Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Labor's economic plan and the stability and prosperity Australians deserve: address to the Sydney Institute, Sydney



Download PDFDownload PDF

 

Deputy Prime Minister 

Treasurer 

 

 

2 September 2010 

ADDRESS TO THE SYDNEY INSTITUTE 

Sydney 

 

LABOR’S ECONOMIC PLAN AND THE STABILITY 

AND PROSPERITY AUSTRALIANS DESERVE 

 

*** CHECK AGAINST DELIVERY *** 

 

 

Introduction 

 

Thank you Gerard for that introduction, and also to Anne Henderson. 

 

Distinguished guests, ladies and gentlemen. 

 

I’ve spoken here at the Sydney Institute on a number of occasions in the past, but never at a more  important time for the future of our country.  And as we all weigh in the balance who will form the  next government of this country, my point tonight will be that economic management must be  central to that decision. 

 

Obviously, I have a strong view that the return of a Labor Government will best secure and advance  strong economic management in this country and build on those outstanding National Accounts we  got yesterday.  I want to talk to you tonight about where we are, where we have come from, and  where we are going in economic policy. 

 

We all recognise of course that we are now living through an extraordinary time in our political life in  Australia.  A time when there are very big decisions to be made about the future.  There is perhaps  today not a sufficient recognition of just how serious the choices before us are, of how much they  will determine our future prosperity and our economic security. 

 

Unusually in the election and through to today there has been an economic conversation and a  political conversation, and the two seem to have gone their separate ways.  What I want to do today  is link them up - the economic story of Australia, and the political story. 

 

Our Current Situation 

 

I’m going to start in what a lot of you might find an unlikely and apparently boring place.  This is  Publication number 5625.0 of the Australian Bureau of Statistics.  The latest was released just one  week ago. 

 

Its full title is Private New Capital Expenditure and Expected Expenditure or what those in the trade  call the capex.  For those of us in the economics game it is a very interesting release because it tells  us not only about current business investment in Australia, but what businesses are planning to  invest in the future. 

 

Now in terms of where we are now, you would hardly be astonished to learn that the volume of  business investment in the June quarter of this year was down nearly 5 per cent from a year earlier.   There are various reasons for this, but of course the main reason is that investment decisions are  made a year or so before the spending actually takes place. 

 

Investment in the June quarter this year reflects investment decisions taken last year at a time when  the global outlook was very bleak, and there was a real risk that Australia itself would tumble into a  long slump.  So no surprise there.  But the big news was not actual investment in the June quarter.  It  was in expected investment over 2010‐11, the current financial year. 

 

What the numbers there showed was that compared to earlier estimates for the same period,  investment intentions were overall much stronger.  The overall increase was 17.5 per cent.  If we  compared this estimate for this year to the estimate made at the same time a year ago for the  2009‐10 year, it was over 24 per cent higher.  Mining was 48.4 per cent higher. 

 

You probably wonder why I am subjecting you to this little account of Publication 5625.0.  My point  is this.  That survey was taken in July and August of this year.  It surveyed around 8,000 business  establishments, which is a pretty big number. 

 

It was conducted with all the professional rigour for which the ABS is rightly and internationally  renowned.  It was conducted following a fierce campaign by parts of the mining industry.  It was  conducted at a time when the Opposition was most negative in its warning of debt and deficits and  most relentless in its efforts to talk down our economy. 

 

And what it showed in a survey of 8,000 businesses was that investment plans were very optimistic  indeed, and nowhere more so than in the mining industry. 

 

This seems to me to point to a dislocation between the economic story and the political story,  between the front of the newspapers and the business pages, between what many business leaders  say for publication, and what Australian business actually thinks of the economic landscape. 

 

It is not only in capex that we see this growing divide between professional assessment of our  economic outlook, and what was being foretold in the most reckless and negative way by the  Opposition. 

 

Earlier in August we had seen another big increase in the level of consumer optimism, as measured  by Westpac.  It was the second consecutive monthly increase in the consumer sentiment indicator,  and it left the measure not far below where it had been before the global financial crisis.  So too the  NAB business survey, which improved for the June quarter. 

