Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview: ABC Capital Hill: 8 September 2015: Syrian refugee crisis

Download PDFDownload PDF


SUBJECT/S: Syrian refugee crisis

JOURNALIST, GREG JENNETT: The Cory Bernardi comments about opportunism in Europe, is it your understanding that people other than Syrians are flowing into that mix of migrants making the journey north and west towards Germany in particular?   SHADOW MINISTER FOR IMMIGRATION AND BORDER PROTECTION, RICHARD MARLES:The flow of people is always complicated. But I think the comments that Cory Bernardi have made are really reprehensible and out of kilter with where the Australian public is at. One of the heartening things for me out of all of this is to see the outpouring of sentiment for action amongst the Australian community over the last 24 hours and indeed over the last few days. We've seen offers of assistance from the states which is a really unusual development in a case like this, coming forth. That's where the Australian people are at and it's a great thing. We should be a generous nation and we should be out there playing our part and I think when you hear the comments of Senator Bernardi they are so out of kilter with that. They are about Australia taking a different direction, pursuing a different course and I think the comments of Anthony Albanese are exactly right, he's an embarrassment to this party and the Prime Minister really needs to have a good look at these comments emanating from his Government party room.   JOURNALIST: Let's see how the Government deals with that, but on your own package the number of 10,000, what went into devising that number and what other alternatives were considered?   MARLES: Firstly it's a very significant offer. If Australia could put 10,000 places on the table that would be a very significant contribution, but it's commensurate with the kind of numbers that we're seeing in Europe. So since we made that announcement we've seen Germany make an offer of I think 30,000, France 24,000. So 10,000 from a country like Australia sits comfortably with those kind of figures.   JOURNALIST: Disproportionately high, almost?

  MARLES: It's Australia playing its part, but it is commensurate with that. What we'll see on Wednesday is the European Commission put before its members a proposition of resettling 120,000 people within the European community. So it is a very significant offer that we would make relative to the sorts of numbers we're seeing around the world. But the other point Greg, is it's doable. When you look at the assistance that is being offered by the states, when you look at what the communities themselves are willing to do in terms of community­sponsored visas which can play a part in this as well, if we can look at questions of providing work rights, having family reunion which defrays costs as well, if we can get everyone talking about that as well we can put 10,000 places on the table and we should.   JOURNALIST: If that was the agreed bipartisan number that the Government locked onto, how much of the 10,000 do you think might be covered by sponsored visas, churches and other groups putting into their pockets to look after people versus the public purse?   MARLES: Good question and that's why what we're calling for first and foremost is to have a roundtable so we can see exactly what the states are willing to offer, but what the communities would be willing to offer, as well. That’s why we’re calling on the Prime Minister to get that happening straight away. One of the things that concerns me is that for all this sentiment for action that we have seen in the last few days, there has been a stubborn inertia on the part of the Prime Minister. There is still not a single additional place on offer by him or the Government. Not a single additional cent is being put forward by him or the Government. They're flying flags up the flagpole, but there's nothing yet.   JOURNALIST: It looks under like they've got a process under way and that involves consulting a minister on another continent in a different time zone. Do you accept they are making progress, that there's been some shift since the statements of the weekend?   MARLES: I think we have seen a government in disarray on this question over the last week. I think you've seen a government which has been dragged kicking and screaming to this question. That frankly is what is going on and just because the Minister for Immigration is in Europe doesn't preclude the Cabinet looking at this issue. It wouldn't preclude the Prime Minister gathering that roundtable together right now, and that's the leadership that we need to see from our Prime Minister. It isn't good enough on the conservative side of politics that we're seeing more leadership on this issue from the NSW Premier, from the Victorian Opposition Leader than we are from our own Prime Minister.   JOURNALIST: Just finally on numbers, you've come up with 10,000, presumably with some understanding about what that means. Is there an upper limit? Because we're hearing estimates from Liberal backbenchers of all people, 30, 40, 50,000. Do any of those numbers sound to you achievable, realistic or even worth pursuing above and beyond what Labor's come up with?   MARLES: We're open to being as generous as we can be, but make no mistake, this is not just a number plucked out of thin air. This costs money. Our humanitarian program costs significant money indeed and that's partly because we have just about the best resettlement program in the world. Acknowledged as such, and it comes at a price and there's no hiding that. We’ve thought long and hard about this. We've looked at what the states have said and what the communities offer. We think that 10,000 is doable. It's very easy to pull numbers out of thin air and say we should go there. Of course we'd all love to go there, but the question of limit is restrained by budget.  

