Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Keynote address to the Health Services Union of Australia annual convention, Sydney.

Download PDFDownload PDF

The Hon Kevin Rudd, MP  

Keynote address to the Health Services Union of Australia annual convention  

Sydney Convention Centre  

Darling Harbour  

7 June 2010  


I acknowledge the First Australians on whose land we meet, and whose cultures we celebrate as  among the oldest continuing cultures in human history. 

Women and men of the Health Services Union Australia, it's great to join you this morning, because  you are the backbone of our hospitals, our aged care and our health services. You know how  important your work is and how much the health system depends on you. 

I've got a bit of insight into your work as well, both from working as a wardsman at Canterbury  Hospital in my late teens, when I learnt that job is much, much more than just pushing a trolley  around a ward, and from visiting dozens of hospitals all across the country during the past 12  months as the Government has embarked on the work of national health reform. 

One thing I've heard loud and clear as the Health Minister Nicola Roxon and I have talked to  patients, to health experts, to staff, and to health unions is this: there's a lot we can do to deliver  better health and better hospitals, and it doesn't matter who talks to me â€ nurses, surgeons,  orderlies, ambos, clerical staff, or the people behind the counter in the café â€ everyone knows we  need change. And everyone knows we want change, and that's what we are delivering â€ The most  fundamental change in Australia's health system since the introduction of Medicare, a National  Health and Hospitals Network that is nationally funded and locally run. 

This morning I want to talk to you about how our plan will deliver better healthcare for all  Australians, but first I will discuss how healthcare fits into the Government's larger vision for  Australia's future. 

Two and a half years ago, the Government that I lead was sworn into office. Since our first day in  office, our purpose has been to build a stronger economy that delivers a fairer share for working  families. 

We came to office with an ambitious agenda because we believe Australian families deserved  better: better economic opportunities, better health and hospitals and better schools. 

We've made progress. 

We've cut income taxes three years in a row so that someone on $50,000 will now pay $1,750 less in  income tax. That means almost one in every five dollars they were paying in tax three years ago, is  now back in their own pockets, helping them pay for the weekly groceries, get on top of the pile of  unpaid bills sitting on the kitchen counter, or put a few dollars aside each week for the kids'  Christmas presents. 

We've also delivered an education tax refund to help get the kids through school, paying for things  like textbooks, a laptop, a printer, broadband at home and trade tools for kids in school trade  courses. This year, that refund will put up to $779 back in your pocket for each child in secondary  school, and $390 for each child in primary school. 

We've ended Work Choices. That means Australians can no longer be forced onto AWA individual  contracts that cut their pay and conditions. We've built a modern safety net of decent pay and  conditions. Employers can't rip away penalty rates, overtime and leave loading with no  compensation, as happened with WorkChoices, and for the first time, employees have the right to  come together and bargain with their employer for a better deal. 

We're investing in nation‐building for Australia's future after years of governments failing to invest  enough to keep our roads, railways, ports and broadband up to world class standards and much,  much more. 

When we were all threatened by the global financial crisis, as a government we did what we had to  do. We acted decisively to support Australian families. 

Almost every other advanced economy went into recession. Australia didn't, and the reason we  didn't was because as a nation, we all came together, governments, business, unions and local  communities. 

The Government took decisive action. As a result, Australia has come through stronger than almost  every other advanced economy. 

In the rest of the world, millions of jobs have been lost â€ as much as 16 million in advanced  economies, but in Australia, since the global recession began in 2008 we've been creating jobs.  There's almost 225,000 more jobs today than there were then. All of us should be proud of that,  because every one of those jobs matters. 

Even so, the last couple of years have still been tough for many families, because the path to  economic recovery is uneven. 

We've got much, much more to do to keep the economy strong and deliver a fairer share for  Australian families. It all starts with maintaining a strong economy. 

We're getting the budget back to surplus in three years' time, three years ahead of time, to keep the  economy strong. Our debt levels are low, peaking at less than one‐tenth the average of the major  advanced economies, and less than half the level projected a year ago. 

We're undertaking the big challenge of tax reform, so that we can boost superannuation for all  Australians, and cut taxes to make Australian companies and small businesses more competitive,  and we're investing in the things that will make our economy stronger and more productive in the  future. 

We're investing in an education revolution, building better primary schools for our kids. We're  currently delivering Trades Training Centres for 732 secondary schools and in the next three years,  for another 520. We're delivering our commitment to provide computers for every year 9 to 12  student across the nation. Last Friday the Deputy Prime Minister delivered the 300,000th computer  to a school in Cranebrook in Sydney's west. 

And despite setbacks, we will continue to act on climate change, with major investments in  renewables like solar power. We have now passed laws to ensure that by 2020, we'll be generating  enough renewable energy to meet the needs of all Australian households. 

And most importantly, I want to discuss today how we're tackling health reform. 