 

I won’t detain you with an account of Monday’s business indicators release or the July retail sales  numbers or the record quarterly trade surplus figures on Tuesday, except to say that they are all  pretty good and confirm that the Australian economy is in excellent shape. 

 

But I do think that yesterday’s second quarter GDP number is worth some discussion, because it  really does underscore the strength of this economy.  You couldn’t get a better endorsement of our  economy and its performance in difficult global times than the set of figures we received yesterday. 

 

And what we see in those figures is that the nature of growth is following the plan we mapped out  for the economy and for its recovery when the GFC hit.  The stimulus that kept the economy afloat  through the darkest days of the global economy is continuing to unwind, and the private sector is  stepping up to take its place, just as it should do. 

 

If the President of the United States or the Prime Minister of the UK or of Japan or the Chancellor of  Germany could point to numbers like the ones we’ve achieved over the past few years, they would  be very happy leaders. 

 

So my point is that we have a very solid economy, we had a very solid economy before the election,  and it is still very solid now. 

 

The GDP outcome for Australia is important for another reason as well.  It’s the final instalment for  financial year 2009‐10, which was our 19th year of continuous economic expansion.  No other major  advanced economy in the world can match Australia’s record over this period.  Most importantly, it  sets us up with a great foundation for the future. 

 

The Economic Record 

 

I won’t say much more about our economic record, because today I want to talk mostly about the  years ahead.  But I will make these points. 

 

We came to office in late 2007 with lots of plans for infrastructure, for spending on universities and  training, and for other investments to plug the very serious investment gaps that had arisen over the  previous decade or so. 

 

But what we found was that we were constrained by the rising level of inflation.  We were  determined then not to overburden an economy already pushing up against its capacity. 

 

We had seen where excessive spending in an economy at capacity could lead.  It was called the big  Howard/Costello spend‐up of mining boom mark one, and it ended with ten interest rate rises in a  row.  So we had to walk that fine line between responsible fiscal policy and making the investments  the country needed to lift its growth potential - and we did that successfully. 

 

Then came the collapse of Lehman Brothers - a year after we took office.  So we had one year of  tackling inflation, and then we had to turn everything around and tackle the impact of a savage  global recession. 

 

We went rapidly from building economic capacity to protecting it.  I’m very glad to say we succeeded  there too. 

 

I certainly agree that the Reserve Bank of Australia played a superb role in responding as quickly as it  did and with the force it did to the changed circumstances.  I agree of course that Australia was  helped because our banks had not lent recklessly or funded themselves without sufficient regard to  risk.  China’s growth played a role - though as the RBA recently pointed out, it was not as big as  commonly believed. 

 

But there can be no question that fiscal policy played a central role in fighting off the effects of the  global recession.  The Reserve Bank itself endorses that view and so does the Treasury, the OECD,  and the IMF.  And it’s been backed by the nation’s leading economists who wrote this in August this  year: 

 

“We the undersigned economists are convinced by the evidence that the coordinated policies of the  Australian Labor Government have prevented the Australian economy from a deep recession and  prevented a massive increase in unemployment” 

 

Our fiscal stimulus made a very substantial difference.  It was carefully designed to hit the economy  before monetary policy could take effect, and then to fade as the economy recovered. 

 

In the event, we have come through with about half the unemployment rate of Europe or the United  States, one of the strongest economies in the developed world, and as we saw this week, strong  underlying growth. 

 

And at the same time we put in place our stimulus strategy, we also put in place a new fiscal strategy  to restore the budget to surplus.  We’ve followed those rules to the letter, with the budget now on  track to return to surplus in 2012‐13 - three years early and before any major advanced economy. 

 

Given the global challenges our nation confronted, we couldn’t do everything, and we don’t claim  every single program went perfectly.  But what we did do, and what we have achieved in three  years, is formidable. 

 

The biggest long‐term achievement of our Government and of our country was keeping Australia out  of recession, and keeping unemployment low.  Not for the sake of numbers on a page but for the  sake of Australians and their families and their communities. 

 

Joblessness is often not a temporary thing.  Once out of the workforce many people have trouble  getting back in.  Over time their skills atrophy, their motivation dwindles.  Their life opportunities are  diminished. 

 

Long after the economy has picked up there is still human wreckage from the slump.  This is as you  know a big problem for Europe and the United States over the coming decade.  And, for Australia, it  was one of the enduring legacies of the 1990s recession. 

