Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
China Free Trade Agreement: speech to the House of Representatives, Canberra

Download PDFDownload PDF







I seek to move an amendment. I move that paragraph three be deleted and that the following be inserted:   “Three, support the China­Australia FTA and call upon the Government to work with the Parliament to legislate safeguards which   a) maximise job opportunities for Australian workers   b) protect overseas workers from exploitation and maintain Australian wages and conditions; and   c) promote safety on Australian work sites by ensuring the skills and qualifications of temporary trades workers are of the highest standard.”   Labor supports this amendment and the amended resolution. Because otherwise, here we will be again another day, another stunt from the Abbott stunt factory of Australian politics.   I can just imagine the Liberal brains trust, if that's not an oxymoron, high­fiving each other this morning.   They would’ve rushed in and said: “We've got a great idea, we've got a great idea.”   We're going to have another national time wasting resolution from the champions of national time wasting.

  They would have said: “Let's put up a parenthood resolution on the China Free Trade Agreement and try and wedge Labor.”   This unamended motion changes nothing about Labor's position.    It is the ultimate hollow resolution, of the ultimate hollow man.   The Prime Minister's motion pre­empts consideration of the China Free Trade Agreement by the Joint Standing Committee on treaties.    The Treaties Committee had its latest public hearing only yesterday.   The committee is still deliberating and it has set the 19th of October as the date for reporting to this Parliament.    This is the kind of reckless behaviour we've learnt to expect from this Prime Minister, pre­ empting this report does not surprise.    But, Mr Speaker, this motion does provide an opportunity for me to set the record straight and to restate Labor's priorities for a China­Australia Free Trade Agreement.   Labor wants the best possible free trade agreement with China.   A high­quality agreement that creates and protects Australian jobs.   A deal that generates high skill, fair­paying jobs here in Australia and ensures that Australians are given the first opportunity to do the work in Australia.   Firstly, in support of this, Labor believes in trade liberalisation and the bilateral and multilateral agreements which support this.    We have delivered trade liberalisation when in government.   It was Labor governments who reduced Australia's trade tariff barriers, unilaterally, in the 1980s and 1990s.   It's been Labor that has opened the way for the modernisation of Australian industry and improvements in living standards for working people.   It's Labor who presided over the formation of the Cairns Group, an initiative that secured significant freeing­up of world markets delivering benefits for Australian farmers, in particular.   It was Labor that secured the WTO Uruguay round agreement, one of the most significant multilateral trade agreements of the modern era.    It's Labor who's negotiated and implemented free trade agreements with Malaysia, Chile, the ten ASEAN countries and New Zealand.   And in Opposition in my time, we have supported the Korea­Australia Free Trade Agreement

and the Japan­Australia Economic Partnership Agreement.   Our support for free trade is not a matter of extreme ideology, or unthinking orthodoxy.   We do not see the signing ceremony as the end of the game.   Our goal is to always ensure free trade, open markets and economic change works for all Australians, and I stress, all Australians.   Labor understands that open markets are an excellent way of achieving economic growth and economic growth is the best way to create good jobs.   But we want not just economic growth, we want quality growth and we want the benefits fairly shared amongst all Australians.   We want market access for Australian firms and we want new jobs for Australian workers.   Secondly, Labor fundamentally believes in an Australia engaged with our region.   We are the party of APEC and of the Asian century.    We know more trade with Asia is an essential part of building a high­skill, high­wage future for all Australians.   So if Australia gets this agreement with China right, everyone can benefit.   This is what Labor wants.   We want our hard­working farmers to get their high­quality produce onto the Chinese market more easily.    We want new opportunities for our growing services sector and we want emerging industries like advanced manufacturing to get a boost, too.   But the fundamental point remains, we need to get the package right.   For Labor this will always mean doing the right thing by Australian workers.   There is nothing for Australia to gain by entering a race to the bottom with our neighbours on wages and conditions.   There will always be other countries, Mr Prime Minister, that have more people willing to work longer for less money.   Our goal should be to play on Australia's strong ground.   Why is it that the Government does not believe in a high­skill workforce good at doing high­ quality work?   Why is it that these people opposite are always so determined to act against safe workplaces

