Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Chris Uhlmann: ABC 24: 8 September 2010: Minerals Resource Rent Tax; tax forum; National Broadband Network; global economic outlook; mining exploration

Download PDFDownload PDF




Deputy Prime Minister 





ABC 24 



8 September 2010 


SUBJECTS:              Minerals Resource Rent Tax; Tax forum; National Broadband Network; Global  economic outlook; Mining exploration 


ALI  MOORE:             Earlier our political editor Chris Uhlmann spoke to the Treasurer, Wayne Swan,  and he began by asking whether it would be fair to say without the mining tax there’d be no regional  package. 

TREASURER:             It is important to recognise that revenue from the MRRT and its investment in  the great mining regions of this country is a very important indication of our commitment to invest  in regional infrastructure.  If you go to Townsville, or if you go to Mackay, or if you go to places like  Port Hedland, they are crying out for investment, and that’s why we said we would direct the  revenue stream from the MRRT to those regions.  This is an important part of the package because  the Government recognised a long time ago the need to invest in these areas. 

UHLMANN:               It’s not all of the package… 

TREASURER:             No, not at all. 

UHLMANN:               â€but it’s $6 billion of the package.  So, if the regional Independents or the rural  Independents want a regional package, they’re going to have to sign up for a mining tax, aren’t they? 

TREASURER:             Well, that’s over ten years, but you see over the forward estimates we did make  a significant commitment to new expenditure in regional areas, particularly in regional  infrastructure.  That’s important as well.  But more important than all of that, what we committed to 

was a new way of measuring the performance of government investment in regional Australia,  whether it’s in health, or whether it’s in education, or whether it’s in infrastructure.  There hasn’t  been enough attention on that, and that’s a very important structural change in the package that we  put to the Independents over the last week or so. 

UHLMANN:               Now, Tony Windsor on radio this morning when he was asked about this said  that he thought that the mining tax might be part of the review of the Henry Tax Review, and you  say that’s not the case. 

TREASURER:             Well, the two aren’t inconsistent.  We made a commitment during the campaign  that following the Argus Review and the deliberations that Mr Argus was going to have with the  industry, that we would put in place the final design, go through consultation and prepare  legislation.  Now that will take some time.  It will probably take six months or more.  Now, of course  if during that period or around that period we have a tax forum which talks about Henry, I’m sure  there will be many people who will want to discuss issues in Henry that we ruled out.  They may  want to discuss the draft legislation.  I’m relaxed about that, but the Government is very firm in its  commitment that we must progress this piece of legislation, and as we do that, because we’ve got to  get it through the Parliament, there will be very close consultation with the industry but also with all  Members of Parliament in the House of Representatives and the Senate. 

UHLMANN:               When do you think the public consultation might begin? 

TREASURER:             I simply can’t give you a date on that.  Mr Argus has commenced his procedures  for this committee, but we’ll have to sit down and see how long that will take.  And then with any  new piece of tax legislation, you do have a formal process of consultation.  All of those things will  happen in the normal way. 

UHLMANN:               Well, we’re looking at some of the other pieces of the package that you’re  putting together for the rural Independents.  Money is coming out of the Health and Hospitals Fund  and out of the Education Investment Fund.  Now, they have advisory boards.  Aren’t you going about  the process the wrong way?  You’re making a decision and then getting the advisory board to  deliberate on it. 

TREASURER:             Well, in terms of the mandate, if you like, of the particular fund, the projects that  are applied for will simply have to pass muster, and I’m sure they will.  But the most important thing  here is we have a transparent process which ensures there’s value for money.  That’s the way these  funds operate.  But I’ve got no doubt, knowing what I know about the unmet demand across the  country and in regional Australia, that many of these projects will pass muster. 

UHLMANN:               Now, on the NBN.  The wholesale price you’re saying of what’s going to be rolled  out will be the same across Australia.  That’s a cross subsidy.  That means, doesn’t it, that country  Australia will be subsidised by city Australia? 

TREASURER:             Well, not necessarily.  The Government is committed to making a commercial  return - that’s the bottom line here.  And given the equity investment that we have made, we are  satisfied we can make a commercial return and have that uniform wholesale price. 

UHLMANN:               But who will fund the differential? 

TREASURER:             Well, what we have to do is have a commercial return, and that commercial  return is important to us, but so too is the quality of service as it is rolled out around Australia, and  affordability.  And we believe that the commitment to a uniform wholesale price is consistent with a  commercial return. 