 

I know not every element of our measures to save the economy and save Australian jobs has been  perfect.  So I do want to address the criticisms that have been made of some of our stimulus  programs. 

 

Again, in retrospect, it is easy to say some of the things could or should have been done with greater  accuracy or attention to detail.  I’m pleased to live in a country that holds its government to high  standards of administration, and long may that be the case. 

 

But what has been lost in this analysis is the critical importance of acting with speed to arrest a slide  in economic activity, but more importantly economic confidence.  Yes, more time to devise our  response might have meant better administration of a number of programs.  But it also would have  meant less economic activity and crucial weeks or possibly months lost in the vital task of sustaining  confidence in our economy. 

 

Funnily enough, our political opponents shared this analysis.  Their sense of our greatest political  vulnerability was that stimulus would fail to support activity, and their principal point of political  attack was on the failure of our policies to protect jobs. 

 

Joe Hockey’s comment is the best example here.  This is what he said in April of 2009: 

 

“… the clear evidence from the first two stimulus packages is they are not creating jobs, they are not  preserving jobs.  If the first two packages have been working then why is it the case that the  unemployment rate is dramatically rising even beyond the expectations of the Government or  anyone else and why is it that Australia is already in recession?” 

 

Once it was clear that stimulus had in fact averted a recession, and saved jobs, our opponents chose  a different political strategy, namely to highlight what they saw as instances of waste in the  emergency programs we put in place.  I don’t begrudge them this - they needed a political  argument. 

 

But they were right the first time - the yardstick was always jobs, and minimising the terrible waste  of human and business potential inherent in a recession.  And on that yardstick, we were very  successful indeed. 

 

That wasn’t the only major achievement.  Through that whole difficult period we also attended to  other needs in the Australian economy. 

 

•         We delivered three rounds of personal income tax cuts. 

 

•         We delivered a national curriculum, uncapped university places, and increased education  funding by 50 per cent over the next five years, compared to the previous five years. 

 

•         We established the $5.1 billion Clean Energy Initiative. 

 

•         We introduced a single national workplace relations system for the private sector. 

 

•         We are harmonising OH&S laws and payroll tax arrangements, to reduce compliance costs for  businesses. 

 

•         We are delivering the most significant reform to our health and hospitals system since the  introduction of Medicare. 

 

•         And we increased the pension by around $100 a fortnight for single pensioners and around  $74 a fortnight for pensioner couples. 

 

The Future 

 

Now, this brings us to the next three years - the challenges and the opportunities for our country in  the years ahead.  First, the opportunities. 

 

This year about half the world’s growth is expected to come from emerging Asian economies,  principally China and India.  By 2030, Asia is expected to be the largest economic region in the world,  with a GDP larger than the G7 industrial economies combined. 

 

Our increasing integration into this regional economy will continue to dominate our economic  development.  That is the opportunity - the greatest economic opportunity ever offered to us in our  history.  But it is also a hefty challenge. 

 

We know the expansion of the regional economy is good for our minerals and energy industries.  But  our whole mining industry is less than a tenth of our total output.  Mining creates well‐paid jobs, but  all of the mining jobs in the country are only around 1½ per cent of the total number of jobs. 

 

Our challenge is to develop our economy so that mining benefits, but not only mining.  We need to  develop so that services industries and services exports, manufacturing and manufacturing exports,  agriculture and agricultural exports also benefit.  To develop so that Australians have well‐paid jobs,  not just in the mining industry. 

 

That means first and foremost that we need national infrastructure that matches the best in the  Asian regional economy into which we are integrating our own economy.  Right now that is not the  case. 

 

Singapore and Korea for example have much faster broadband than we do, and it is much more  widely available.  In indispensable technology for the creation of contemporary services and  manufacturing industries, for assisting agriculture and mining, we are well behind the leaders in our  region.  The same is true of road and rail and ports and our transport networks generally. 

 

We do quite well in maths and literacy scores, but we need to build on this to support commercially‐ related research and development capability, which is the key to global competitiveness.  We need  to put a lot more effort into education and training if we are not to be left behind by our neighbours. 

