Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Agreement for better Parliament

Download PDFDownload PDF

Christopher Pyne, MP  Federal Member for Sturt 

Shadow Minister for Education, Apprenticeships and Training  Manager of Opposition Business, House of Representatives 


Agreement for Better Parliament  


The ‘Agreement For A Better Parliament’ negotiated between the Coalition, Labor and the  Independents will amend Parliamentary Standing Orders to establish a more independent  Speaker, limit the power of the executive, increase the ability of Parliament to scrutinize  legislation, enhance the role of private member’s business and the committee system and 

make Question Time more useful and relevant.  

The Coalition has long supported parliamentary reform.  

In 2009 I wrote to the Government seeking changes to enhance parliamentary procedures.  Changes included imposing a time limit on answers in Question Time, enhancing the role of  backbenchers and an independent Speaker. The Government ignored these proposals.  

These changes will make for a better Parliament and a more relevant role for individual  MPs. 






    Preamble    There are 150 local MP’s that have recently been elected by the communities of Australia to the  House of Representatives. This document is a combined effort to increase the authority and  opportunities for participation for all MP’s, regardless of their political party or their status of  office.     The principles behind this document are twofold; to confirm 150 local MP’s (and by extension  their  communities)  as  the  foundation  blocks  of  our  Australian  system  of  democracy,  and  increasing the authority of the Parliament in its relationship with the Executive.     For these improvements to work, it will take a commitment by all MP’s to respect the cultural  change  that  these  changes  bring.  While  the  community  demands  a  ‘fiesty’  and  ‘testing’  parliamentary floor, there will be a need for recognition by all to allow more MP’s to be involved  in various roles and debates, to allow more community issues to be tested through private  members voting, and to allow a Speaker (in particular) to rule with a firm hand as debate tests  the boundaries of the Standing Orders on the floor.     The Executive will also need to show a commitment to the cultural change that this moment  brings, and will need to be more flexible, more consultative, and more engaged with all MP’s if  these new arrangements are to work.     This document has been produced through engagement with many people, including former  Speakers  and  Clerks,  MP’s,  party  “elders”,  and  members  of  the  community.  This  broad  engagement has been done in an endeavour to achieve improvements that are sustainable  beyond the current three year‐term, and improvements that work for all. All are thanked for  their considered involvement.    



  An expanded Selection Committee will be established, including aligned and non‐aligned Members.     The Committee will be Chaired by the Speaker.     All Members will receive the same rights for the purposes of facilitating their full participation in all  processes of the House. For the purposes of Standing Order 41A, Question Time and participation in  all other debates, all Members interests would be guaranteed by the Selection Committee.        2. INDEPENDENT SPEAKER    

2.1 Independence     The role of the Speaker will be independent of Government.    

If the Speaker is drawn from a political party then the Deputy Speaker will be drawn from an  alternate political party and both the Speaker and Deputy Speaker will:     • abstain from attending their respective party rooms; and  

• when in the Chair, be paired for all divisions.     If the Speaker is non‐aligned, then the same pairing arrangements will apply.      

The Speaker and Deputy Speaker can participate in Private Members’ Business but cannot  vote.     Members of the Speakers Panel will be temporarily paired when occupying the chair during 



2.2 Power of the Speaker     The Speaker will rigorously enforce the Standing Orders of his or her own motion.       3. ACKNOWLEDGEMENT OF COUNTRY     At the beginning of each sitting day, prior to prayers, the Speaker will make an acknowledgement of  country.       4. QUESTION TIME    

4.1 Time Limits for Questions and Answers     Questions during Question Time be limited to forty five seconds and answers to four  minutes.    

It is noted that a Member may ask leave of the House for an extension of time.        


4.2 Supplementary Question     The Leader of the Opposition or their delegate has the option of asking one supplementary  question during each Question Time.      

4.3 Duration of Question     Question Time will conclude no later than 3.30pm, enabling 20 questions each day in the  normal course of events.  

