Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Lyndal Curtis: ABC Radio, AM: 13 December 2010: Competitive and Sustainable Banking System package

Download PDFDownload PDF




THE HON WAYNE SWAN MP  Acting Prime Minister  Treasurer   


ABC Radio, AM Program   

13 December 

SUBJECTS:               Competitive and Sustainable Banking System Package                          CURTIS:                     Wayne Swan, welcome to AM.    TREASURER:           Good to be with you.     CURTIS:                     Does this package show that the Government really can only operate around the  margins, that it can't do too much unless you're willing to re‐regulate the banks or in fact buy back  in?    TREASURER:           Lyndal, I believe that this is a very, very substantial package. It empowers  consumers to walk down the road, to get a better deal.  Very substantial measures to support  lending by the smaller lenders, by the mutuals, by the regional banks, by the building societies.    And then of course fundamental changes when it comes to improving funding for our financial  system, channelling the savings of Australians into the banking system and lessening our  dependence upon overseas wholesale funding.    So a balanced package which deals with the needs of consumers, but also some of the structural  factors in the banking system itself.    CURTIS:                     The major banks cited funding costs as the reason why they lifted interest rates  beyond the Reserve Bank's rate rise. Will this package help them with their funding costs or is it  mainly aimed at the smaller end of the sector?    TREASURER:           No, the introduction of covered bonds will help the sector broadly and certainly  also help the bigger banks. But of course, there was no justification for the four larger banks to move  over and above the Reserve Bank decisions, none at all. 

  Their interest rate margins, their net interest rate margins are at levels they were prior to the crisis.  They were exploiting their market power and why we brought this package in is to make the market  much more competitive â€ to remove some of those barriers that lock their customers in and don't  give them the ability to walk down the street and get a better deal where it already exists because of  these barriers which lock them in.    And this package aims to remove some of those very big barriers which hold them ransom to the big  banks.     CURTIS:                     You're banning exit fees from next year, how do you stop those fees being  passed on through other measures and won't this move affect the smaller institutions more because  they also charge the fees?    TREASURER:           Well firstly, through ASIC there is the power now, which we have put in place, to  deal with the banks putting in place unfair fees and charges.    CURTIS:                     But they could put in place a larger series of smaller fees couldn't they?    TREASURER:           Yes, and if they do that and they are not related to costs and if they are just  penalising their customers they can be prosecuted by the regulator. These are reforms we've already  put in place, we're taking a further step in this package of banning exit fees altogether for new loans.    But for existing loans we have already put in place a way in which ASIC can deal with these questions  and if the banks decide to go through the back door, if you like, after exit fees are abolished, we can  deal with that through our regulator.     CURTIS:                     How do you cope with the smaller lenders who also have the fees and some say  rely on them more than the bigger banks do? 

TREASURER:           Well there is simply no justification for any lender to have a mortgage exit fee say  of the order of $7,000. Whether you're a smaller lender of a larger lender, that is absolutely unfair  and it can't be tolerated.    There are many in the sector who wish to see the abolition of these fees who are smaller lenders,  there are smaller lenders who have already abolished their mortgage exit fees.    CURTIS:                     Isn't that competition then, isn't the system working without the need for the  ban?    TREASURER:           Well we have been increasing competitive pressures in the system already  through measures we've put in place over the last two years. But what I'm announcing now are  further measures to further increase competitive pressures in the sector.     CURTIS:                     You also will have the ACCC look at the question of banks signalling to each other 

what they think about price, about rate rises. You say the courts won't need a smoking gun, but isn't  a smoking gun generally what's regarded as evidence?    TREASURER:           Well the purpose of this legislation which we will put out there for consultation  with the sector over the next few weeks is to identify price signalling because what price signalling  can do is dramatically reduce competition and what we have to do is deal with it.     I've been advised by the ACCC that they have seen evidence of price signalling but they have not had  the power to deal with it. This package will deliver that power to them, to crack down on price  signalling. The content of the legislation will be subject to consultation with the industry but where  statements are made which have the purpose of lessening competition in the sector, the ACCC will  have the power to deal with that.    CURTIS:                     But it's a very fine line isn't it, between what one may regard as price signalling  and another. So a bank might regard as giving information to its shareholders and its customers â€  isn't the impact likely to be that banks will be less free with their information?    TREASURER:           Look I don't believe so. I believe that other countries in the world have put in  place price signalling legislation. It is common in other developed economies, we don't have that  power here. I believe the ACCC has the maturity and the technical capacity to operate this law.     We will put it out for consultation because we are absolutely determined to crack down on those  who will use price signalling to rip off their customers.     CURTIS:                     So what's the ACCC going to do â€ it's both signalling public and private, are they  going to follow bankers around to cocktail parties?    TREASURER:           Well what the ACCC will do will be administer the law, which we will put out for  consultation in the next few weeks.     CURTIS:                     Australia has what's regarded as a safe and successful banking industry, it's a  major part of the economy, are you absolutely confident these measures won't impact bank profits  to the extent that that has an impact on the economy?    TREASURER:           Well the most important thing is we have a stable sector and a competitive sector.  The Government moved comprehensively back in 2008 to reinforce the stability of the Australian  banking system.     The previous government had refused for 12 years to put in place a financial claims scheme. We put  that in place. When the financial crisis really hit, we put the bank guarantees in place, the deposit  guarantees, the wholesale funding guarantees.     Over the past couple of years we've been investing in residential mortgage‐backed securities to  support our smaller lenders. The banks are now very strong but the system is not as competitive as it  should be because of the impact of the global financial crisis on the funding sources, particularly for 

smaller lenders.    That's why this package is dealing with supporting the smaller lenders in particular, to access finance  so they can provide really tough competition for the big four.    CURTIS:                     You're going to have to get these measures through the parliament, are you  likely to face the Opposition or the independents trying to tack other measures on to this  legislation?    TREASURER:           Well Mr Hockey has already been out there today supporting mortgage exit fees  as high as $7,000. I'm gobsmacked by that approach. You've had Mr Abbott indicate on the  television a day or so ago that he intends to wreck the package.     I hope common sense prevails in the end. These are good measures, they will be effective and  enduring and the country needs it for banking competition and economic prosperity.    CURTIS:                     Are you willing to consider other measures being put up say by the Greens or the  independents?    TREASURER:           Look, as always, we will talk to the parties in the parliament, including the  independents and the Greens.     EASTLEY:                 The Federal Treasurer , Wayne Swan, speaking there with our Chief  Political  Correspondent, Lyndal Curtis.