JOURNALIST: OK, that's the how many. We're also hearing a preference emerging from within the Government about the who. Now Eric Abetz the Government's Senate leader is one who's starting to articulate a view in favour of Syria's Christian minority.  

ABETZ: Given the Christians are the most persecuted group in the world and especially in the Middle East, I think it stands to reason that they would be pretty high up on the priority list for resettlement.   REPORTER: Vast numbers of Muslims are being killed, as well? Shouldn't it be non­ discriminatory?   ABETZ: That's why I said on the basis of need, but given the plight of Christians, I think a very strong case can be made that Christians should be prioritised.   JOURNALIST: So that's the Senate leader, one of many within the Government expressing this view. Richard Marles, are Christians the most persecuted and if so, is there a way to put them at the front of the queue as it were?   MARLES: I think these are really dangerous comments and they would take our immigration program in a very different direction. Of course there are persecuted Christian minorities, but there are persecuted minorities of a range of faiths and there are also people who are fleeing war from a range of different religions. At the end of the day it is really important that we maintain a principle of having a non­discriminatory immigration policy. Now that is a principle which has been employed by governments of both persuasions over the years. What we do is we use the UNHCR as the global arbiter here who has the best global helicopter view of who is in need to give us the advice as to who we should be taking so that our humanitarian program can be deployed to the best effect and that's what we should stick to. These sorts of comments which imply a religious bias in the way we go about things, I think, is very concerning.   JOURNALIST: Are you saying it would be unprecedented for Australia to go to the UNHCR and predetermine who comes or what their religious background may be? Have we ever done that before?   MARLES: If we walk down that path that would be a departure from a bipartisan view in terms of how we've run our immigration program over many years now, and I think it would be a dangerous departure. When I look at the comments of Senator Abetz and for that matter the comments of Senator Bernardi, all I see is a failure of leadership on the part of our Prime Minister and it isn't good enough. It is really time that the Prime Minister actually understands what's going on here, gets this roundtable together and gets Australia making an offer.   JOURNALIST: You deplore it, but do you see behind it some sort of anti­Muslim bias? Is that the suggestion embedded here?   MARLES: Senator Abetz can speak for himself on this, but I think those comments are very dangerous indeed and we need to adhere to a non­discriminatory immigration policy. We need to be able to use the UNHCR as our guide. Undoubtedly there are persecuted Christian minorities who would have a strong case in coming to Australia, but we need to be working with the UNHCR in terms of how we best deploy our program such that it has the greatest possible effect.   JOURNALIST: Do you accept their basic point that no matter who prevails in the conflict as we watch it now ­ Islamic State, al­Qaeda, the Assad regime ­ the big losers under any of those

scenarios are the Christians?   MARLES: I think the losers are the Syrian people. I visited the Zaatari refugee camp in Jordan on the border with Syria earlier this year. I spoke with an olive farmer, a Muslim and met his family. He is absolutely a victim of this conflict. He doesn't know whether his house still exists. He doesn't know whether his olive grove still exists. The victims of this conflict are across a range of religions and what we need to be doing is putting an offer on the table and working with the UNHCR about how best those numbers can be deployed in such a way as to reduce the sum of global human misery. That's our mission statement here and putting a religious bias on this I think is a dangerous path to walk down.   JOURNALIST: Richard Marles, Thank you for your thoughts today.   ENDS   MEDIA CONTACT: LIDIJA IVANOVSKI 0427051563