  4.4 Questions    The Speaker shall give due regard to Standing Order 100 dealing with the material that  questions may contain but not in such a way that would inhibit the ability of the Opposition  to hold the Government to account.   

4.5 “Relevance” Standing Order     The Standing Orders be amended so that answers must be “directly relevant to the  question”, with the Speaker to lead on enforcement of the relevance test.    

The Government and Opposition will support the Speaker in taking a strong stance on this  issue.     4.6 Proportionate Share    

A proportionate share of the Questions be allocated to non‐aligned members, including the  order in which those questions are asked during Question Time.     4.7 Points of Order    

The Standing Orders be principally raised and enforced by the Speaker.     The point of order on relevance can only be once per question.    

4.8 Notes  


It is the preference in Question‐Time for both questioners and Ministers to use best  endeavours not to use notes. It is understood there are times when notes should be used to  assist in providing the House with the best possible information in the most accurate and  timely way possible. However, at all other times, the preference is no notes.    

This will be reviewed at the end of the first session to see if further restrictions on use of  notes in Question Time can and should be applied.       5. MATTERS OF PUBLIC IMPORTANCE    

5.1 Length  


The maximum length of discussion on Matters of Public Importance be extended to 1 hour  and thirty minutes. That the proposer and the next speaker be allowed to speak for up to 15  minutes and that other speakers be allowed to speak for up to 10 minutes.    

5.2 Greater Prominence  



The Matter of Public Importance debate will immediately follow Question Time.    5.3 Proportionate Share    

A proportionate share of Matters of Public Importance be allocated to all non‐Government  Members.       6. PRIVATE MEMBERS BUSINESS AND PRIVATE MEMBERS BILLS    

6.1 Voting on Private Members’ Bills     The Speaker, the Leader of the House, and the Selection committee, will ensure time is  allocated for votes on Private Members’ Bills during Government Business time in the Main 



6.2 Priority given for Private Members Business on Mondays     The Standing Orders will be amended to provide for:    

• a period of committee and delegation business and private Members’ business to be  given priority in the Chamber on Mondays from 12 noon - 1.45pm, beginning with  Petitions Committee report and statement(s) for 10 minutes;   • quorums and divisions called during the period of committee and delegation business 

and private Members’ business being deferred until 5pm on Monday;   • the Main Committee to regularly meet on Mondays from 10.30 a.m. to 1.30 p.m,  commencing with a 30 minute period of three minute constituency statements as  provided by standing order 193, followed by committee and delegation reports and 

private Members’ business being given priority;   • 90 second statements to take place from 1.45 p.m. each day, prior to Question Time,  in the Main Chamber;   • a period of committee and delegation business and private Members’ business to be 

given priority in the Chamber from 7:30pm to 9:30pm; and   • the adjournment to be proposed at 9.30 p.m. on Mondays, and the House adjourning  at 10 p.m.       7. ADJOURNMENT     The Adjournment Debate shall be one hour on Monday and Tuesdays, and 30 minutes on  Wednesdays and Thursdays.       8. 90 SECOND STATEMENTS     15 minutes will be allocated prior to Question time for Members to make 90 Second Statements on  constituency issues.              


9. MINISTERIAL STATEMENTS     9.1 Time Limits    

Ministerial statements and response be limited to 10 minutes, except in circumstances  agreed to by the Speaker or for Prime Ministerial statements.     9.2 Proportionate Opportunities to Respond to Ministerial Statements    

The Speaker will ensure that opportunities to respond are provided to non‐Government  Members.       10. THE COMMITTEE SYSTEM    

10.1 Numbers of Committees     The number of general purpose standing committees be reduced to nine, comprising  standing committees on:    

• Aboriginal and Torres Strait Islander Affairs;   • Economics;   • Education and Employment;   • Climate Change, Environment and the Arts;   • Health and Ageing;   • Infrastructure and communications;   • Social Policy and Legal Affairs;  • Agriculture, Resources, Fisheries and Forestry; and  • Regional Australia.   

