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Transcript of interview with Hugh Riminton: Meet the Press: 29 August 2010: 2010 Election outcome; discussions on formations of government.

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Deputy Prime Minister, Treasurer 



29 August 2010 


SUBJECTS:               2010 Election outcome;  economic management; discussions on formations of  government 


RIMINTON:    Welcome back now to the program the Treasurer and Deputy Prime  Minister Wayne Swan, good morning. 

TREASURER:     Good morning Hugh. 

RIMINTON:    Now, you would still be a Republican, wouldn't you?  

TREASURER:     Yes I am, but as the Prime Minister has made very clear that’s not the  priority at the moment.  

RIMINTON:     The priority at the moment I suppose, is getting a government that can run  the country.  You’re obviously in talks, as is the Coalition, with the three key Independents.  Why  should they go with Labor?  

TREASURER:     I think Labor is best placed to form a stable and effective Government.   We’ve got a very clear program.  We’ve got a proven track record when it comes to economic  management, saving this country from recession.  We’ve got a plan to broaden and strengthen our  economy.  So what’s important here are the national interest issues, but also I think treating with  respect the decision of the Australian people in the recent election.  So that’s why we are engaged in  constructive discussions with the Independents and the other parties in the parliament.  We think  that’s very important.  Our bottom line here is the national interest.  

RIMINTON:     Well, the Labor Party has just returned its lowest primary vote in on some  estimates 100 years; 38 per cent was the level of people who selected Labor as their first choice.  How can you really talk about the national interest when you have more than 60 per cent of the  people who are voting in this election didn’t pick you as their first choice? 

TREASURER:     Hugh, the majority of the Australian people voted for the Labor Party.  We  won the majority of the two‐party preferred vote.  If you actually have a look at the swing in this  election, there’s a swing of just over 2 per cent against the Government.  I think it’s very clear it’s  been a close election.  It’s been a very close contest, but I believe we are best placed to form a very  strong and effective Government.  I believe we’ve got a proven track record of economic  management, but I also believe that we ought to treat with respect the situation that we are in at  the moment.  I know some in the Liberal Party don't like the result, but we have an obligation to  work with the Independents and other parties in the Parliament to get the best result for Australia.  

RIMINTON:     What are you willing to give them?  I mean, Bob Katter is keen on re‐ erecting tariff walls.  Surely that wouldn’t get your approval? 

TREASURER:     Look we are engaged in very constructive and productive discussions with  the Independents...  

RIMINTON:     But I mean on the question, surely those constructive talks won't include re‐ erecting tariff walls because it’s Bob Katter’s agenda. 

TREASURER:     Well, I’m not going to pre‐empt the outcome of those discussions.  It’s early  days.  We had very good discussions with the three Independents the other day.  The Prime Minister  has continued to have discussions with Mr Wilkie, we’ve had discussions with the Greens and we’re  going to sit down in a constructive way and talk about all of these issues. 

RIMINTON:     What I am hearing you’re saying is not ruling out the re‐erection of tariff  walls.  

TREASURER:     I am not ruling them in either.  What I’ve said and what the Prime Minister  has said is that we will have constructive discussions, and we’re not going to play the rule in or rule  out game.  

RIMINTON:     How long can this hiatus last?  We’ve got more boat arrivals - both you and  the Coalition have policies that you took to the election to try to reduce the number of boat arrivals,  but while we don't have a Government no one can put those policies into place.  Surely the people  smugglers must be going around saying - look, all aboard, get there now before there’s a change,  and the change could be some time away.  I mean, this is surely not a satisfactory arrangement for  the country at the moment.  

TREASURER:     Hugh, the Government is in caretaker mode but we are still governing.  We  should be very, very clear about that.  We are still doing all of those things that we would normally  do when we were not in a caretaker period.  The only difference is, if there is to be a substantive  change of policy, that requires a discussion with the opposition parties.  But our strong approach to  border protection continues to be applied.  All the normal functions of government are occurring as  we speak.  

RIMINTON:     While we are still in this mode, you’ve got a situation where the US  economy is potentially wobbling.  If there was to be a situation such as we saw a couple of years ago,  how would you deal with a global economic crisis if it was to fall right now in this current hiatus?  

