Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Speech to the Aged and Community Services National Conference, Perth

Download PDFDownload PDF






  Thank you for that welcome.   I do acknowledge the Nyoongar people, the traditional owners of the land on which we meet and pay my respects to their elders past and present.   I want to acknowledge Vaughan Harding, the President of ACSA; John Kelly, your National CEO, and Heather Witham who represents the sector so well in the halls of Parliament House.   Thank you for having me back again to your National Conference, held in conjunction with the International Association of Homes and Services for the Ageing. It is an honour to be able to speak to such a distinguished audience.   It is fitting to hold an international conference in Australia. This nation boasts a rich and diverse multicultural heritage, which sits alongside of tens of thousands of years of rich and diverse Aboriginal and Torres Strait Islander cultures and heritage.   And multicultural Australia is ageing and has unique care requirements; while our Indigenous population is growing and is both younger and older simultaneously.   Today I want speak to you about aged care services in Australia today and Labor’s vision for the future.   Actually that is what Heather told me I had to speak to you about when she arranged the invitation for the event.   I jest.   But Heather and John are people I do listen to and hold in the highest regard.

  In the 12 months since I addressed you previously, much has changed.   Labor’s Living Longer Living Better reforms continue to roll out. Albeit not without controversy or contention.   Dare I say the word “Gateway”, or utter the phrase “Commonwealth Home Support Program.”   Since I spoke to you last, we have seen a second Abbott Government Budget.   One official leadership challenge - albeit the first time 39 elected representatives voted for no one. Of course there is still time.   We are onto Speaker number two in the House of Representatives.   In spite of the political theatrics, the Government and the Labor Opposition agree on more things in aged care than we disagree on and I’m pleased to say that we have been able to work with the Assistant Minister for Aged Care’s office, often without fanfare and behind the scenes.   The reforms the Abbott Government is overseeing are in essence Labor’s reforms. So we both have enduring interests.   One of those areas happens to be a piece of legislation the Government introduced in the previous sitting period, that will deliver greater independence to the handling of aged care complaints. From 2016 that will be the responsibility of the Aged Care Commissioner.   Many of you would be aware that greater independence was a recommendation of the 2009 Walton Report. I am pleased to tell you that Labor will support that legislation through Parliament.   And Labor will continue to support sensible and constructive legislation, as we have in areas of red tape reduction such as the removal of duplication in building certification.   As you well understand, in a democratic polity, it is my job as an Opposition spokesperson to hold the incumbent Government to account.   Any good sporting team has to be good at defending their position and marking their opposite players. So I will work to ensure the integrity of the Living Longer Living Betterreforms and keep the Assistant Minister accountable.   Aged Care Reform   Labor remains committed to the reform agenda begun under previous Labor Minister, Mark Butler - who has written a book about the ageing of our population called Advanced Australia and I am looking forward to reading his insights.   These were major reforms developed with widespread consultation, with some of you in the room today;   A reform program that was not ideological, nor politically motivated. They were not always

politically convenient, something the Abbott Government has no doubt come to realise.   And as you will attest, they have not always been easy!   The Living Longer Living Better legislation calls for an extensive review within the next 18 months.   We cannot afford to have a haphazard approach.   The review needs to be both comprehensive and consultative.   It needs to consider stakeholder performance experience as well as the experience of consumers and their families.   It needs to address progress and challenges in addressing dementia, workforce development, diversity and flexible care for distinct communities.   The review must look at what has gone before and point towards where we need to head.   I anticipate that this review will provide direction as the next major stage of aged care reform.   The Government has announced new changes to home care packages, the Commonwealth Home Support Program and Consumer Directed Care for 2017 and 2018 before this review has been conducted. I would like to have seen the current changes bedded down prior to any major changes being announced.   Most of us want to see consumers have more choice, control and flexibility.   I think consumers want certainty on top of that.   The current tranche of reforms has caused some anxiety and even distress.   While consumers have been given more control, the system has not necessarily supported them to make decisions.   One of the aims of the aged care gateway was to simplify the process; provide a single entry point; to have all the information at their fingertips.   Well, that information is not always up to date.   Too many consumers have experienced delays - delays getting ACAT assessments; delays receiving the care they need; delays on the phone trying to speak to someone via My Aged Care.   The Regional Assessment Services do not appear to be working as intended. It was meant to provide face­to­face services, but I am informed it is primarily a telephone based service that has resulted in inadequate assessments, inaccurate referrals and confusing or outdated information.   There is evidence that in some instance, providers are by­passing My Aged Care where they