Fixing our hospitals and healthcare is important for everyone in this room because it matters to you  every day you turn up at work, but it's also important to you and to all Australians because all of us  depend on our healthcare system, whether it's for an ageing mum or dad, our young kids, a sudden  emergency or managing an ongoing condition. 

Better hospitals and better healthcare matter for all Australians. That's why the Government has  taken on this challenge, because we know from the major review of the health system that we  commissioned when we came to office that our health system is at a tipping point. It's under  enormous pressures, and those pressures are going to keep on growing. 

We can't just sit idly by and do nothing, and we certainly can't afford a government that rips billions  out of our public hospitals as Tony Abbott did as Health Minister, and as he'd do again if he becomes  Prime Minister. 

Our hospitals and healthcare system needs reform. That's why we're implementing the most far‐ reaching reforms to our health and hospitals system since the introduction of Medicare almost three  decades ago. 

We will make the Australian Government the dominant funder of our public hospital system for the  first time in history. That's important, because in the long run the States simply can't afford to meet  the growing cost of healthcare. It will literally send them broke. By stepping up to the plate, the  Australian Government will ensure that our hospitals and healthcare system have the funding they  need for the future. 

On top of this, we are delivering more resources right now. We are investing in 1,300 new beds for  our hospitals, expanding capacity in emergency departments and elective surgery, and supporting  2,500 new aged care places. 

We're making major new investments in primary health care with GP Super Clinics that can provide  care when you need it after hours, and that can help avoid the run‐around between GPs, specialists,  pathology and other health services. 

We're already funding 1,000 new nurse training places a year. We are raising the number of GPs  being trained to 1,200 a year â€ more than double the cap imposed by Mr Abbott. We are doubling  the number of scholarships and locum places for our allied health professionals every year. 

Each of these investments will help improve the health services in which you work, but let's be  specific about what a National Health and Hospitals Network means for Australian families. 

Consider how much healthcare has changed from our parent's generation, the days when visiting  your GP meant visiting an office with one doctor and a pile of cardboard records; when a cancer  diagnosis was less likely to provide hope of survival; and when chronic diseases like heart disease  and diabetes were more likely to be treated in hospital, often when they had severe and fatal  effects. 

Now consider our vision for better hospitals and better health care through the Government's plan  for the National Health and Hospitals Network. 

Imagine a family with young kids. It's Saturday morning, and their seven year old daughter, Emily,  has suddenly come up with a severe skin reaction. Her mum, Anthea, doesn't know what it is or how  she should treat it. She picks up the phone to the family's local medical practice, to find that it is  closed, but her call is automatically put through to the National After Hours GP and primary care  service, in which the Government is investing $126 million over four years. 

Anthea is able to get immediate advice from a registered nurse who can ask the right questions and  make an initial assessment of whether she needs to get immediate assistance. If required, she will  be put through to a GP, who can tell her whether she needs to call an ambulance, go to a hospital, or  arrange for Emily to be seen by a GP in their community. 

That advice line is an important first step because it gives Anthea the opportunity to speak directly  to a qualified professional for advice. 

Let's imagine the advice is to go to the GP. The National After Hours service helps arrange for Emily  to be seen at a clinic that is only 15 minutes away. Emily is taken straight to this clinic to see a GP,  and her mum is spared precious time ringing through a pile of numbers in the Yellow Pages. 

It might also mean that Anthea and Emily avoid a long wait in a hospital emergency department  when she could have been helped by a local health service, something that happens to 2 million  Australians every year, because of the introduction of personally‐controlled electronic health  records, with Anthea's permission, the GP is immediately able to see Emily's medical history: her  history, for example, of asthma; her previous allergies; and the current medication that she is  receiving. This helps to quickly identify possible causes of a skin reaction and helps avoid prescribing  medicine that might have an adverse effect. 

Let's imagine that the doctor advises a further consultation with a specialist dermatologist. Because  of the Government's $355 million investment, the clinic that Emily has visited is one of 425 across  the country that has been upgraded so that it can deliver more services in a single location. This  means that more specialist doctors will be co‐located and this will be made possible because the  Australian Government is investing $144 million over four years to train more specialist doctors â€ 680 

more over the next decade. In fact, a dermatologist might be on duty that morning, enabling the GP  to walk Emily across directly and perhaps have a direction conversation about Emily's skin reaction. 

This kind of interaction has been rare in the past. As many of us have experienced first‐hand as  parents, carers or friends, or for our own healthcare, getting to see a specialist often involves long  waiting lists, battling through traffic jams and juggling time off work. 

Now let's imagine that the patient is not the daughter, but the mum. Anthea has a history of  diabetes in her family, and she has recently been diagnosed with diabetes herself. Her doctor is  participating in the Government's $449 million plan to provide more coordinated care for diabetes  sufferers. That means she can benefit from a major innovation in primary health care. 