UHLMANN:               So city users won’t be funding rural users? 

TREASURER:             No, not necessarily.  Not at all. 

UHLMANN:               Just looking at this and what you’ve had to do, and this is the first agreement  you’ve struck with the Independents, are you at all concerned as Treasurer that over the course of  the next three years that they’ll keep coming back to the well and you’ve got to get your budget  back into surplus. 

TREASURER:             I think they’ve got the national interest in mind.  In terms of the discussions that  we had with the Independents, we stressed that our bottom line was bringing the budget back to  surplus in three years, three years early.  That’s a commitment that they share. 

UHLMANN:               How hard is that going to be to do?  I know that you are trying to offset  everything, every new promise with cuts to the budget.  Are you going to have to make cuts? 

TREASURER:             Well, it has been difficult.  It has been difficult even in this process because  we’ve offset the new spending in this process with savings elsewhere in the budget. 

UHLMANN:               And you’ve had to defer spending as well. 

TREASURER:             Yes, that’s right.  We had to - these choices have to be made.  But that’s our  bottom line and I believe that objective is shared by the Independents.  Because what we have here  is a very exciting opportunity for the Australian economy.  We avoided a recession.  We are now  growing above trend.  We are not wading through the rubble of a recession, of high unemployment  and capital destruction.  This is a great opportunity for Australia to make investments for the future  and to make sure that we’ve got our budget in tip top shape. 

UHLMANN:               It’s a tricky balancing act for you though, isn’t it?  Because you’ve already got an  efficiency dividend in place, so you’re constraining the growth of the public service, but you may well  have to look further than that to find the savings that you need in order to get your budget back into  surplus? 

TREASURER:             Well, we always have to look for savings, but we also have to have a balanced  approach and we have to make the investments for the future.  I think we’ve done that well so far  and that’s the commitment that we’ve put forward.  That’s the commitment that we put to the  Australian people.  We’re very serious about it.  We didn’t go into some sort of Dutch auction when  we were talking to the Independents.  I think our political opponents were offering in some cases a  lot more money, but what we put was a program that was fiscally responsible and doable. 

UHLMANN:               Now, you were very engaged during the global financial crisis with what was  going on through the rest of the world and there was a unit set up inside, I know, Prime Minister and  Cabinet and Treasury to keep tabs on what was happening in the rest of the world.  How sanguine  are you about the shape of the world at the moment? 

TREASURER:             Well, there is a degree of uncertainty elsewhere in the world, and we are all  familiar with the debate about where the US economy may be, the European economy and so on.   The great advantage that Australia has is that we are in good nick when it comes both to our budget,  to our financial institutions, and the fact that we are located in that part of the world that has strong  growth. 

You see, in the future as we go forward, growth is not going to be driven by the US consumer or  necessarily the European consumer.  Increasingly it is going to be driven from this part of the world.   That’s why it’s so important we get our budget into good shape, it’s so important we make the  investments in broadband, education and so on - so we can lift our productivity and maximise the  opportunities that will come from growth in our region.  That’s our economic plan.  

UHLMANN:               Are we in good enough shape to stimulate again should the world go into a  double dip recession, because of course President Obama is going back there again - another big  stimulus plan, $50 billion. 

TREASURER:             Well, because we put stimulus in place at the right time with about the right size,  we don’t have the challenges that President Obama has and other countries have.  Our underlying  strength is a very good protection if there are adverse global shocks.  But as I’ve said to many people  when they’ve asked me this question, we got the decision right last time - if we are faced with a set  of circumstances as extreme as that again, we would take the right decision in the future. 

UHLMANN:               Two last questions.  The Senate’s been looking at the tax exempt status of  charities.  Is that something that you think should be part of a review of taxation? 

TREASURER:             It’s certainly part of the Henry Review and part which I’m sure will be fully  debated when we have our tax forum which the Independents will be at as well. 

UHLMANN:               One last point.  The Australian Bureau of Statistics has put out some figures this  morning on exploration, and apparently it grew by 7.7 per cent in the June quarter and by 9.1 per  cent in WA - by almost $30 million - and that was all through the time the discussion was going on  on the mining tax.  

TREASURER:             Well, at the very time that the mining industry was saying that the roof was  falling in, the fact is that investment was increasing, exploration was increasing, profitability was  increasing.