TREASURER:     Well Hugh, we dealt very effectively with the global financial crisis and the  global recession over the past two years.  So we are very well placed to make judgments should  those events occur, but those events are not in train as we speak.  We know there is more  unexpected weakness in the United States economy, but we would deal with those conditions  should they arise in the same way in which we have dealt with them over the previous two years -  very strongly and very effectively.  

RIMINTON:     While there’s still a chance that you might be able to come out of all of this  as the Government, obviously that helps keep some discipline, keep a lid on the recriminations from  the election results.  Do you believe that when this is over Labor is going to have to have, regardless  of who ultimately forms Government, is going to have to have a deep, searching post‐mortem into  its election result?  

TREASURER:     Well Hugh, there will be the normal reviews that occur of the campaign but  when it comes to Government policy, the Government has put in place, particularly in economic  policy, a very strong economic framework.  I think it is one that is the envy of the world.  We are  bringing our Budget back into surplus in three years, three years early. 

RIMINTON:     This is a question about the Labor Party.  You know probably better than  anyone, the Queensland Labor Party.  What went wrong in Queensland?  

TREASURER:     Well, that is the campaign post‐mortem.  That will occur in the normal way.  That post‐mortem is going on inside the Liberal Party as well.  But that doesn't go to the core of  what the Government must do in the national interest as we go through the years ahead.  That is  entirely separate.  We will review our policy settings in the normal way a government does that, but  when it comes to our plan, our economic framework, and our approach to government, that is there  for all to see.  

RIMINTON:     Okay we’re going to take a break, when we return with the panel.  

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RIMINTON:     Welcome back.  This is Meet the Press, our guest is Treasurer Wayne Swan.  And welcome now to our panel, Glenn Milne and Michelle Grattan.  Good morning to both of you.  

GRATTAN:    Hi Hugh. 

MILNE:     Good morning Hugh. 

RIMINTON:    Now, whatever happens out of the current political stalemate, Tony Abbott  for one, believes we can expect a little more love in the air.  

ABBOTT:       I think that the spirit of Parliament has been needlessly  confrontational.  I think we can have a kinder, gentler policy. 

GRATTAN:     Mr Swan, tomorrow the Government is going to present to the  Independents some blueprints for Parliamentary reform.  Would you approve of an Estimates  Committee System for the House of Representatives as operates in the Senate, and as is being  proposed by the Liberals? 

TREASURER:     Well, I’m not going to go into the detail of what we will discuss with the  Independents but can I just say this â€ I think this is an exciting opportunity for parliamentary reform  for a new Government to put in place a different approach.  Over the years, a number of us in the  Parliament, including many of the Independents, have discussed this.  I think now is the opportunity  to put in place some fundamental changes in terms of parliamentary reform, fundamental changes  which I believe the Australian public will welcome.   

So I’m really looking forward to this discussion, and I am looking forward to putting in place some  fundamental reforms, whether it’s Estimates Committees, whether it’s time limits on questions  without notice, whether it’s private members' business.  Whatever it is, I think that there is room for  substantial parliamentary reform which will be welcomed by the Australian public.  

GRATTAN:     But this does beg the question that everyone is now becoming really  enthusiastic about parliamentary reform, and yet, both sides have had a lot of opportunity to do this  in the past and haven't got around to it.  Aren't you just doing it because of the pressure of the  moment?  

TREASURER:     No, not at all.  At the beginning of the last Parliament, Anthony Albanese put  forward a very substantial proposal for private members' business.  

GRATTAN:     Well, look what happened to that.  

TREASURER:     Yes, exactly.  Exactly, and I hope on this occasion we can break that gridlock.   Now, I’ve been a Manager of Opposition Business in the House as well.  I personally, and I think the  Government if we are re‐elected, is looking forward to a new environment in the Parliament and  some substantial Parliamentary reforms.  A new start if you like. 

MILNE:      Does that include Mr Swan, a Parliamentary Budget Office which would be  close to your portfolio, and an Independent speaker?  

TREASURER:     Well, as I said, I’m not going into the detail… 

MILNE:      Why not?  

TREASURER:     Well, because we’re having discussions with the Independent Parties.   They’ve asked for submissions from, and contributions from both sides of politics.  We’re going  through that process early this week.  I welcome those discussions and we will see what comes from  them, but I’m not going to outline an outcome before we’ve actually had the discussions.  That’s not  how discussions are meant to happen. 

MILNE:      What about the idea that Julia Gillard didn't rule out at the end of this week,  of a Green representative in Cabinet.  What do you think about that?  You got up on Green  preferences - surely. 