She can be confident that instead of having to initiate regular doctor appointments and feel  responsible for organising every aspect of her care, she is now going to benefit from ongoing care  supported by single general practice where she is enrolled. 

Anthea's GP will prepare a care plan which identifies the services she will need over the next 12  months. That includes regular visits to a dietitian who is co‐located with the local Clinic. It also  includes visits to an endocrinologist who will help to identify any emerging health problems  associated with the diabetes and develop preventative strategies to avoid a deterioration. She'll see  a podiatrist, and a diabetes educator. 

This contrasts to the experience of healthcare that many diabetes patients have right now, which  often involves them having to navigate their way around the health system alone and without any  guidance. In fact, all too often Australians living with diabetes end up in hospital. Indeed, one out of  every three avoidable hospital admissions is related to diabetes. 

That's why the Government is acting to provide better health care for the estimated 2.2 million  Australians with diabetes over the next decade. This is not just in the best interest of Australians, but  for the first time it is in the financial interests of the Australian Government. There will no longer be  an incentive to shunt patients from Commonwealth‐funded GP and primary care services into the  state funded hospital system. 

As the dominant funder of public hospitals, the Australian Government will ensure that patients  have access to high quality health care closer to home, because we will otherwise foot the bill for  more expensive hospital care. 

Now let's turn to Anthea's elderly father, Angelo. Angelo has been experiencing chronic hip pain. His  specialist doctor has put him on the waiting list for a hip replacement, but there's a high demand in  his area because of the older age profile of the population. 

We know people are waiting too long for elective surgery and our reforms will change that. The  Government's $800 million investment will ensure 95 per cent of all patients waiting for surgery will  be treated within clinically recommended times, and from July 2012, anyone who has been on the  waiting list for longer than clinically recommended will have their surgery fast‐tracked. That means  that Angelo may have his hip replacement operation in a hospital in another area, or in a private  hospital. 

Now let's imagine one other person: Walter, a 53‐year‐old farmer in northern New South Wales. 

A regular checkup with his GP has discovered a suspect mole on his back. The mole turns out to be  cancer, and a nasty one. It's a diagnosis which turns his life upside down, but instead of having to go  to Brisbane or Sydney for treatment, he is referred to Lismore â€ to the North Coast Cancer Institute  Regional Cancer Centre at Lismore Base Hospital. 

He'll be able to stay at Our House, the new 20‐unit cancer patient and carer accommodation facility.  Because the diagnosis has been made early, and he hasn't had to wait months before he can arrange  getting to a major city, he now has a better chance of beating cancer, because one of the awful  things about cancer â€ an awful disease â€ is that Australians living in rural and regional areas are three  times more likely to die from some cancers than their counterparts in major cities. That's why we are  investing in 20 regional cancer care projects around the country. 

If complexities emerge, Walter is able to access a world class cancer institute in Sydney, the Chris  O'Brien Cancer Centre, where treatment and research come together under the same roof. It is part  of our National Plan for Better Cancer Care, backed by more than $2.3 billion in funding since the  Labor Government came to office in 2007. 

It's at all these times â€ when your child has a serious rash, when you are battling with a long‐term  illness, when you need surgery to restore your mobility and when you suspect you might have a very  serious disease â€ that Australians turn to their health and hospitals system. That's when better  hospitals and better healthcare really make a difference and that's when the Government's health  reforms will really make a difference in the lives of Australian families and these changes will  support the critical role of the health workforce in our health and hospitals system. 

While the Local Hospital Networks will assume responsibility for the day to day operations of their  services, it is not the Government's intention to change existing employment arrangements,  including the Crown employment arrangement in NSW. States will continue to have responsibility  for overall industrial relations policy, including the conduct of enterprise bargaining and the setting  of broad IR policies such as union consultation. It is the Government's clear intention that existing  wages and conditions will be maintained in the introduction of Local Hospital Networks and any  future changes would only occur through the usual negotiating processes applying in each state. 

Friends, I said earlier today that the Australian Government came to office with an ambitious  agenda. We came to office with an ambitious agenda, because we're ambitious for Australian  families and Australia's future. 

Government is hard work, and we're involved in some very important national debates right now â€  on health reform, on tax reform, on industrial relations and on economic responsibility and how we  ensure Australian families have their fair share of our nation's prosperity. 

Within the next six months there will be an election. Australians will have the choice between a  reforming Government that is building a stronger economy with a fair share for working families â€  and the risk of Tony Abbott as Prime Minister. 

Mr Abbott is a risk to Australian families. His record of pushing extreme policies like WorkChoices,  ripping a billion dollars out of our public hospitals, and his erratic decision making speaks for itself. 

I don't believe Australian families are prepared to risk their future with Tony Abbott. I believe they  want a government that is committed to delivering better opportunities, better schools, and better  health and hospitals. That's what the Government is delivering. 

Australian families deserve better, and we are determined to continue that work.