can and operating on a “business as usual” model.   Consumers are having to tell their stories more than once, on numerous occasions at various stages of the process - something we wanted to eliminate.   It is possibly the biggest source of frustration for everyone involved, as you well know.   Not just for aged care consumers and providers either. Just this morning I was informed that the Royal Australian College of General Practitioners has written to the Department, with GPs frustrated that the system was difficult to use, time consuming to input data into, and that the data was being filtered, resulting in inadequate referrals.   My Aged Care is the public face of aged care services, so we have to improve it and quickly.   Another system causing grief is through the Department of Human Services.   Twelve months ago we were talking about the delays and the errors with processing of payments for aged care service providers.   We are still talking about Human Services delays.   Delays to means and asset test assessments.   Recently, one of my staff decided to call My Aged Care to obtain information on behalf of a consumer - and to see just how long it took to get through.   It was before 6pm and she was on­hold for 40 minutes before she spoke to a person. From all accounts, 40 minutes is a short waiting time. Not that she would agree.   Her experience is the experience of many. I have heard this story where ever I have travelled.   While the future of aged care services lies in consumer­directed models, older Australians need support to transition.   Older Australians, their families and carers need access to reliable information, appropriate for their circumstance and their location.   It is no use having a call centre operator referring a resident in Midlands to services in Rockingham. While all part of the greater Perth region but they are different communities.   Likewise, I’ve heard stories of consumers living in Toowoomba, in Queensland’s Darling Downs area, referred to services in Ipswich …Very different communities. Over an hour’s drive away; Toowoomba located on the crest of the Great Dividing Range, and Ipswich well below that in the plains west of Brisbane.   Consumers need to be able to ask questions and speak to local people who understand the communities and the services within each one of them.   I was informed by a respected, Perth­based aged care provider yesterday that the missing ingredient is communication. Two­way communication.

  Consumer choice is becoming a misnomer the further away from a major city centre you live.   It is important that our aged care service providers have opportunities to be profitable businesses that can and do attract investor interest.   It is just as important that we meet the needs of those living in remote, rural and regional parts of Australia.   Choice needs to be available for diverse communities.   We know that people from Indigenous and culturally and linguistically diverse backgrounds experience some aged­related illnesses, including dementia, earlier and at a greater rate of incidence than mainstream communities. I think it would be interesting to look into age­related issues in LGBTI communities as well.   We need to do more research into this to understand the issues.   I am aware that there may be issues with cultural insensitivity of assessments. Just as we need to deliver care in a culturally appropriate way, we need to ensure our assessments, diagnoses and early interventions are appropriate.   Reform needs to continue. Reform that takes us further along the national journey, meets the needs of our ever­changing and ever­diversifying population, is sustainable and fair.   At the same time we need certainty and security. We need to not only be on the same page, but be reading the same book.   I’m committed to bedding down the reforms we have and ensuring a greater focus on the implementation of those reforms in consultation with you, your consumers and their families and carers.   Dementia   I am sure you are aware that September is dementia awareness month.   This month­long campaign by Alzheimer’s Australia encourages us to create a dementia friendly nation ­ to enable people living with dementia to remain active, mobile and engaged within their communities.   It aims to raise the awareness that while we have a staggering 342,000 Australians living with dementia, that will increase to close to one million by mid­century without any major breakthroughs.   Australia is not unique. Dementia is a global issue, with over 46 million people living with dementia across the world …   Twice the population of Australia living with dementia globally.   That is expected to grow to 135 million by 2050.

