Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of interview with Ashleigh Gillon: PM Agenda: 19 July 2012: Defence budget cuts; asylum seekers

Download PDFDownload PDF

Senator the Hon David Johnston Shadow Minister for Defence I Senator for Western Australia  TRANSCRIPT PM Agenda with Ashleigh Gillon 19 July 2012  RE: Defence budget cuts, asylum seekers  GILLON: …Tony Abbott’s comments in Washington slamming Labor’s decision to cut the defence budget earned a strong rebuke from the Prime Minister yesterday who pointed out the Coalition voted for them in Parliament. Despite the Opposition’s rhetoric about the cuts, it won’t actually commit to boosting defence spending if it wins Government next year. Earlier I spoke with the Shadow Minister David Johnston and started by asking him to outline exactly what the Coalition’s policy is when it comes to spending on defence.  JOHNSTON: Our aspiration is certainly to return the Defence budget to the sort of state it was in, around about 1.8 per cent of GDP when John Howard was in Government. We supported the 2009 White Paper which cemented that aspiration into place, we saw that plan had a 3 per cent annual growth rate indexed at 2.5 per cent, with a Strategic Reform Program saving $20 billion over ten years and delivering that back into capability and the detailed Defence Capability Plan.  Now the problem we’ve had is that has all come off the rails the Government has not even attempted to fund that plan and we’ve got to have another White Paper next year.  GILLON: Senator can you just clarify that for me, is that an aspiration or an actual policy to increase spending?  JOHNSTON: We’ve got another Wayne Swan budget to come, I think the half yearly MYEFO will lend the defence portfolio to again be in the sights of this Government for them to treat it as nothing more than an ATM and take more money from it, to try and get this mythical surplus that was put forward in the last budget. Now how bad the budgetary situation more broadly across all government finances is going to be is anybody’s guess but particularly in Defence we’re going to have a lot of problems.  It’s very difficult from this side of the reality of Government for the Opposition to project its level of defence spending. But let me tell you, our record speaks for itself, we’ve been very strong and very good on defence when we were last in Government.  GILLON: So if the Coalition had been presented with the same set of numbers as Wayne Swan had, before his budget, are you telling me you wouldn’t have made the cuts Labor made you would have kept the budget for Defence at 1.8 per cent of GDP?  JOHNSTON: We would have tried to spread the pain in circumstances where we had to find some money, across other portfolios, not just go to one portfolio. The Defence portfolio is a very easy 

target, and clearly this government doesn’t have a high regard for defence in that it’s the only  portfolio that’s had to stump up any money for this budget surplus.    GILLON: So Senator you keep saying you’re ready to go to an election today, that’s the Coalition’s  argument, if that actually happened, are you saying to me now that you’d actually reverse the cuts  made in the defence budget?    JOHNSTON: Well we’d want to. We’d definitely want to. Given what Richard Armitage is saying, that  we are underspending, Admiral Samuel Locklear, in charge of the US Pacific Fleet, saying we are  understanding, Maj General John Cantwell, Jim Molan and former Chief of Army Peter Leahy, is  saying we are underspending. Can I say that the Government’s own funded think tank, is saying that  defence’s finances are in an unsustainable mess - and that’s a quote - an unsustainable mess. Now  for us to have spending numbers this side of an election I haven’t got the crystal ball I need for that  Ashleigh.    GILLON: The defence spending cuts didn’t feature as one of the controversial part of that budget, it  didn’t appear that Mr Abbott was overly critical of them at the time it was handed down, so why did  Mr Abbott choose to launch that attack in Washington in front of our allies?    JOHNSTON: Ashleigh can I say that Tony Abbott and I have been extremely critical of defence cuts  and what I’ve said now about the fact it is the only portfolio that had to stump up for this Budget  surplus is what Tony Abbott has been saying, but the most important this is he is saying it to our best  and most important ally, they are voicing concerns to him in the United States about our level of  commitment to capability and to funding in this portfolio. He’s concerned and I’m concerned when  senior, decorated public officers are taking the time to say you should be doing more. We want to be  able to tell the Americans yes that’s our policy, we want to do more as soon as we can.    GILLON: But Mr Abbott has been accused of going overseas and essentially talking our nation’s  national security interests down, can you see how those comments could be interpreted that way,  was it really a clever move?    JOHNSTON: I think we are all adults. I think we understand that Americans are interested in what an  Abbott‐led Government is going to do, I think the Prime Minister is uniquely precious on this subject.  And she’s the chief spin doctor of this very incompetent government and I wouldn’t expect any more  or less from her to be very precious about it. Because what we’ve seen and heard from the  Americans, what Tony Abbott is voicing is the concerns that many of us all have.    GILLON: The head of the US Army doesn’t have any complaints, he says the relationship we have  with the United States has never been better, so are you suggesting that it’s an issue that is actually  damaging our friendship with the U.S?    JOHNSTON: The relationship is a very strong one and he’s dead right. The relationship is very good  but it is not about the relationship. This is about the Australian Government’s financial commitment  to defence and that’s the issue. So we can have a good relationship, we can be almost totally  interoperable with the United States, but the fact is we have to put the money on the table, we have  to be committed, and that’s what they are complaining about, that’s what Tony Abbott is  complaining about and that’s what I’m complaining about.    GILLON: Senator what is really actually at stake here, it’s not like a drop in the defence budget is  going to lead the U.S to abandon us as an ally, are you saying that we think we have a situation now  where our national security is at risk as a result of these cuts? 

