Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Opening address: Global Reporting Initiative (GRI) conference



Download PDFDownload PDF

Parliamentary Secretary to the Treasurer 

the Hon Bernie Ripoll MP 

 

Opening Address 

Global Reporting Initiative (GRI) Conference 

9:30am, Tuesday 27 March 2012 

**Check Against Delivery** 

Introduction 

Thanks Catherine for the introduction. 

I would like to thank GRI for inviting me to present the opening  address to the conference today - the largest forum to date  focussing on integrated reporting and sustainability in Australia  and the region.  

Today’s conference is a prime opportunity to gather everyone  passionate about the future of corporate reporting - to share  ideas in fostering a business culture that promotes a  sustainable economy. 

2012 marks the 20th anniversary of the 1992 United Nations  Conference on Environment and Development (UNCED), and  the 10th anniversary of the 2002 World Summit on Sustainable  Development (WSSD).   In June this year, Brazil will also host  the Rio +20 United Nations Conference of Sustainable  Development.   

Sustainable development has no doubt become a key item on  the global agenda.   

The number of GRI sustainability reports is growing year after  year globally and in Australia.  In 2010, 1616 reports were  produced globally in accordance with GRI standards, of which  51 were produced by Australian companies.  

I hope today’s conference will be the start of renewed interest  and a strong push of momentum for sustainability reporting in  Australia.  

How we got here… 

The idea that companies should report beyond financial  performance has been around for quite some time.   

The very first corporate social responsibility reports appeared  several decades ago - largely as a marketing tool by large  multinational companies to build repute with their  shareholders and customers, by demonstrating how the  company had contributed to the community, and how the  company had factored for environmental concerns in its  everyday operations.  The reports were largely focussed on  what the company had achieved for the community and the  environment, and generally failed to provide a balanced view of  how the company’s operations were impacting the  environment.  

But we have come a long way from that.   

Corporate social responsibility reporting … triple bottom line  reporting… sustainability reporting … and now integrated  reporting … these ideas around reporting on sustainability  issues have evolved over the past decades, and will continue  evolving as ideas about sustainability and factors that threaten  it change.  

The Global Financial Crisis bridged the transition from reporting  on sustainability issues, to reporting on how the businesses  considers both the sustainability of the environment, and the  sustainability of the business -and this was how the concept of  integrated reporting attracted renewed interest.  

Investors and other stakeholders found that traditional  financial reports do not provide a comprehensive picture of  businesses, and do not provide sufficient information for  investors to form a view on whether the business is sustainable  in its operations.  Stakeholders need to understand businesses’  risks, business model, and how the business focuses on  sustainable business practices.  

A comprehensive picture of businesses 

Sustainability concerns have become a pressing challenge for  the global economy.   

Governments, investors, businesses and the general  community can no longer ignore the fact that sustainability has  become a matter of urgency, and are seeking to actively  address such concerns in their decision‐making.  

This trend has shaped the investor’s notion of ‘company value’.   But also to how sustainable these profits will be in the long  run.   

‘Company value’ no longer refers solely to the profitability of a  company.  But also to how sustainable these profits will be in  the long run.  Are firms generating short‐run profits at the  expense of not considering long‐run risks in financial and  environmental terms - as showed up in many cases in the GFC.   

While financial performance will always be a key consideration  for investors, more and more investors account for a business’  environmental, social and governance aspects in their  assessment of company value, which in turn guides them in  their investment decision.   

The Global Financial Crisis also provided evidence that financial  reports in its current form do not give a comprehensive picture  of the business.  The GFC proved to businesses that a focus on  short‐term financial performance at the expense of longer‐term  considerations is not sustainable in the long run.   

The GFC also reminded the community that investors play a  large role in deciding how the world’s limited resources are  best allocated, and as a result non‐financial performance  should be accounted for in investment decisions.   

In the adverse economic circumstances of late, key  stakeholders are very wary of another bout of the GFC.  The  consequence - is higher expectations of corporate reporting.   Investors are now demanding information on factors beyond  the profitability sphere - demanding to know how companies  have created value for the community in the environmental  and societal space, demanding information about how  short‐term and long‐term trade‐offs have been managed, and  information on how companies manage risks and  opportunities.  

This demand for additional information is especially strong for  large companies with large market shares in the supply of  mainstream goods and services, and are widely traded.  

Companies have recognised this growing trend in the investor  community, and are seeking to address these expectations for  additional information.   