10.2 Committee Membership     Membership of committees will ideally be seven. Committee membership will fully reflect  membership of the House, including the crossbench.    

The maximum number of supplementary members for each general purpose standing  committee inquiry be increased to four; with supplementary members having full  participatory rights, other than voting rights.    

10.3 Powers of Committees     The powers of Committees be referred immediately to the Committee of Chairs as soon as  established to ensure the most authority possible for Committees within allocated 



10.4 Chair of the Joint Parliamentary Committee on Public Accounts and Audit     The Chairman of the Joint Parliamentary Committee on Public Accounts and Audit be drawn  from a member of a non‐Government party or a non‐aligned Member.            


10.5 Pre‐Legislative Scrutiny of Bills     All Bills to be introduced into the House be referred immediately to the Selection  Committee.    

All Bills regarded as controversial or requiring further consultation or debate be immediately  referred to the relevant Standing or Joint Committee to allow a period of discussion and  public consultation on introduction. One member objecting in the Selection Committee will  be sufficient to declare a Bill controversial.   

Non‐controversial Bills will be authorised for immediate introduction into the House.     This mechanism will be reviewed to ensure it does not cause unnecessary delays to the  House legislative processes, and is indeed a mechanism to speed up the legislative agenda.    

10.6 Responses to Committee Reports     Within six months of a House or Joint committee report being presented in the House, a  government response will be tabled in the House. If no such response has been received 

within six months of such a report being presented in the House, a statement signed by the  relevant Minister (or Minister representing the Minister) must be tabled stating the reasons  why the response could not be prepared in time.     The Minister (or Minister representing the Minister) must also make themselves available to  appear before the relevant Committee at the next reasonably available opportunity to  answer questions on that statement.    

Following this, issues of dispute between a Parliamentary Committee and an Executive will  be referred to the Auditor‐General for further follow‐up, clarification, and attempted  resolution.    

A timely response to Committee Reports will be included as a Key Performance Indicator in  the employment arrangements of Agency Heads.     The Clerks will ensure a report on the status of responses to Committee Reports in included 

in the Notice Paper on a monthly basis online.     10.7 Statements during Private Members Business by Committee Chairs    

Standing orders will be amended to provide for committee Chairs to make short statements  during private Members’ business time, informing the House of new inquiries being  undertaken by the committee.                            


11. CONSIDERATION OF BILLS     11.1 Speaking Times    

The time limit allocated for all Members speaking on Bills will be reduced from 20 to 15  minutes.     The Selection Committee is able to determine, where a Bill is not controversial, that time  limits for speaking on that Bill be reduced to 5 or 10 minutes.    

Where a large number of Members wish to speak on a particular Bill, the Selection  Committee can, by agreement, place limits on speaking times to facilitate as many Members  as possible speaking on the Bill.    

The Speaker, with the Selection Committee, is to consider and potentially trial 5 minutes of  questions (30 second question with two minute answers) at the end of all MP’s speeches, so  as to encourage “smarter debate”.    

11.2 Consideration in Detail     The Leader of the House in consultation with the Selection Committee will ensure that;    

• during Government Business time in the Main Chamber additional time will be  allocated for the summing up of Appropriations and related Budget Bills by the  Minister for Finance; and   • additional time is allocated for the Consideration in Detail process in the Main 


    12. RECOMMITAL OF VOTES     The Standing Orders be amended so that there may be a recommital of a vote on the same sitting  day when a Member is inadvertently absent following a successful suspension of standing orders  after debate.       13. APPROPRIATION BILLS     The Senate resolution on appropriation bills which contain matters which should have been the  subject of separate legislation is noted. To prevent this occurring, the parties and non‐aligned  Members agree to developing a mechanism to resolve this issue prior to the next appropriation bills  being introduced.       14. ASSENT TO LEGISLATION     A mechanism be established to ensure a commencement date be included in all legislation.       15. SITTING DAYS     That more sitting weeks each year be considered depending on Government and Private Members  Business.      