  JOHNSTON: This government has taken defence funding as a proportion of GDP back to 1938 levels.  1.56 per cent is back to 1938 levels, more than 70 years ago. Next year it drops to 1.49 per cent,  that’s 1937 levels. Now I have to tell you that’s unacceptable, that is naive, foolish, high risk,  dangerous, any words you want to use. 70 year level of spending, that’s what we’re going back to  with this Government, its crazy.    GILLON: But if the cuts have actually resulted in such a dangerous situation as you’ve just described,  the Coalition would no choice but to increase defence spending if you win government wouldn’t  you?    JOHNSTON: Well we want to. I can tell you and assure you that we want to, but heaven only knows  the state of the finances we will be confronting. I’m not about to build up false expectations, I’m  about transparency and about telling the truth and we’ll tell it the way it is as I’m sure we’re going to  find a hell of a lot of problems when we take over, if we do.    GILLON: But again, if it really is that dangerous, it would just be an aspiration to increase spending  from you would it, it would have to be something you would do have to do straight away.    JOHNTSON: We kept funding at 1.8 per cent, we were keen to sustain that, it is why we supported,  on a bipartisan status the White Paper, and that’s come off the rails and we are saying that is  unacceptable. We need to know what the state of the finances are so we can present a plan. Lets  remember, 139 pages of White Paper, only 256 words on costings, we were nervous about that and  we complained about it at the time and we’ve been proved correct.    This Government cannot be believed in any shape or form.    GILLON: Just on another matter, as Defence Minister would you really be comfortable turning boats  around after navy personnel said they don’t believe it is safe to do so?    JOHNSTON: Ashleigh, we have turned boats around in the past very successfully. Since 2007 when  this Government came to power there has been 370 boats arrive to our shores. The point about that  is a very significant amount of them could certainly have been turned around if the boats were  seaworthy and the policy that we have is that boats would be turned around only if on the  judgement of those naval officers on the scene that it is safe to do so.    It’s not about turning boats around, it is about turning boats around if it is safe to do so.    GILLON: Are those sort of operations ever risk free though?    JOHNSTON: No they are not, and indeed what does concern me as we have seen a lot of people  ringing their hands about asylum seekers but what about the navy personnel. We had 9 of them  standing on a boat that was blown up, now this is the problem navy is confronting. No one seems to  remember that it is Australian men and women on the front line trying to manage this policy fiasco. I  want to underline the fact that if we can turn them back safely we will. It won’t happen as often as  some would like but the fact is it is not the only string to our bow. We have temporary protection  visas and Nauru to help break the cycle.    GILLON: But you just acknowledged those sort of operations are never risk free so how does that fit  in with your argument that it would actually be safe for the navy to turn boats around?   

JOHNSTON: They are never risk free, it’s the job of navy to try and mitigate those risks, and I am  convinced that navy is one of the best interdiction forces going around because we have so much  practice. The problem is that we’ve had more than 6,000 arrivals this year, we’ve had 20,000 arrivals  since this government came to power. It’s unacceptable - they seem completely incapable of  coming to any viable practical solution and I think we’ll do much better.    GILLON: Just finally I know you’ve got a lot of respect for the former Defence Force Chief Angus  Houston, will the Coalition be willing to embrace the recommendations he comes up with on asylum  seeker policy?    JOHNSTON: I am concerned that we participate in what is this Government’s theatre. This whole  thing is about theatre. We put on the table a viable, practical and plausible solution in terms of  policy. For reasons which escape me the Government refuses to embrace it.    GILLON: Do you think that Angus Houston has a contribution to make in this area?    JOHNSTON: I think he’ll always have a contribution to make, but I think this issue has been well and  truly thrashed out. People know and understand what the policy alternatives are and I think ours is  laden with common sense and completely untried by this government because it was a Howard  Government solution.    GILLON: David Johnston, appreciate your time.       

Rebecca Horton

Media Adviser   I   Senator the Hon David Johnston  Shadow Minister for Defence   I   Senator for Western Australia

183 Great Eastern Highway | PO Box 531 |BELMONT WA 6104 Suite S1.101 | Parliament House | CANBERRA ACT 2600

Perth | T: 08 9478 2088 | F: 08 9478 1746 Canberra | T: 02 6277 3222 | F: 02 6277 5772 Mobile: 0427 449 120

Visit Senator Johnston's homepage -