 

We need to be competitive for capital as well - which means we need to keep a close eye on  corporate taxation, not lift the company rate for large companies like our opponents are proposing. 

 

We need to attend to national saving.  We may never match national saving in China, Japan and  Singapore, but we can do better than we do now. 

 

These are all areas in which we need to improve if we are to make the most of the vast opportunities  that will be presented by this massive regional economy. 

 

In all of these areas Labor has policies and programs. 

 

•         Our National Broadband Network; 

 

•         Our path‐breaking investments in education, alongside Julia Gillard’s vital transparency and  national curriculum reforms; 

 

•         A cut in the corporate tax rate; 

 

•         Cuts to small business taxation; and 

 

•         Superannuation reforms that will give a 30‐year‐old today nearly $150,000 more in retirement  income. 

 

And in all of them the Opposition promises to reverse the policies, to destroy the programs, to  revert to the model of complacent encouragement of consumption which marked 11 years of  Coalition rule. 

 

So that is what is at stake in this immensely important moment in our national life.  A choice  between two paths.  One path that invests in our future, in technology and infrastructure, in  education and training and competitiveness.  And another which tries to talk down our successes,  and our economy, which retreats from the challenges, which encourages fear and inwardness and  resistance to change. 

 

I believe the record of the Labor Government elected in 2007, our success in resisting recession, our  success in achieving vital reforms in the most adverse circumstances, is your assurance that we can  meet this great challenge of securing Australia’s prosperity in the new Asian Pacific regional  economy. 

 

Conclusion 

 

Now, I read from time to time of our business leaders warning of the perils of minority government,  and of course it is certainly true that the prospect of minority government poses some unusual and  interesting challenges.  I have no doubt however that we could have a successful and effective three  year Labor Government with the support of the cross benches. 

 

It’s often remarked that the wartime Menzies and Fadden Governments depended on minorities,  and they both fell.  The Menzies Government of course did not fall through a vote of the House but  through the disunity of Menzies’ own party.  The Fadden Government certainly fell on a vote of the  House but again it was widely said (including by them) that the two independents voted against the  Fadden Government because of its own disunity. 

 

What is not as often observed is that the government which then entered office, perhaps the most  successful and effective government Australia has ever had, was also a minority government.  From  October 1941 to the federal election of August 1943 Australia was led by a Labor government  without a majority in either the House or the Senate. 

 

The Curtin Government not only mobilised the country for a war with Japan - the most serious  threat in our history - but also introduced uniform taxation and began the work on post‐war policies  that eventually produced the full employment white paper and Australian participation in the IMF,  the World Bank and what is now the World Trade Organization. 

 

Ours is a more peaceful challenge but the stakes are still high. 

 

These have been turbulent years for the global economy, and pretty turbulent ones for Australia as  well.  And yes, they have been difficult years for our Party. 

 

But turbulence and difficult times can also reveal strength.  When we were really tested as a  government and a Labor Party - in the global recession - we made the right calls for Australia. 

 

The test before us now is also one of unity and purpose.  Yes, minority government is a tougher test  than having a thumping majority.  So it’s worth asking ourselves who is best placed to meet that  test. 

 

Who is capable of a politics better and broader than the politics of a bare 50 per cent plus 1 majority  and the partisanship that colours our politics?  Who has a record of choosing and forging consensus  rather than confrontation?  Who has the right plan when it comes to building an economy up, as  opposed to tearing it down? 

 

Of course that person is our Prime Minister, Julia Gillard.  Of course she is better placed to practice  the consensus politics demanded by the result on August 21.  Our economic plan - and our plans  more broadly - are something for the country to unite behind. 

 

We have this great opportunity to harness the Parliament and the goodwill of the people’s  representatives to build the stronger economy we need.  And that’s what a returned Labor  Government under Prime Minister Julia Gillard would do. 

 

Thank you. 

********************************************************************** 

Please Note: The information contained in this e‐mail message  

and any attached files may be confidential information and  

may also be the subject of legal professional privilege. If you are 

not the intended recipient, any use, disclosure or copying of this 

e‐mail is unauthorised. If you have received this e‐mail by error 

please notify the sender immediately by reply e‐mail and delete all 

copies of this transmission together with any attachments. 

**********************************************************************