maximise those opportunities.  That’s what the Government is  focusing on. 

I express it this way: the things that we do together are the things that make us strong.  I think that  is something the Australian people believe and they want us to try and find common ground where  we can find common ground.  And Prime Minister Gillard’s great strength is that she’s very good at  doing this.  She did this in terms of the Fair Work Act.  She’s done it in the case of the mining tax.   And she understands absolutely that this is important for us to maximise all the great opportunities  that can flow to this country from mining boom mark II, but I’m going to leave it at that. 

JOURNALIST:            In terms of getting the mining tax through the House of Representatives… 

TREASURER:             Sorry I couldn’t see you. 

JOURNALIST:            That’s okay.  Forget about the Senate for a minute - (inaudible) get the mining  tax through the House of Representatives first.  Bob Katter’s, you’re not going to have his vote.  Has  Tony Windsor and Rob Oakeshott given you any indication - they’ve suggested that they’re happy  with a resource rent tax in some way - of what the changes (inaudible)? 

TREASURER:             The sensible thing is to get the design finalised - that’s what the Argus  Committee is doing.  And then to engage in a round of consultations and discussion - that’s what  we’re going to do.  Thanks a lot.