16. RESOURCES OF THE PARLIAMENT     16.1 Parliamentary Budget Office    

A Parliamentary Budget Office be established, based in the Parliamentary Library, to provide  independent costings, fiscal analysis and research to all members of parliament, especially  non‐government members.    

The structure, resourcing and protocols for such an Office be the subject of a decision by a  special committee of the Parliament which is truly representative of the Parliament.     16.2 External review of staffing levels within the Department of the House of 

Representatives committee Office     The Speaker will arrange for an external review of staffing levels within the Department of  the House of Representatives Committee Office and the Parliamentary Library.    

This will incorporate a work analysis to determine the nature and level of secretariat support  necessary for the ongoing inquiry work of committees, to ensure that the House committee  system is supported by an adequate number of appropriately qualified staff.    

16.3 Establishment of a representative House Committee on Appropriations and Staffing     A House Committee on Appropriations and Staffing be established, chaired by the Speaker,  to make recommendations to the House on:  

  • estimates of the funding required for the operation of the Department of the House of  Representatives; such estimates, once agreed by the House, are to be conveyed by the  Speaker to the Minister for Finance and Deregulation for consideration and approval;  

• proposals for changes to the administrative structure of, or service provision by, the  Department of the House of Representatives;   • administration and funding of security measures affecting the House;   • any other matters of finance or services referred to it by the Speaker or the House; 


• the Liaison Committee of Chairs and Deputy Chairs have a more active role in  monitoring the resources available to committees, with the Chair to report to the  House Committee on Appropriations and Staffing on committee activities and  resource levels.    

16.4 Allocation of teleconferencing and videoconferencing facilities     The Leader of the House, with the Speaker will investigate the adequacy of teleconferencing  and videoconferencing facilities available to committees; and consideration of any upgrades 

or additional facilities required to meet current and anticipated future demand from  committees.                    


17. PAIRING VOTES     17.1 Pairing arrangements for all Members    

Additional mechanisms will be considered that responsibly deal with essential absences by  Members from the House, including ‘pairs’.     The Government and Opposition will guarantee a ‘pair’ to non‐aligned Members providing 

there are reasonable grounds.      

These arrangements may be similar to those that currently occur between the Whips in the  Senate.       18. PARLIAMENTARY INTEGRITY COMMISSIONER    This commissioner would be supervised by the privileges committee from both House and Senate to  provide advice, administration and reporting on parliamentary entitlements, investigate and make  recommendations to the Privileges Committees on individual investigations, provide advice to  parliamentarians on ethical issues and uphold the Parliamentary Code of Conduct and control and  maintain the Government’s Lobbyists register.       19. ESTABLISH A FORMAL CODE OF CONDUCT FOR MEMBERS AND SENATORS     A cross‐party working group and inquiry process will be established to draft a code of conduct for  members of the House and the Senate. Once established, this code will be overseen by the Privileges  committee.      

  20. REGISTER OF LOBBYISTS     Further enhancements to the Register of Lobbyists be examined, including to the online publication  of the Register and to place the register under the supervision of the Parliamentary Integrity  Commissioner.       21. REVIEW MECHANISM     A mechanism will be established to review all standing order and other procedural changes in this  agreement and will report following the first session of this Parliament.       22. OTHER “BETTER GOVERNMENT” IMPROVEMENTS;     It is expected, through the life of this Parliament, and with Private Members Bills now having the  ability to be voted on, that there will be further steps taken to improve Government in the following  way;    

• Open and Accountable Government improvements  •  Further steps on improving democratic operation of the Parliament   • Electoral Funding Improvements   • Truth in Political Advertising improvements