A global standard for sustainability reporting 

In the global economy we have today, businesses and investors  connect between different parts of the world.  To effectively  conduct business and invest, there needs to be one set of  standards to which businesses follow in its reporting - so that  every business is competing on a level‐playing field and  investors can readily understand and compare reports from  businesses everywhere. 

The GRI Guidelines remain the only universal set of  sustainability guidelines, and over 2000 sustainability reports  have been produced to date in accordance with the GRI  Guidelines.   

I congratulate GRI for developing these standards, and actively  reviewing these standards to ensure that they are up‐to‐date.   The next generation of GRI Guidelines - the G4, is expected to  be released next year.  We welcome the continuing  development of the GRI standards and encourage the  participation of stakeholders in Australia in shaping their  development.     

Integrated reporting 

There is growing evidence that many companies are integrating  the consideration of broader community interests into their  core business strategies, rather than treating such issues as  additional and separate.   

This reflects the relatively new concept of integrated reporting,  which is beginning to gain momentum within the international  investor community. 

Integrated reporting reflects the growing trend that reporting  on sustainability issues is not only about meeting the reporting  expectations of investors.   Integrated reporting is a process,  not a product.  The report that is periodically delivered to  stakeholders is merely an output which reports on the ongoing  process.  It is a report which should report on an organisations’  current state and future prospects, and this involves the risks,  opportunities, details of its business model, impact on the  society and wider environment, and more.   

If companies report on how its business affects the society and  environment, this can then guide company directors in their  day‐to‐day operations and overall business strategy.  Reporting  on these additional measures of performance, will give  business the information they need to allow them to change  the way they operate and how decisions are made.   

Traditionally, companies made decisions based on how it would  affect its bottom line, because that was the single most  important factor that investors considered when they  evaluated the company.  However, today businesses recognise  that their business activities need to account for much more  than the bottom line, and that they need to develop resilience  and flexibility for unpredictable events, and build the capacity  to anticipate and adapt… and they need to give their  stakeholders the confidence they are doing this by reporting on  it.  

We are seeing evidence for this in the global movement  towards sustainability and integrated reporting that will no  doubt impact upon how Australian businesses operate, and  consequently on the strategic direction of companies.   

For example, the International Integrated Reporting Council  (IIRC), launched in 2010, has begun a program to develop the  integrated reporting framework.  It released a discussion paper  late last year, to which 16 Australian organisations provided  submissions - this makes us the top three countries who have  provided submissions to the paper, along with UK and the US.   The IIRC is currently conducting a pilot program, in which three  Australian companies - Stockland, National Australia Bank, and  BankMecu, are involved.   

On a domestic level, the Financial Reporting Council (FRC) has  formed a taskforce to consider the issue of integrated  reporting.  The Taskforce provided a submission to the IIRC  discussion paper, and is actively monitoring the developments  in integrated reporting.   

Australian businesses and sustainability reporting  

The Australian Council of Superannuation Investors produces  an annual research paper which reports on the sustainability  reporting practices of the ASX200 companies.   

The report found that there is a gradual move towards  sustainability reporting amongst these companies, with 40  companies reporting in accordance to GRI standards.  This  represents 70% of all sustainability reports released by the  ASX200 in 2011.   This also represents double the number of  companies reporting to GRI standards in 2008, when the  research was first conducted.   

How do we rank internationally?    The KPMG International Survey of Corporate Responsibility  Reporting 2011 ranked Australia 23rd in terms of the  percentage of companies reporting on their corporate  responsibility initiatives in 2011; and 8th in terms of the  percentage of companies that conduct assurance activities on  their corporate responsibility reports.     The findings of the report suggest that although Australian  companies still lag behind the rest of the developed world in  the number of companies engaging in sustainability reporting,  companies that report on sustainability issues report with a  relatively high quality.     These are encouraging signs that the benefits of integrated  reporting are understood by Australia’s larger companies, and  that a significant effort is being put into ensuring that the  reporting is done well.  Hopefully, more can be done to make  such reporting more accessible to smaller entities.      The role of the Government in the transition to a sustainable  economy 

While the Government is a big supporter of sustainability  reporting, we believe that at this moment in time, benefits to  the economy through sustainable reporting is best achieved as  a voluntary initiative for businesses. 

