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Transcript of interview with Kieran Gilbert: Sky News AM Agenda: 9 September 2015: Syrian refugee crisis

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THE HON RICHARD MARLES MP SHADOW MINISTER FOR IMMIGRATION AND BORDER PROTECTION  MEMBER FOR CORIO   E&EO TRANSCRIPT TV INTERVIEW SKY NEWS AM AGENDA WEDNESDAY, 9 SEPTEMBER 2015   SUBJECT/S: Syrian refugee crisis   KIERAN GILBERT:  This is AM Agenda. Thanks for your company with me now the Shadow Immigration Minister Richard Marles. The Cabinet to finalise what they are going to do this morning  in  terms  of  additional  numbers  possibly,  you  know,  exceeding  what  Labor  has suggested in terms of 10,000 additional places above the current intake.   RICHARD  MARLES,  SHADOW  MINISTER  FOR  IMMIGRATION  AND  BORDER PROTECTION:Well Kieran to be taken seriously they need to provide at least 10,000 places, over and above the existing humanitarian program. I think that’s absolutely critical but there’s no doubt the government has been dragged to this kicking and screaming. As late as Sunday the Prime Minister was saying that there would not be a single extra place on top of the existing humanitarian program. There’s been leadership in this country but it’s not come from our Prime Minister. Hopefully what we see today is an offer and hopefully we as a country can be putting a significant number on the table.   GILBERT: Where do you come up with the 10,000 though? It seems a number that you’ve just picked out of nowhere in terms of additional numbers, what is it on the costings, or what?   MARLES: Well firstly it’s doable and I think that’s the first thing to say, given the comments that were made by the state premiers that was really unprecedented that state premiers would be talking about providing direct assistance in resettling refugees. When you think about what the community  can  do  in  terms  of  providing  community  sponsored  visas,  all  of  this  makes  us believe  that  an  additional  one  off  10,000  place  extension  of  the  humanitarian  program  is doable. But if you compare it to what’s going on in the rest of the world it sits well with that. Germany in the last 48 hours have talked about thirty thousand people, France twenty four, Britain twenty, 10,000 is actually slightly higher than that proportionately but it’s of that number. So we think it’s a very significant offer from Australia but it’s a doable offer and that’s why we felt it was important to go forward with that.  

GILBERT:  What  about  who  should  be  given  asylum  there’s  been  a  suggestion  by  some Ministers that it be Christians and Yazidis given they really the prospect of them ever returning is  very,  very  slim,  would  you  welcome  a  big  chunk  of  this  number  going  to  Yazidis  and persecuted Christians?   MARLES:  What we need to focus on is the question of need, there is no doubt that the Yazidis and Christian minorities have been persecuted, there’s no doubt about that and there’s no doubt that they are needy communities, but what worried me a little about the rhetoric we were seeing from the Government benches yesterday was that it looked dangerously like walking down the path of putting a religious bias into our immigration program, and that would be a mistake. It needs, in the context of our humanitarian program, to be based on the question of need that’s how the UNHCR assesses it and I think the starting point is to make an offer of numbers to then talk to the UNHCR about how those numbers can be deployed to the greatest possible effect, to those who are most in need, to reduce in the biggest way the sum of global human misery that’s being experienced in Europe. That’s what we ought to do.   GILBERT: When I was talking to the Foreign Minister on this show yesterday she, well we are talking about the minorities and the Government is going to focus on assisting minorities and she conceded, made the point, that in Syria for example where you have the Alawite Shia Government  that  the  Sunnis  are  being  persecuted  by  in  some  respects  by  the  Assad Government regime so they potentially could be the minorities at least in terms of the treatment by the Government and if they are being persecuted, you would think, that they would fall under the Governments umbrella of assisting minorities.   MARLES:  Look, need ought to be the basis, there is unquestionably a whole lot of Muslims from Syria who are in enormous need who would meet the criteria of being refugees who are fleeing persecution and danger. I was in the Zaatari Refugee camp which is a Syrian refugee camp just across the border in Jordan in April and met a Syrian family, olive farmers, and they were  Muslims  they  didn’t  know  whether  their  olive  grove  was  still  there,  they  didn’t  know whether their houses where still there. They are absolutely the sorts of people who are fleeing danger who fit the criteria of being refugees and where ever the need is, is where we should apply this.    GILBERT: So you would want a reassurance from the Government that they won’t specify just for Christians, Yazidis, non­Muslim minorities?    MARLES:  We would want the Government to do what governments of both persuasions have done on this issue over many decades and that is to work with the UNHCR to deploy our humanitarian program to the places of greatest need. Now that may end up being a Christian minority but it may well be Muslims as well, need has to be the criteria and I think the starting point  in  acknowledging  that  is  to  get  the  number  right  so  we  are  making  a  generous  offer because there is a humanitarian crisis over there and Australia should be a generous nation.   GILBERT:  I asked Jamie Briggs about this tweet by George Christensen he sent it out last night; I’ll put it on the screen again for our viewers that might have missed it but basically it says, the Liberal National plan job creating free trade giving Aussie jobs first and then the Labor plan twenty thousand plus refugees a year who can take Aussie jobs. Now the Minister Mr Briggs said that that’s unhelpful, you’d obviously agree with that?

