Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Michael Brissenden: ABC AM: 3 September 2015: National Accounts; ChAFTA

Download PDFDownload PDF



E&OE TRANSCRIPT RADIO INTERVIEW ABC AM WITH MICHAEL BRISSENDEN THURSDAY, 3 SEPTEMBER 2015   SUBJECT/S: National Accounts; ChAFTA.   MICHAEL BRISSENDEN: Well, there may have been some in the Government ranks disappointed by the national accounts figures, but publicly at least the Treasurer, Joe Hockey, wasn't one of them ­ despite underwhelming results in almost all key indicators.

He says the fundamentals are strong both here and in China, the traditional driver of Australian economic growth.

The growth for the quarter was just 0.2 per cent per cent, lower than Greece. The Treasurer says it is in line with expectations and shows the economy is starting to deliver the resilience the Government had always hoped for.

Mr Hockey says these are figures other commodity dependent economies like Canada would die for.

For his response, the Shadow Treasurer Chris Bowen joins me now.

Chris Bowen, welcome to the program. 

CHRIS BOWEN, SHADOW TREASURER:Thanks Michael, good morning. 

BRISSENDEN: So 0.2 per cent growth, it is in line with expectations, isn't it? It's not such a bad result considering.

BOWEN: Oh no, this is the worst result in a decade if you put aside the Global Financial Crisis and the impact of Cyclone Yasi ­ both of which had very big impacts on the economy. 

I think the Treasurer is in a parallel universe, saying that everything is okay and there's nothing to see here. No credible commentator agrees with that. 

Some of us warned last quarter that the growth wasn't broad balanced and that there were

concerns. He said anybody who said that was a clown. 

I think the Treasurer's actually got to have a dose of reality, talking about jobs and growth does not deliver jobs and growth. 

BRISSENDEN: But let's look at the reality. The commodity prices for instance, iron ore was around $120 a tonne when you lost government. It's now $50 a tonne. 

BOWEN: No question terms of trade have declined and I've never denied that and we've never blamed the Government for that ­ unlike their behaviour that Joe Hockey used to engage in towards the previous Labor government.

But he can't simply blame the world economy. I mean, he's searching around for comparisons to help him. We have lower growth than the United States, the United Kingdom, Europe. While exports did detract from growth, so did inventory, so did private investment, so did dwelling investment and household consumption was soft. 

In fact, if it wasn't for government consumption expenditure and public investment, we would have had a negative quarter. 

They are the facts. 

BRISSENDEN: But some of those comparisons with countries that are very similar economies to ours, like Canada for instance, I mean that economy is now in recession. 

BOWEN: Well, I think that's a pretty ordinary excuse from the Treasurer frankly. I mean there are times when the world economy turns down and that impacts on us, but to search around for a comparison when we are clearly growing at a lower rate than comparable countries, to search around for a comparison with Brazil or Canada as the only countries doing worse than us, is a pretty pathetic excuse from the Treasurer. 

BRISSENDEN: But in terms of the Budget forecast, it does meet pretty much all of the forecasts, doesn't it? Unemployment at 6.1 per cent ­ well that's better than the 6.25 forecast. Inflation is slightly better than expected and GDP is around about the same. 

BOWEN: Well, growth at 2 per cent, despite the Treasurer's claims otherwise­ Growth is running at 2 per cent year on year. That's not enough to see unemployment come down. It's not enough to generate the jobs we need, to soak up the new entrants into the labour market. 

Now we're always very careful and moderate in our statements about the economy, Michael. I'm not engaging in the sort of doomsday scenarios that Joe Hockey used to engage in when he held my role of Shadow Treasurer. But we call it as we see it and to suggest that growth has real momentum or there's green shoots and all the sorts of rhetoric the Treasurer has been using is just misleading the Australian people. 

BRISSENDEN: Okay, but Labor is still blocking $5 billion of budget savings that you took to the last election. If we do go into a recession, you'd have to accept some responsibility for that?

BOWEN: Well, hang on a second, Michael. Firstly, I don't predict a recession. That would be irresponsible of me. We call it as we see it. 

Secondly, cuts do not promote economic growth. I don't see how you can make the case that if we'd let through cuts to the pension or other cuts, that that would somehow have spurred economic growth. That's just a disingenuous argument.

What we are doing is voting where appropriate for cuts and where appropriate for savings but only where they can be justified. Where they're not justified, we'd oppose them and we'll continue to do so. 

BRISSENDEN: Okay, well let's look at the China Free Trade Agreement which is another area of contention. Is it time to stop the politics on this? Because just about every state Labor leader, former Labor prime ministers and now the former Labor trade minister, Simon Crean is calling for you to back it.

BOWEN: We want to see the China Free Trade Agreement implemented. I want to see it implemented as the alternative treasurer. The Labor party wants to see it implemented. We've made very clear we have concerns. Those concerns can be dealt with by the Government. 

They don't need to reopen the agreements, the agreement with China. They don't need to go back to Beijing and renegotiate. They should sit down with us, they should stop the politics, stop playing the wedge politics, sit down with us. Engage in a proper conversation. 

Let's get this agreement passed so it's in the best interests of the Australian people but we want to see those, we want to see those discussions so that we can ensure that it is in the best interests of the Australian economy and (inaudible) ­ 

BRISSENDEN: But you do ­

BOWEN: ­ those concerns. If those concerns are addressed and then there's no question that the China Free Trade Agreement should be adopted. 

BRISSENDEN: Sure, and you do accept that this is, it would be an important part of sandbagging the economy?

BOWEN: Well, look, free trade is better for Australia regardless of any quarterly figures. I think it's a bit desperate by the Government to, you know, latch onto poor quarterly figures and then somehow blame the Labor Party and somehow link it to the China Free Trade Agreement. 

Regardless of that, of course, more trade with China is in our national interest but trade is not about labour market. The Government has conflated immigration policy with free trade and that is a mistake on their behalf but we're happy to work with them to fix it. 

BRISSENDEN: But aren't we just fiddling around the edges here with an issue that is obviously going to be incredibly important to the economy and the little bits and pieces that you want to fix on the edges, may in fact, ruin the whole thing?

BOWEN: Well, they're not minor matters. Having, ensuring that large projects are accompanied by advertising to assess whether there are domestic workers available to work on them is not a minor thing. 

BRISSENDEN: And if China walks away as Andrew Robb says is possible? Is that ­

BOWEN: Well, let's not let that happen, let's not let that happen, Michael. I think it's incumbent on the Government to sit down with us to help to work through our concerns and Parliament can pass the agreement and we can get on with it. 

BRISSENDEN: And when do you think that's going to happen?

BOWEN: Well, in terms of discussions with the Government, that's a matter that I would hope could happen, without delay, but that's a matter for Penny Wong and Andrew Robb. 

BRISSENDEN: Okay, Chris Bowen, we'll leave it there, thanks very much for joining us. 

BOWEN: Nice to talk to you.