  The World Alzheimer’s Month theme is “Remember Me” and aims to raise awareness and challenge stigma; to remember those living with dementia and those who have passed away.   The recent World Alzheimer’s Report updated its estimation of the global economic impact of dementia.   This time last year, I quoted $604 billion but the report a few weeks ago has updated that to $818 billion;   By 2018 it will be one trillion dollars.   I have been a vocal critic of the Abbott Government’s cuts that jeopardise efforts in awareness raising and dementia risk reduction.   Dementia is the ongoing challenge that is not going away.   The Australian Institute of Health and Welfare estimates dementia costs Australia $6 billion a year in health and aged care and lost productivity.   We know that it is the second leading cause of death and will soon be the leading cause of disability   The Abbott Government’s cuts to dementia care and innovative programs are short­sighted, misguided and cruel.   I have not seen any evidence that the Abbott Government has any real plan to deal with dementia.   Australia is at risk of becoming a dementia­unfriendly nation.   You are aware of the Government’s record over the past two years:  

           Axing the $16 a day Dementia and Severe Behaviours Supplement, paid to residential aged care providers in acknowledgement of the additional support and resources required to care for people with those severe behavioural issues  

           Replacing that with the flying squads, the Severe Behaviours Response Teams.   We are still to see the Fly­In Fly­Out Dementia Swat Teams so it is hard to assess how effective they will be.   I do know that no one has indicated any confidence that an episodic approach is the most effective way to deal with these very severe behaviours.  

           Abandoning the Younger Onset Dementia Key Workers program from June 2016.   While the Government argues that over 25,000 people under the age of 65 years who are living with dementia will be covered under National Disability Services, we now know from the NDIS trial site experiences that this approach is not suitable for those with Younger

Onset Dementia.   It does not provide a holistic approach that takes into account the needs of carers and families or even employers.   It does not consider that dementia is a health issue far more than being a disability issue.              Discarding the world’s first risk reduction program, Your Brain Matters.

  This was funded through the health budget but this Government has tried to dump all dementia programs into Social Services.   I was told yesterday that the Machinery of Government changes that took Ageing from Health and into the super portfolio of Social Services has meant we have lost our “moral compass.”              Slashing $20 million from grants for innovative dementia care projects.

  $20 million of what was the Aged Care Service Improvement and Healthy Ageing Grants - or ACSIHAG ­ and is now the Dementia and Aged Care Services Fund - or DACS.   $20 million that could fund the Your Brain Matters or Younger Onset Key Workers Program or any program to raise the awareness of dementia and help Australians reduce the risks.   While Australia along with a number of developed nations have made advances in raising the awareness of dementia, there is still a stigma and resulting social isolation that results, particularly in middle and low­income nations.   This explains why 94 per cent of people living with dementia in those nations are cared for at home. Their health care systems have limited or no health supports.   In 2012 Australia made dementia the ninth national health priority area.   Taking Ageing out of the Department of Health and Ageing has created a disconnect with the health aspects of dementia, under the Abbott Government.   It is in fact a public health issue, a chronic disease with social and medical impacts.   In some instances, it can be prevented or at least delayed and the impact reduced.   The health connections are vital. We know there are comorbidities with other conditions - often preventable conditions, such as diabetes, kidney disease, heart disease and mental health conditions.   There needs to be a greater focus on early diagnosis and intervention and on preventative and risk reduction measures.   GPs need to be more dementia aware and dementia savvy.  

