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Transcript of doorstop interview: Parliament House, Canberra: 8 September 2015: Syrian refugee crisis; citizenship changes

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SUBJECT/S: Syrian refugee crisis; Citizenship changes

SHADOW MINISTER FOR IMMIGRATION AND BORDER PROTECTION, RICHARD MARLES:The European Commission on Wednesday will present a plan for the resettlement of 120,000 refugees within Europe. Here in Australia, we have seen people expressing an outpouring of sentiment, which befits a generous nation. We have seen offers of assistance, really from very surprising places. That the states are stepping up to provide direct assistance to resettle refugees in Australia is a remarkable development in this issue. It is why we need to see a round table convened immediately by the Government so that as a country, we can put together an offer to deal with this crisis of 10,000 places in Australia. Now, the one person who is stubborn in his inertia in relation to this whole issue has been the Prime Minister. Right now, we have not seen a single additional cent put on the table to deal with this crisis. Not a single additional place has been offered in relation to this crisis. As every moment goes by, we see Australia failing to act. We call on the Prime Minister today to convene this roundtable, to get people together so that as a nation, we can make the offer of 10,000 places for the European refugee crisis.   JOURNALIST: Why 10,000 places, where did the figure come from?   MARLES: Well 10, 000 is a very significant offer on the part of Australia, at least it would be. It is commensurate with the kind of numbers that are being announced by European governments overnight. Thirty thousand in Germany, 24,000 in France ­ 10,000 would be a very significant contribution for Australia to make. But the other point to make is we can do it. With the offers of assistance from the states, if these we can look at how many of these positions can be sponsored by the community, if we can examine issues around family reunion and providing people work rights, all of this can deal with what is a significant cost but we can do it on a basis which is much cheaper than what would normally be the case for our humanitarian program and if we can get people around that table, we can make that offer and that is what we should do, but it requires leadership on the part of our Government and our Prime Minister and so far, that leadership is lacking.

  JOURNALIST: Australia's overall intake will increase over coming years to over 18,000, there has been suggestions that we hike it to that figure within the next few months. Is that an idea Labor would support?   MARLES: Well our view is that the best way forward to deal with this crisis which is on hand at the moment is this one off increase of 10,000 places. That is consistent with the way in which we have dealt with crises of this kind in the past, the Kosovars and going back to the 1970s, the influx of refugees from Indo China. It is important that we see, over time an increasing of our humanitarian program, that is why at our national conference in July, Labor committed to intake doubling the humanitarian intake to 27,000 over a period of 10 years. It is important to do that because there is an ongoing nature to this. We are experiencing in the world today the greatest humanitarian need that we have seen since the Second World War. Australia should play its part in that, not just in a one off sense but in an ongoing sense. But today we face an immediate emergency and that’s why there should be this one off commitment of 10,000 additional places.   JOURNALIST: Calling for a roundtable, calling for bipartisanship, if the Government came and said we will immediately increase it to 18,000, would you accept that or knock it back?   MARLES: Obviously we would have a conversation with the Government about anything which involved seeing more people come to Australia under our humanitarian program, but we are not getting any of that at the moment. What we need to see is this one off commitment of 10,000 places. There should be a response from Australia, as there is from countries like us, not just in Europe but around the world, to this humanitarian crisis. There needs to be a long term response to the question of our humanitarian intake but there needs to be a response to this crisis right now and this, we believe, is an appropriate and doable response.   JOURNALIST: On another matter, can I ask about the Citizenship Bill. Did Caucus agree this morning to the joint committee's recommendations and how quickly would you anticipate this passing?   MARLES: I can confirm Caucus did agree to the recommendations that were provided by the intelligence and security committee, of course how this now proceeds through the Parliament is a matter for the Government. We understand that it will be brought on relatively quickly.   JOURNALIST: I understand there were a few concerns from some Labor MPs about the recommendations and the Act, what were those?   MARLES: I am not about to go into the details of what is debated in Caucus, suffice to say that Caucus did adopt a position today in support of the recommendations of the intelligence and security committee and that is the way in which we will proceed when it matter is brought before the Parliament and the timing of that is in the hands of the Government.   JOURNALIST: The Greens say Labor is terrified of putting their heads up and opposing any of these recommendations. You are worried about how you could be labelled by the Government, what do you say to that?   MARLES: I don't pay much attention to those comments. What I would say and we made this point last week, when the recommendations of the committee were handed down. Labor members on the intelligence and security committee worked very hard in dealing with the concerns that we had about many aspects of the bill that was originally introduced into the

Parliament. The recommendations that have been made by the intelligence and security committee dramatically improve the bill so to suggest that we aren't willing to put our head up is really a puerile comment on the part of the Greens. It is fine to be barking from the sidelines. We do take Australia's national security seriously. We also take seriously the question of ensuring that whatever legislation passes through this Parliament, we never create two classes of Australians and we believe that what has come now as a result of the recommendations of the intelligence and security committee do meet the national security needs of our country. But also ensure that nothing that is put before the Parliament could be characterised as creating two classes of Australian citizens.   JOURNALIST: The Government wants most of the refugee intake from Syria to come from Christian populations. Does Labor agree with that?   MARLES: We believe that the best way forward in terms of how you deploy any of the humanitarian intake is by and large working with the UNHCR. They are the entity which has the helicopter view of need in the world today. If our mission statement is to use our humanitarian program to the best possible affect in reducing the sum of global human misery, it is the UNHCR who can give us that advice and so we think in relation to this increase of 10,000 places, if that were to occur, that it should be a case of working with the UNHCR as we would more generally with our humanitarian program to make sure that it is deployed in the way which affects those who are the most needy and gives rise to the best possible effect.   JOURNALIST: The Government backbenchers  told us quote or something along these lines that we don’t want any more Muslim men, that sentiment, your response?   MARLES: Well I haven't heard those comments but I have heard some comments from Government backbenchers over the last 24 hours and most notably those from Senator Bernardi. I think they are entirely out of kilter with the direction of sentiment in Australia today. I'm really heartened by what we've seen in the last 24 hours. There is a lot that's said about Australia and what kind of a nation we are and I know there are many people who have spoken to me in my time in this role about their sense of concern in terms of Australia's global standing and how we are seen in the world. You can't but be impressed with the community response over the last 24 hours and indeed the last few days, about a willingness for Australia to play its role and to stand up in assisting people in the world today who are in the greatest possible need and with the greatest possible vulnerability and when you see the kind of comments that are then made by Senator Bernardi, they are so utterly out of kilter with Australian public sentiment and it does not do credit to a Government party that we see comments of that kind emanating from their ranks.   JOURNALIST: Aside from the humanitarian response, obviously there is a military response needed as well. Mr Abbott all but confirmed that the National Security Committee will accept the request from the US to start air strikes in Syria. Is this something Labor will support?   MARLES: Any question of deploying Australian personnel into an active theatre is a huge question for any Government to make and from the point of view of the Opposition, we will consider this in a really thorough and a really prudent way. We acknowledge the request that’s been made by the United States, we want to be very clear both about the legal basis upon which an extension of the Australian mission would occur as well as well as the strategic rationale for an extension of the Australian mission. We want to understand that very clearly from the Government and we are talking to the Government at the moment and seeking briefings from them on those questions and we will consider them in due course before we give a response to that point and we'll do that precisely because Australians expect of us the kind of thorough

examination of a question of this seriousness that it requires.   JOURNALIST: Has a briefing been organised this week?   MARLES: Look you’d need to ask that question of the Shadow Foreign Minister, the Defence Minister or the Leader of the Opposition.   ENDS   MEDIA CONTACT: LIDIJA IVANOVSKI 0427051563