and fair wages?    This is what Australian Labor has fought for and this is at the heart of our specific, factual and legitimate claims.    We are seeking CHAFTA plus.   Plus safeguards for Australian jobs and Australian workers.   And all of the shouting and cat calling from the rabble opposite doesn't change the fact that this Government has not paid sufficient attention to Australian jobs.   We believe, and we call upon the Government today, including this person currently the Prime Minister, to look at enabling legislation which includes ­ and I will be specific for the sake of the Government ­ mandatory labour market testing for projects over $150 million.   Ensuring that Australians always, always, get first opportunity before overseas workers are considered.   We want an assurance in the legislation that Australian workplace skills and safety standards will be maintained.   And we want an assurance that Australian wages will not be undercut.   Mr Deputy Speaker, without these safeguards the current agreement would allow employers to fly­in temporary workers for infrastructure projects worth more than $150 million without having to first check whether Australian workers are available to do this job.   I repeat this, it is a fact. It is a fact that this Government are proposing the diminution of labour market testing for projects over $150 million.   What has the Prime Minister got against Australian construction workers getting access?   These Investment Facilitation Arrangements, these IFAs mean a company could for example, build a new hotel in the Sydney or Melbourne CBD and not have to advertise in the local paper or for Australian workers first.   This is explicitly outlined in the Memorandum of Understanding attached to this agreement.    There's a side letter to the deal also outlining the option of removing mandatory skills assessments for temporary guest workers in key trades ­ carpenters, machine and motor mechanics, joiners, electricians.   Why don’t you like Aussie carpenters and electricians over there?   And I know the impact of poor workplace safety on Australian workers.   I have met too many victims of industrial injuries, and their families, to be a party to knowingly reducing the skills and safety standards on Australian work sites.  

This Government and the side letter are not risks worth taking on behalf of the Australian people.   These are Labor's core concerns the Prime Minister wanted me to articulate, and I'll say them again for his benefit.    Upholding Australian safety standards and conditions and protecting Australian jobs.   I invite the Prime Minister and the Government to drop the political stunts.   Look at these people opposite, they must have been pumped this morning.   They've gone: ‘Fantastic, at last we're going to be on the front foot, we've got the mother­of­all wedges to give the Opposition.”   That's all these people are good at, politics, never the policy.   It is not too late Prime Minister.    It is not too late Prime Minister, to sit down and talk with us.    What do you have against negotiating with the Opposition?   You are the Opposition Leader­in­exile.    You’ve never been so happy as when you were sitting here, I think.   Now you should sit down and talk about our serious, legitimate concerns.   If you've got time to play games like this stunt, you've got more than enough time to negotiate with the Opposition.   Why do you think you are the 100 per cent know­all of Australian labour standards?   We are not ­ and let me be clear, let me be clear ­ Mr Abbott we are not asking you to go back to Beijing. We will come to your office, if that helps.   Labor's position is crystal clear, and I repeat it again.  

­       Mandatory labour market testing for projects over $150 million   ­       An assurance that Australian skills and safety will be maintained  

­       And an assurance that Australian wages will not be undercut.   Over the last decade, politicians from both sides of politics have worked hard for this deal.   The real problem with the China Free Trade Agreement is we've got a Prime Minister who would rather have a fight than a feed.  

But what I say to this Prime Minister and his followers such as they are on the backbench.    What I say to them is, do not confuse being stubborn with being strong.   You are a good man at being stubborn, but you confuse it with strength.   Put aside politics as usual.   John Howard was capable of doing it on the US Free Trade Agreement, but you are no John Howard, are you?   You are no John Howard.    It is time for you to put aside the persona of the brawler.   All I say, Mr Abbott, is put Australian jobs first in the agreement.   Your resolution, unamended, changes nothing, helps no­one, goes nowhere.    Grow up, Mr Abbott and do your day job.   ENDS   MEDIA CONTACT: LEADER’S OFFICE MEDIA UNIT 02 6277 4053