Hospitals need support so that those with dementia are identified early rather than assumed they have mental health issues.   And that older Australians with mental health issues are not overlooked because it is assumed they have dementia.   As aged care service providers, you have a range of complex health and social issues to balance, along with your budgets.   I do not think we should be reactionary, which is why I am not a fan of the flying squads.   Almost 12 months ago the Abbott Government held its inaugural Dementia Summit. It was meant to be a replacement for the Dementia Ministerial Advisory Group.   That is where the flying squad idea came from I am told.   We were meant to see an audit of all the dementia programs and services funded by the Government.   I should clarify that: funded by the Department of Social Services.   The summit was held jointly by the Minister for Health and the Assistant Minister for Social Services, recognising, I thought, that there need to be connections between the two departments.   Alas, we have no report on what is happening in the Department Health in regard to dementia treatment, building connections between aged and health services, on public health issues.   In fact, 12 months later there is still no final report on the programs within the Department of Social Services. Just a “conversation starter” from KPMG, released in April this year.   I am unaware if there will even be a second Dementia Summit this month. Whether it will address the health issues along with the delivery of services. Whether it will be able to provide a meaningful document as promised 12 months ago.   Workforce   The complexities in dementia, the challenges of the reform process, the changing demographics, highlight just why we need an engaged, informed, educated and motivated workforce.   It is another area where I believe the Government has failed.   Coalition Governments like to think these are issues for employers. But let’s face it, Aged Care is a major Government activity.   It is a nearly $16 billion a year Federal Government portfolio - one of the biggest.   The demographic pressures combined with the critical shortage of workers are issues the Government cannot avoid.

  The Abbott Government’s second budget saw a 15 per cent reduction in the Aged Care Workforce Development Fund.   That is a $40.2 million cut that came into effect from 1 July 2015.   It was a decision made with no reference to a workforce strategy - announced following the abolition of the Aged Care Workforce Supplement.   Now I am reliably informed, that aged care providers are sick of hearing about the supplement, because it was not considered a cut as such, because the funds were redirected back to the sector.   About $1.5 billion was poured back into the sector, but we have seen no appreciable evidence of improved wages, career development, or increases in the number of job seekers knocking on your doors.   I understand why. Much of those funds have taken back by stealth through the removal of the Dementia and Severe Behaviours Supplement; the abolition of the Payroll Tax Supplement for the for­profits; a reduction in Fringe Benefits for not­for­profits; removal of pre­entry leave payments; pension and payment indexation freezes.   So an additional $40 million cut from workforce development programs is placing considerable pressure providers, whom I anticipate are expected to wear a greater share of the financial burden for workforce development.   What the sector needs now is leadership. When the workforce compact was dissolved, the Abbott Government promised a coherent workforce strategy.   Early in 2014 the Government announced it would undertake an audit or stocktake of all the workforce programs funded by the Government.   While I have been told that the audit is complete, we are yet to see a report.   So I wonder how much longer before we see this workforce strategy, coherent or otherwise?   The Budget cut to the Workforce Development Fund was made without reference to this audit and obviously with no idea of the impact on this strategy.   Aged care is one of the top growth industries in this nation. Thanks largely to the demographic changes in this nation.   It is a diverse and rewarding industry in which to work.   It has opportunities for carers and nursing staff, along with allied health and geriatric specialists; IT innovators; investment and financial specialists; management, marketing, communciations. There are jobs for a wide range of people in a secure growing industry.   I do not have time to go into details but Labor will have policies in this area to bring to you before the next election.

  Detailed, costed policies developed in consultation with unions, providers and educators.   We are working on an aged care workforce strategy, which addresses the shortages you experience even at a time when national unemployment is at a 20 year high.   Age friendly communities   In addition, Labor is developing policies on improving opportunities for mature age workers.   Labor believes Ageing involves more than Aged Care.   In short, we want to ensure the ageing population is catered for in this nation.   In age­friendly communities and workplaces, with greater mature workforce participation.   With age­friendly infrastructure, parks, recreation and transport.   Age­friendly housing in appropriate locations, that address the growing demand for affordable homes and homelessness.   We want to address the vexed issue of retirement incomes by improvements in superannuation for all including women, who lag behind men in this area of financial security.   This cannot be done by an Assistant Minister with responsibility for major social reforms of aged care and the National Disability Scheme.   It requires leadership. From the Prime Minister down, in consultation with leaders in this industry, in health, in aged care, in social infrastructure and development.   That is Labor’s vision for the future.   I have been privileged to speak with so many of you personally, but I wish to speak to many more of you.   My door is open and I look forward to many invites to visit you or sit down and discuss the issues with you.   I am happy to take any questions.   MEDIA CONTACT: MADONNA OLIVER  0416 199 808