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Transcript of interview with David Speers: Sky News: National Rental Affordability Scheme



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12 March 2014

Program:

Sky News

Interviewer:

David Speers

E&OE

David Speers:

Minister thank you for your ÆŸme, are you able to say how many internaƟonal students are living in these NaƟonal Rental Affordability Scheme dwellings?

Minister:

The informaƟon I have this morning David is that there are almost 3,000 dwellings which are occupied by students, of which 56 per cent are occupied by internaƟonal students.

David Speers:

And there are some 20,000 units as part of this scheme, so 3,000 out of 20,000, do you consider that to be a significant number?

Minister:

Well given that this is a scheme which is aimed to provide affordable accommodaƟon for Australians who parƟcularly can’t get

accommodaƟon in our major ciƟes, then it is a sizeable number and of course this scheme is directed to actually have 50,000 of these dwellings built when it’s fully rolled out.

David Speers:

So what can you do about this because Labor argued that it was advised in Government there was liÆ©le it could do because of

administraƟve complexity, because of possible breaches of law, what can you do about this?

Minister:

I’m waiƟng for advice from my department at the present ÆŸme but this is not the only problem with the NRAS scheme. We’ve found

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that there are all sorts of other difficulƟes, it hasn’t been implemented in a way which would be desirable, and so we’re looking at a

range of issues and hopefully to make some improvements in the implementaƟon in the future.

David Speers:

What are some of those other difficulƟes?

Minister:

Well one of the biggest problems is that people are actually trading in the NRAS licenses, that is, instead of actually building dwellings, which this is aimed at, we are finding that dwellings are not being built and the licenses are being sold effecƟvely on an open market for up to $20,000 each.

David Speers:

So the subsidy is going to apartments that are older, that have previously been built?

Minister:

No, what’s happening is that a person gets a license or licenses to build dwellings, they don’t build those dwellings and then they put the licenses on the market and so what we’ve got effecƟvely is a trade in NRAS licenses rather than what we need, and that is more dwellings being built. The context of this is that we have a dwelling shortage of about a quarter of a million dwellings in Australia presently and the projecƟons from the experts are that within a short period of ÆŸme there will be more than 300,000 dwellings short in Australia. So this was a scheme which was to get more dwellings built, but as I said, the implementaƟon of it by the previous Government has been preÆ©y abysmal.

David Speers:

Well, yesterday we saw the former Treasury boss, Ken Henry, raise concerns again about the tax and payments system in Australia. He described it as being in crisis, in need of urgent acƟon. Is he right that we do have a crisis in our tax system?

Minister:

Well, as you know the Treasurer, Joe Hockey, has said that he’s going to have an invesƟgaƟon and inquiry into tax and he’ll be puÆ«ng out some material about that in due course. We’ve just got to go through these things in a very methodical way, and that’s what we’re doing at the present ÆŸme.

David Speers:

One of the concerns Ken Henry has raised is similar to one that you’ve idenƟfied as well. The Disability Support Pension increases at an indexaƟon rate much faster than the Newstart Allowance, although you have now said you’re not going to address that necessarily in the May Budget. Why not?

Minister:

Well, this is major structural change and what I’ve said is that people should be assured that we’re not going to reduce the rate of the Disability Pension, if people are on the Disability Pension then obviously they want some assurance that they will conƟnue at the rate that they’ve got, so I want to give that assurance to people about it. However the broader issue of the different rates of indexaƟon has been now for a decade or so and the reality is it’s just geÆ«ng wider and this is a structural issue that we’ll have to look at in the long

term, it’s not something we can immediately address in, you know a few weeks’ ÆŸme, in the budget.

David Speers:

Can’t you say for new recipients that the DSP, they would go on a different indexaƟon rate or is that impossible to do?

Minister:

Well, that’s something that obviously we’ve got the welfare inquiry that Patrick McClure and others are helping with. They will give us some advice about DSP generally and I’ll wait to see what their advice is, but I want to assure people who are on the DSP, that whatever the rate is that they’re on at the present ÆŸme, the Government is not intending to strip away that payment they’re geÆ«ng now.

David Speers:

And can I ask you about the Seniors Health Card as well, there were reports over the weekend that the Audit Commission has idenƟfied

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a problem here, that you can sƟll be eligible for the Seniors Health Card even if you are receiving hundreds of thousands of dollars a

year in income from superannuaƟon because that’s exempt from the test. Is that something you’ll look at?

Minister:

I haven’t seen the Commission of Audit report yet David so when I see it, along with the other members of the Cabinet, then obviously we’ll be able to make some judgements and give a Government response to it but I’m not going to pre‐empt what may or may not be in

the report unƟl I actually read it myself.

David Speers:

But do you really think it’s sustainable, that self‐funded reƟrees earning quite a bit of money from their superannuaƟon should sƟll get the Seniors Health Card?

Minister:

Can I answer in a general way David, and that is that what we’re concerned about is the sustainability of the welfare system into the future. We want to have a welfare system, one that provides an adequate safety net for people and adequate pension system into the future, etcetera, but we’ve also got to make sure that it’s sustainable at a ÆŸme when the populaƟon is ageing. The great cohort of Baby

Boomers are starƟng to enter into reƟrement from now on so these are the issues that we’ve got to weigh up in the context of things like the welfare report, the Commission of Audit and other work which is being done.

David Speers:

Minister, we’ll have to leave it there, thanks so much for joining us today.

Minister:

My pleasure David.

Ends

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