If company directors recognise the need to report on  sustainability issues (either because of growing stakeholder  pressure, or the realisation that the business is being adversely  affected as a result of the lack of attention to sustainability  issues); and as a result, voluntarily engage in sustainability 

reporting - then this is a clear sign that the company has  already begun to move towards sustainable thinking. 

Companies like these who voluntarily produce sustainability  reports, are likely to already have sustainability awareness  embedded into their strategic direction and everyday business.   This is the result we want to achieve through sustainability  reporting. 

A one‐size‐fits‐all, mandated approach to sustainability  reporting may result in a ticking‐the‐box attitude to  sustainability reporting.  This may inhibit the cultural change in  company Boardrooms that we want to see accompany the  production of sustainability reports.  

Therefore the Government considers our role to not be to  impose mandatory reporting requirements on businesses, but  to be active in encouraging and supporting businesses to  produce sustainability reports in accordance to GRI guidelines.    Having businesses determine materiality in what to report is  crucial to not imposing an undue regulatory burden on our  businesses.    

The Government is pleased to have provided tangible financial  support for the St James Ethics Centre’s Responsible Business  Practice initiative, which  encompasses the UN Global Compact,  Corporate Responsibility Index, the Good Business Register,  and of course the GRI.    

Our funding of such initiatives are an example of one way  which the Government is encouraging Australian businesses to  engage in sustainability reporting, and report according to GRI  standards.     

Other ways we are considering to encourage businesses to  engage in sustainability reporting includes through leading by  example.     While Australian Government entities are currently undertaking  sustainability reporting to some extent, there is currently no  consistent guideline for Government agencies to report on  sustainability issues. My colleagues in the Department of  Finance and Deregulation are looking at this and other things to  consider in introducing a sustainability reporting framework  aligned with independently developed principles, such as the  GRI. 

I understand that Tim Youngberry from the Department of  Finance and Regulation will provide more detail on this work in  his presentation later in the Conference.    

Australia’s Economy 

We’re seeing powerful forces at work in the global economy  and this means difficult transitions for some sectors here at  home. 

Our high terms of trade and our relative strengths mean that  our dollar is at very high levels, and this is putting pressure on  trade exposed sectors. 

Despite recent signs of stabilisation in the global economy,  there is still a lot of ongoing global uncertainty, which has  dampened global demand, reinforced consumer caution and  made businesses more hesitant in their hiring.  

So it’s not at all surprising that we’re seeing some patchiness in  recent economic data, as global headwinds and the troubles in  Europe add to existing pressures faced by some sectors.  

But Australians should have every reason to be confident in our  strong economic fundamentals.  

We have solid growth, low unemployment, contained inflation,  a huge pipeline of investment and very low debt. 

In particular Australia has:  

• solid growth - with GDP now 7.4% higher than its pre‐GFC  levels, while many advanced economies are still behind the  starting line; 

• a low unemployment rate (5.2%) - less than half the rate  seen in Europe (10.7%) and significantly below other  advanced economies; 

• contained inflation - with underlying inflation sitting  squarely in the RBA’s target band [2.6%];  

• a cash rate sitting at 4.25% - significantly lower than the  6.75% that was inherited under the Opposition; 

• an unprecedented investment pipeline - $455 billion in  resources alone;  

• very low debt - net debt less than a tenth of the level  across major advanced economies; and 

• a triple A rating by all three global ratings agencies, for the  first time in our history. 

Australia’s strong fundamentals - along with our proven track  record - make us uniquely placed to deal with the worst that  the world can throw at us. 

Conclusion 

I thank GRI once again for leading the international movement  towards sustainability reporting.   

Sustainable development has been an issue that has become a  more urgent priority on everyone’s agendas.  And now, as  governments around the world deal with the fall‐out of the  GFC, the need for tools such as integrated reporting has  become more important than ever.  

We call for a global policy framework which promotes and  encourages publicly listed and large private companies to  consider sustainability issues, and to report how sustainability  issues is embedded into their operation of the business, in a  consistent and comparable manner.  

The Government looks forward to working with you to engage  in sensible and informed conversation about how to best  promote sustainable thinking amongst our businesses.  We  encourage Australian companies to lead the push towards  greater sustainability and be actively involved in the  conservations happening on the international level. 

It must be a joint effort between Government, industry, NGOs,  and the wider community, so that we are able to provide the  results in a practical way that balances the interests of all  parties.   

Thank you.     Media Contact: Chris Ramsay 07 38796440