Save Search

Note: Where available, the PDF/Word icon below is provided to view the complete and fully formatted document
Radiocommunications Amendment Bill 2010



Download PDFDownload PDF

 

 

ISSN 1328‐8091 

Parliament of Australia Department of Parliamentary Services

BILLS DIGEST NO. 44, 2010-11  17 November 2010

Radiocommunications Amendment Bill 2010 

Angus Martyn  Law and Bills Digest Section 

Contents 

Purpose .................................................................................................................................................... 2 

Background .............................................................................................................................................. 2 

Basis of policy commitment â€ Coexistence of ‘class licences’ and ‘spectrum licences’ on the  same radiofrequency spectrum band .............................................................................................. 2 

Committee consideration ................................................................................................................... 4 

Policy position of non‐government parties/independents ................................................................ 4 

Position of major interest groups ....................................................................................................... 4 

Financial implications ............................................................................................................................... 5 

Key provisions .......................................................................................................................................... 5 

 

 

2  Radiocommunications Amendment Bill 2010   

Radiocommunications Amendment Bill 2010 

Date introduced:  30 September 2010  

House:  House of Representatives 

Portfolio:  Broadband, Communications and the Digital Economy 

Commencement:  The day after Royal Assent 

Links: The links to the Bill, its Explanatory Memorandum and second reading speech  can be found  on the Bills home page, or through http://www.aph.gov.au/bills. When bills have been passed they  can be found at the ComLaw website, which is at http://www.comlaw.gov.au/.  

Purpose 

To amend the Radiocommunications Act 1992 (the Act) to 

• enable the Australian Communications and Media Authority (ACMA) to issue both ‘class licences’ 

and ‘spectrum licences’ on the same radiofrequency spectrum band  • give ACMA more flexibility for parts of the statutory timeframe within which the reissue of 

expiring spectrum licences is done and  • restrict Parliamentary disallowance under the Legislative Instruments Act  2003 for certain 

existing Ministerial determinations.  

Background 

Coexistence of ‘class licences’ and ‘spectrum licences’ on the same  radiofrequency spectrum band 

According to the ACMA website, ‘class licences’ are 

open, standing authorities that allow anyone to operate particular radiocommunications  equipment provided that the operation and the device is in keeping with the conditions of the  licence. Class licences do not have to be applied for and no licence fees are payable. Equipment  that is currently subject to class licensing in Australia includes citizen band radios, mobile phone  handsets, cordless telephones and a range of other low power devices, such as garage door  openers.1 

In the case of ‘spectrum licences’, these are 

                                                             1.   See http://www.acma.gov.au/WEB/STANDARD/pc=PC_1612   

Warning: All viewers of this digest are advised to visit the disclaimer appearing at the end of this document. The disclaimer  sets out the status and purpose of the digest. 

  Radiocommunications Amendment Bill 2010  3 

a form of licensing introduced in Australia by the Radiocommunications Act 1992. Spectrum  licences are a tradeable, technology neutral (that is, the licence is not related to any particular  technology, system or service) spectrum access right for a fixed non renewable term. Instead of  authorising the use of a specific device, spectrum licences authorise the use of spectrum space  and give licensees the freedom to deploy any device from any site within their spectrum space,  provided that the device is compatible with the core conditions of the licence and the technical  framework for the bands.2 

In the April 2009, the Department of Broadband, Communications and the Digital Economy (DBCDE)  released a discussion paper Public Interest Criteria for Reissue of Spectrum Licences. The paper  suggested: 

there may be an argument for applying co‐existence conditions to all re‐issued spectrum  licences. Co‐existence plans for future technologies such as Ultra‐Wideband and cognitive radio.

Subsequently, on March 3 2010, Senator Conroy announced that the Government would amend the  Act to enable coexistence, but stated that: 

Implementation of coexistence will be subject to the development by the ACMA of regulatory  provisions to ensure that interference concerns are fully considered. This will be done in close  consultation with industry.3 

The Explanatory Memorandum comments on this issue: 

New and developing technologies have the potential to greatly increase the technical and  productive efficiency of spectrum use. These new technologies may be authorised by the ACMA  under class licences. Such technological developments will potentially allow devices to share  spectrum by utilising a variety of technically sophisticated methods to avoid harmful  interference with other services and will be subject to the ACMA being satisfied that: 

• unacceptable levels of interference will not occur to the operation of radiocommunications 

devices operated, or likely to be operated, under spectrum licences; and  • it is in the public interest to issue class licences, in spectrum designated or reallocated for 

spectrum licences, to authorise devices with the new sharing technology. 