MARLES:  I think it’s appalling, I think to be seeing refugees solely in the frame of taking

Australian  jobs  completely  misunderstands  the  Australian  project  actually  and  completely misunderstands who we are as a nation.  We have people who have come to this country as refugees who have made enormous contributions to our nation, who have ended up employing thousands of Australians, who create Australian jobs and the whole point of bringing refugees here under the humanitarian program is not about them taking Aussie jobs its actually about them becoming Aussies. But it shows a really narrow conception on the part of Mr Christensen about what it means to be an Australian and I think it’s actually repugnant and in this respect, you know, you do hear good words from our Foreign Minister but it is a test of her leadership and  it  is  a  test  more  pertinently  of  the  Prime  Ministers  leadership  about  whether  they  are prepared  to  pull  up  Mr  Christensen  and  for  that  matter  Cory  Bernardi  and  others  on  the Government benches when comments of this kind are made.  They do not befit us as a country and particularly at this moment.

GILBERT:  Let’s look at the airstrikes that have been approved and confirmed, signed off by the National Security Committee of Cabinet last night.  The Cabinet this morning to formalise it and an announcement later in the day by the Prime Minister, this just makes sense doesn’t it?  If you’re going to be fighting the so called Islamic State in Iraq they cross their territory crosses that  notional  arbitrary  border  of  Iraq  and  Syria.  Our  fighter  pilots  need  the  approval  to  be targeting those IS areas in Syria as well surely?

MARLES:  Well look, we understand the significance of a request from Iraq, we understand the significance of a request from the United States and we will look at this very carefully. But we are talking about extending the mission of Australian service personal in a hostile environment and there is hardly a more serious decision that any Government will make and so from the point of view of the Opposition, we want to take our time to work through this in a very thorough and prudent way.  We want to get a briefing from the Government which explains to us and actually  more  importantly,  we  need  to  see  the  Government  explain  this  to  the  Australian people.  What is the legal basis for the extension of our mission and what is the strategic rationale for the extension of our mission? Now there may well be very good answers to both of those questions but we want to work through that, you can be sure we’ll do that coming to this from a bi­partisan perspective in a constructive way. We want to work with the Government on this  but  we  want  to  make  sure  we  get  this  right  and  it  is  important  for  the  Government  to articulate to the Australian people the strategic rationale for the extension of our mission and I think that would be well done through the Parliament.

GILBERT: We’ve got less than a minute left but the strategic rationale seems obvious doesn’t it?  If you’re going to be trying to defeat this group, this mob in Iraq surely you need to take them on in their strongholds of Syria as well Raqqa, their notional capital city.

MARLES:    Sure  and  we  understand  that  point  but  obviously  the  situation  in  Syria  is  very complex it’s very difficult to identify who the good guys are in Syria in terms of the combatants.  In this, what would our intervention mean; and now there may well be good answers to all of this  I’m  not  saying  that.  But  the  point  is  we  need  to  hear  the  rationale  and  I  think  more importantly the Australian people need to hear it and they should hear it through the Parliament.

GILBERT: Mr Marles, appreciate your time thankyou

MARLES:  Thanks Kieran.