TREASURER:     That is not on the table at all, certainly not on the table, but we're entering  into discussions with the Greens as we are with the Independents and members of other political  parties as well.  There’s an Independent National as you know.  So we’re going through discussions  with all of those, but that’s not on the table at all.  

RIMINTON:     Among the creative ideas for sorting out who will form Government, one of  the Independents is suggesting it would be helpful if a few big party MPs ratted on their mates and  changed sides. 

OAKESHOTT:      One Member of Parliament from either the Labor party or the Liberal Party  who moves can make a huge difference in this negotiation and that should be thought about by all of  them and that should be thought about by all Australians.  

GRATTAN:     Mr Swan, I presume that you would rule out such a system operating, or do  you think there’s any merit at all in Rob Oakeshott’s suggestion? 

TREASURER:     I’m not contemplating any of those sorts of outcomes.  I can’t be inside the  head space, if you like, of other Members of Parliament.  But I believe that Members of Parliament  have been elected on a platform, that’s the platform they should be sticking to.  

GRATTAN:     So you can survive on, if you’re in government, on a very fine majority. What  would happen if for example, if there was by‐election and you lost that?  

TREASURER:     Michelle, various state Parliaments have been through periods of minority  government where there have been effective agreements with Independents and members of other  minor political parties.  I think it’s proven here as well as it is elsewhere in the world that  governments can operate very effectively in these situations, particularly if there is goodwill and  respect.  

MILNE:      Now Treasurer, can we just turn from politics to policy for a moment.  You  are sitting on a really big report into the Murray Darling basin at the moment.  Julia Gillard said  during the election campaign she would embrace those recommendations which are understood to  include compulsory acquisition of water rights.  Won't that affect all farmers that live in Tony  Windsor's electorate and Bob Katter's electorate quite adversely?  

TREASURER:     Well, I’m not going to canvass what may be in that report.  It is a report from  an Independent Commission.  I think the Prime Minister was asked about this over recent weeks and  I think the Water Minister has been asked about it as well, and she said that she will do what she can  to facilitate its publication.  But it should be dealt with in the normal way Glenn.  I… 

MILNE:      Can I put it to you that the normal way is sort of out the window now.  Would you consider showing the Independents that report, particularly the ones that are most  affected by it, Bob Katter and Tony Windsor? 

TREASURER:     Well, once again, I think this is a matter for the Independent Commission. So  I’m not sure that that is necessarily a decision the Government can take and it certainly is not one  the Government can take when it’s in caretaker mode. 

GRATTAN:     Mr Swan, the leaders of both parties have agreed to the Independents’  demands that a new Parliament would run the full three years.  This is very constraining and  constricting, isn't it?  For example, it would rule out having a double dissolution if the Houses were  deadlocked.  Isn't this really agreeing to too much?  

TREASURER:     I don't believe so, and I think it’s putting the cart before the horse.  We are  actually having discussions with the Independents and minor parties about the need for an  agreement, if you like, for effective and stable Government.  Yes, there will be some sort of  conditions which occur from time to time, by‐elections and so on, which will have to be taken into  account.  But I think it’s really important as we move forward to have an understanding that we do  want the Parliament to serve its three year term.  

GRATTAN:     But that’s bringing in a fixed term without any discussion and that is putting  great restraint on Government.  Surely you can't say that is putting the cart before the horse, they’ve  already agreed to it.  

TREASURER:     Yes, but you’re asking me to anticipate unexpected events into the future.  

MILNE:      But surely Treasurer, that’s exactly the point, isn’t it?  I mean, the fact is you  can’t anticipate unexpected events and they will affect the state of the Parliament. 

TREASURER:          Yes they will and that’s why as we go through a discussion about an effective  agreement, I’m sure we will have to have in some part of that agreement an understanding of what  would occur if there were unexpected events and that’s what I mean ‘the cart before the horse’.  Of  course things can happen.  Of course they impact on a commitment to serve a three year term, but  we are genuine in our commitment in saying we do wish to serve a three year term.  We think  stability demands that, certainty demands that.  But of course it’s common sense to observe that  there could be some events which could occur out of the blue, if you like, and there will need to be  some understanding of how we handle that situation as well.  

RIMINTON:            A full‐term subject to conditions.  Treasurer Wayne Swan, thank you very much for  joining us this morning.