Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Paliament must provide a closer watch over security organisation.

Download PDFDownload PDF

Senator Bob Brown Senator for Tasmania

  Friday, 3 October 2008   

Parliament must provide a closer watch over security organisation    Australian Greens Leader Bob Brown said Parliament needs to provide a much  closer watch over all security organisations, following revelations that the Australian  Crime Commission has kept a secret file on the Minister for Home Affairs, Bob  Debus (see page 1 of todayʹs The Age and Sydney Morning Herald).    ʺThe parliament needs to provide a much closer watch over all security  organisations. Thatʹs how democracy works, not the other way around,ʺ Senator  Brown said.    Senator Brown said that during Senate estimates last year, the head of the Australian  Security and Intelligence Organisation (ASIO) Paul OʹSullivan refused to answer  questions about whether any member of parliament or the federal judiciary had been  under surveillance. (Hansard attached over page)    ʺParliament should provide an overwatch role and careful scrutiny of security  agencies. Thatʹs how the system works in the United States.    ʺThere isnʹt anything intelligence agencies know which should not be known to the  parliament or subject to parliamentary overview, though many matters will remain  in camera.ʺ Senator Brown said.    Further information: Ebony Bennett 0409 164 603       

STANDING COMMITTEE ON LEGAL AND CONSTITUTIONAL AFFAIRS Australian Security Intelligence Organisation 23 May 2007

Senator BOB BROWN—I wonder if you could tell the committee whether in the last several years  you have had under surveillance any member of parliament or any member of the federal judiciary in  Australia? 

Mr O’Sullivan—It is obvious that I cannot answer that question. 

CHAIR—Senator, I would ask you to rephrase your questions in such a way that Mr O’Sullivan  can answer them. He clearly cannot answer that question. 

Senator BOB BROWN—Let me limit the question to members of parliament and put it this way:  under what circumstances would you maintain surveillance on a member of the federal parliament? 

CHAIR—That is a hypothetical question, and it is not appropriate. I rule it out of order. Senator  Brown, do you have another question? 

Senator BOB BROWN—Yes. Is there any member of the federal parliament who has been or is  under surveillance by ASIO? 

Senator Johnston—You are not going to get an answer to that either. 

Mr O’Sullivan—ASIO targets behaviour patterns where we see threats to Australia’s security and  Australia’s interests that are defined in the act we operate under. We adhere very strictly and we have  very good internal and external monitoring arrangements to make sure that we do comply  completely and legally with the provisions that parliament has passed in respect of this organisation.  That is the work we do. So the answer in respect of any particular person in the country is exactly the  same. We do not target groups and we do not target particular individuals, except in that respect. 

Senator BOB BROWN—But I am asking, and it is very easy for you to say no to this, if there is any  member of the federal parliament who presents a threat to security such that they are under your  surveillance. 

Mr O’Sullivan—Senator, it is not easy for me to answer that question for reasons that I thought  were quite straightforward; that is, if you are going to have a security intelligence organisation and  you think there are serious threats to this country, its interests and its people, then you set up  mechanisms that allow that work to be carried out discreetly and in secret. And that has to be the  case. You cannot have one without the other. So if you want such an organisation, then you must  want proper mechanisms to allow it to do its work. Part of that mechanism of secrecy or that  discretion involves not saying what we do or how we do our work. 

Senator BOB BROWN—Yes, but when it comes to members of parliament, there is a very  particular need for any working member of parliament to know that they are free of surveillance  unless there is good reason for it. I do not know of any member of parliament who presents any  threat whatever to the security of Australia. In fact, it is my experience that they are all working for  the security of this country. But it is important—it is a very direct question I am asking you—that we  not have that question mark that ASIO or intelligence agencies are putting members of parliament  under surveillance. The reason I ask that is that there would need to be an extremely potent reason for  that to happen and I am surprised you are not saying no to the question I asked. 

Mr O’Sullivan—I have no further comment on your observation, Senator. 

Senator NETTLE—What about the minister: are you able to answer that question? 

Senator Johnston—No. 

Senator NETTLE—You are not able to answer whether any member of parliament is a threat to  national security? 

Senator Johnston—No, because I am not the minister directly in charge of ASIO. Whilst I represent  the minister, I do not have direct oversight of the agency. Secondly, it is a hypothetical question— 

Senator BOB BROWN—No, it is a direct question I asked. 

Senator Johnston—No, it is not. 

Senator BOB BROWN—Yes, it is. 

Senator NETTLE—Is any federal member of parliament a threat to national security? That is the  question. 

Senator Johnston—How on earth would I know that? 

Senator BOB BROWN—I have another question to ask— 

CHAIR—I think we will need to move on very shortly if you cannot word your questions so that  there is at least a possibility of Mr O’Sullivan being able to answer them. 

Senator BOB BROWN—I just want to ask: if a member of parliament comes under surveillance  from ASIO, in all such cases is the minister, the Attorney‐General, informed and kept briefed on the  matter? 

Mr O’Sullivan—That is a hypothetical and speculative question. 

CHAIR—It is a hypothetical question. 

Senator BOB BROWN—We do not know that is the case. 

CHAIR—That is a hypothetical question. 

Senator BOB BROWN—No, it is not necessarily so. 

CHAIR—You will have to reword the question, Senator. It is hypothetical. 

Senator BOB BROWN—Okay. 

Senator NETTLE—We do not know if it is hypothetical or not because we do not have an answer. 

Senator BOB BROWN—Let me ask this question: has ASIO communicated with the Attorney‐ General about any member of parliament? 

Mr O’Sullivan—For the reasons I have already explained, I cannot answer the substance of your  question. On the procedural point of your question now, the advice that I give to the Attorney about  any particular matter is confidential and it should properly remain so. 

Senator BOB BROWN—I am very concerned that this matter seems to be off limits, because there  has to be a division between the elected parliament and the overview by the Attorney‐General of  ASIO. What I would expect is that there is some failsafe mechanism so that members of parliament  cannot be surveilled for matters other than an obvious and clear threat to national security. It moves  into the area of hypothetical only because I cannot get an answer to the first question which is  whether or not members of parliament are being surveilled. I would have expected the answer to that  to be no. 

CHAIR—Senator, is that a question? I appreciate your comments—and it is a hypothetical  comment, in my view—but you need to word it as a question otherwise we will need to move on. I  notice that Senator Ludwig is keen to ask some questions. 

Senator BOB BROWN—I am keen to get an answer to the process underway here. I have simply  asked whether the Attorney‐General has been contacted by ASIO about any member of parliament. I  cannot get an answer to that question so I have nowhere else to go on the matter. But it does concern  me greatly.  


Ebony Bennett Media Advisor Senator Bob Brown | Leader of the Australian Greens e: m: 0409 164 603 | p: (02) 6277 3170 | f: (02) 6277 3185 w: