Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Transcript of press conference: 5 June 2012: Canbera: interest rate cut; confidence in the economy; Chinese growth



Download PDFDownload PDF

 

 

    5 June 2012 

Press Conference

Canberra

SUBJECTS: Interest rate cut, confidence in the economy, Chinese growth 

TREASURER: 

Today's interest rate cut will be welcomed by Australian families and businesses that work hard to 

make our economy strong, and it will be another boost to households along with the additional cash 

which has been posted to their accounts now. So I think it's a welcome decision, it's a win for 

households and it's a dividend of returning our budget to surplus.  

What this means is, say for a household with a $300,000 mortgage, they're now paying something 

like $3,500 a year less in mortgage repayments than they were when the Liberals were last in office. 

As I said before this adds to additional relief which is going to households from measures like the 

Schoolkids Bonus.  

Now the five interest rate cuts that we have seen have all been made possible by our disciplined 

approach to the budget.  I think the announcement today from the Reserve Bank gives Australians 

confidence that the Reserve Bank has further room to move, and of course a big part of that 

flexibility is the return of our budget to surplus.  

Now of course this is in stark contrast to what occurred under the Liberals where we saw something 

like 10 interest rate rises in a row. Today, the cash rate at 3.5 per cent is lower than at any time 

under the Liberal Government and 325 basis points lower than when they were last in office. 

Now bringing the budget back to surplus is what gives the Reserve Bank the maximum flexibility to 

adjust rates and to take its decisions independently of the government. Now we are delivering a 

surplus in 2012‐13, it's appropriate to do that when you have an economy growing at trend, it's 

imperative to send a very clear message of confidence to the world, particularly given the volatility 

we are seeing in global markets. And of course returning to surplus means that the government is 

not adding to price pressures in the economy, particularly at a time when we have such a huge 

pipeline of investment in the resources sector. Now all of this is occurring in the context of the 

government having a AAA credit rating from the three major rating agencies, this is the first time this 

has occurred in our history, and it's not something that occurred when the Liberals were last in 

power.  

So the point I want to make is our economic fundamentals are strong, we've got solid growth, 

there's been over three quarters of a million jobs in Australia created under this government, we've 

got a very strong investment pipeline, all of these things I think mean Australia can be confident 

about the future, particularly in the midst of global volatility. 

JOURNALIST: 

Treasurer, you said this was a win for households if the major banks pass it on, they didn't heed 

you're warning last month, what makes you think they're going to do it this time? 

TREASURER: 

Well I certainly don't accept the advice that has been given by Mr Hockey and Mr Robb that it's ok 

for the banks to pocket some of this interest rate cut. It certainly is not from my point of view. The 

fact is that the banks are very profitable, their net interest margins are around the levels that they 

were prior to the global financial crisis. So, I think that their customers will not treat them kindly if 

they do not pass this through in full. I think their customers will be very angry and that is one of the 

reasons why I've spent considerable time putting in place a whole range of measures to put 

additional competition into our banking system. And you can already see the smaller banks and the 

credit unions have been growing their loan books at the expense of the bigger banks. They've been 

doing a lot better, it is easier to walk down the road and get a better deal, so there's a competitive 

environment out there and if people are unhappy with the response of their financial institution 

they can get a better deal down the road. 

JOURNALIST: 

Treasurer, will the rate rise work as intended if those major banks have the major share of home 

loan customers and don't pass it on as intended? 

TREASURER: 

Let's not put the cart before the horse here and let's also look at where we are. We've had in terms 

of the official cash rate, 50 basis points at the end of last year, another 50 basis points so far this 

year, another 25 basis points today. There's a fair bit of monetary policy loosening going on in the 

system and of course from my perspective the more that is passed through to households the 

better. The better for the economy, the better for the households, and as I've said before, we do 

have a healthy banking sector, that's a good thing for Australia, but the thing is our banks are 

extremely profitable, very profitable in terms of their return on equity, certainly among their peers 

they are amongst the top in the world and when it comes to net interest margins, their net interest 

margins are back to where they were prior to the global financial crisis. All of those things I think 

indicate that they should be passing it through, but if they don't what I say is their customers do 

have the capacity to get a better deal and increasingly customers are doing precisely that. 

JOURNALIST: 

Isn't there a bit of a problem for you and for the economy Treasurer, the Reserve Bank's statement 

talks about precautionary (inaudible) and what consumers are doing. You just mentioned the 

impact, 50 basis points plus 25 today this year (inaudible), is that going to be a problem for the 

budget (inaudible). 

TREASURER: 

Well I think that's why it's important that Australians understand that the Australian economy is 

strong compared to the rest of the world, it's important that Australians understand that we've 

already factored into our budget forecasts a recession in Europe, three quarters of one per cent is 

factored into the budget for a contraction in growth in Europe.  

So, I know that as Australians watch these events unfold overseas, they get the impression that all of 

these things are happening in their backyard and perhaps in their economy, but our economy 

remains strong, we are not immune from these events, but I think Australians can have confidence 

for example here with monetary policy unlike most other countries there is great, great scope for 

the deployment of monetary policy in our economy to stimulate our economy. Great scope for that 

and we're seeing the Reserve Bank provide additional help and assistance through monetary policy.  

If you go to any country in Europe, they're in what they call a liquidity trap, they haven't got the 

capacity to deploy monetary policy. So we have great capacity here in terms of public policy to 

respond to these events, but here, we have growth around trend, we are going to outperform in the 

next two years every major advanced economy, on top of that a huge investment pipeline in 

resources and getting back to your initial point we still have solid consumption which proves 

Australians are saving more. But it is also true that they haven't entirely stopped putting their hands 

in their pockets. Australians are still eating out, Australians are still going out and doing many of the 

things they normally do, but they're not doing some of the things they used to do prior to the global 

financial crisis and they are being a bit more conservative and they're saving a bit more.  

But the one thing about this decision today when it is combined with the previous rate cut is that it 

does put extra cash in the pockets of people with mortgages, it puts extra cash in the pockets of 

many people in small business and it's up to them to then decide what they'll do with that. Will they 

invest it, will they save it, that is the decision that they take, but Australians can take those decisions 

confident in the knowledge that they're in one of the strongest economies in the developed world. 

JOURNALIST: 

Treasurer, you talked a lot about international developments and the Reserve Bank (inaudible) and 

what's happening overseas. What's your message to the G20 about what's going on in Europe and 

the future for Greece? Do you think there should be more stimulus from Germany and are you 

taking part in the phone hook‐ up, the G20 phone hook‐up today to discuss these meetings? 

TREASURER: 

I've been involved in a number of discussions with international counterparts over the past 

weekend; we'll be involved in further discussions with international counterparts over the next 24 

hours. There's no formal discussion that I'm involved in, but I have been involved on a bilateral basis 

talking not only to fellow finance ministers, but also to others in international financial organisations. 

So I'm doing all of those things, what I will say most particularly about what's going on in Europe is 

that it's very disappointing that the European authorities have been so slow to act if you like, given 

this recent bout of instability. And from my part, and I know from a number of my colleagues would 

like to see more decisive action from our counterparts in Europe. It's not as if the problems are not 

well known, it's not as if the solutions are not well known, what is required in Europe is the political 

will to act. 

JOURNALIST: 

Treasurer, the Reserve Bank refers to the (inaudible) that's become apparent over the last four 

weeks that has also been one of the main factors depressing share markets in Australia and resource 

stocks there. Does the emerging weakness in the Chinese economy have implications for the 

Australian budget? 

TREASURER: 

I'm confident that our forecasts for Chinese growth are accurate. There is a lot of commentary as 

you well know being such an expert in the field, a lot of commentary about what is happening in the 

Chinese economy. I myself am confident that there, whilst there is a slowing which is being induced 

in the first instance by the tightening of monetary policy and there is some impact on the Chinese 

economy of what is happening in Europe, that it will continue to grow at a reasonable healthy pace, 

and that will be good for the region.  

I'd also make the comment that the rest of our region is still in reasonably good nick as well. Having 

said all of that, ultimately we're not completely immune from events in Europe, but we are in the 

best part of the world at the right time, and that's a good thing for us.