It is expected that, over time, there will be widespread adoption of the new technologies in an  extensive range of devices developed overseas, including consumer goods that will become  readily available in Australia.4  

                                                             2.   See http://www.acma.gov.au/WEB/STANDARD/pc=PC_300172     3.   Senator Conroy, address to AMTA Member Networking Forum, 3 March 2010, viewed 16 November 2010,  http://www.minister.dbcde.gov.au/media/speeches/2010/002    

4.   Explanatory Memorandum to the Radiocommunications Amendment Bill 2010, pp. 2‐3. 

Warning: All viewers of this digest are advised to visit the disclaimer appearing at the end of this document. The disclaimer  sets out the status and purpose of the digest. 

4  Radiocommunications Amendment Bill 2010   

Committee consideration 

The Bill has been referred to the Senate Committee on Environment and Communications for inquiry  and report by 17 November 2010. Details of the inquiry are at  http://www.aph.gov.au/senate/committee/ec_ctte/radiocommunications/index.htm.  The closing  date for submissions was 22 October 2010 and no submissions had been received by the Committee  as of 15 November 2010.5 

Policy position of non‐government parties/independents 

In the second reading debate in the House of Representatives, Mr Turnbull stated: 

The coalition is in broad agreement with the industry and the government that the majority of  the amendments proposed in this bill will lead to greater efficiencies in the issuing of spectrum  licences; however, key experts in the industry are concerned with aspects of the amendments,  particularly around the coexistence of class and spectrum licences.6 

There does not seem to have been any obvious comment by any of the Greens or independents. 

Position of major interest groups 

A large number or organisations made submissions in response to the Public Interest Criteria for  Reissue of Spectrum Licences discussion paper. The publicly available submissions are available at:  http://www.archive.dbcde.gov.au/2010/january/public_interest_criteria_for_re‐

issue_of_spectrum_licences/public_submissions. Not surprisingly, there are a wide range of views  reflected in these submissions. However, on the issue of co‐existence, the submissions appear to  generally reflect a negative view. For example, the submission by Optus, states: 

Optus does not consider that the concept of ‘co existence’ should be allowed or even  considered. 7  

The submission of Unwired had a slightly different perspective:   Co‐existence is technically already allowed it is just the authorisation regime doesn’t promote  secondary use. There should be no changes to licences to accommodate co‐existence,  Coexistence should be managed by spectrum licence holders.8 

                                                             5.   Personal communication, Committee Secretariat staff, November 15 2010.  6.   M Turnbull Radiocommunications Amendment Bill 2010, House of Representatives, Debates, 28 October 2010, p.  2012.  

7.   http://www.archive.dbcde.gov.au/__data/assets/pdf_file/0003/118371/OPTUS_submission_29_Jun_09.pdf,  paragraph 1.12.   8.   http://www.archive.dbcde.gov.au/__data/assets/pdf_file/0007/118375/Unwired_submission_22_Jun_09.pdf,  unnumbered page, Appendix A - response to questions. 

Warning: All viewers of this digest are advised to visit the disclaimer appearing at the end of this document. The disclaimer  sets out the status and purpose of the digest. 

  Radiocommunications Amendment Bill 2010  5 

Financial implications 

The Explanatory Memorandum states: 

The amendments have been assessed as having no direct financial impact on the Australian  Government or affected parties.9 

Key provisions 

Sections 78 and 79 relate to the process of re‐issuing spectrum licences that are due to expire.  Currently, these sections only allow ACMA to invite expressions of interest for the re‐issue and  prepare a draft of a re‐issued licence once the current licence is within 2 years of expiry.  Items 1‐2  would remove reference to the 2 year period in these sections, and leave ACMA with the flexibility  to undertake the above tasks when it considers appropriate. 

Section 60 sets out the standard procedure for allocating spectrum licences, which may involve  allocation by auction, by tender, or allocation for a pre‐determined price or a negotiated price.  However, the Minister may issue a determination under section 82 that that this process not be  followed, where the Minister considers it is in the ‘public interest’ to reissue the spectrum licence to  the entity that current holds it. As part of this section 82 power, the Minister may also specify a  ‘class of services’ for which it would be in the ‘public interest’ to reissue a spectrum licence to the  entity that current holds it. Note that the term ‘public interest’, which is used several times in the  Act, is not defined anywhere in it. 

Such determinations are currently disallowable instruments for the purposes of section 46A of the  Acts Interpretation Act 1901. Section 46A of the Acts Interpretation Act has been overtaken by  section 42 of the Legislative Instruments Act 2003 which provides for disallowance. Item 4 repeals  subsection 82(4) of the Act and replaces it with a new version to the effect that the above  determinations will be legislative instruments, but will not be disallowable under section 42 of the  Legislative Instruments Act 2003. The Explanatory Memorandum comments: 

This instrument is being exempted from the disallowance regime because any delay stemming  from a potential disallowance of such a ministerial determination would severely impact upon  the successful conclusion of licence reissue discussions between the Government and the  relevant incumbent licensees. There would also be adverse follow‐on impacts on commercial  and investment certainty for incumbent licensees if reissue discussions are delayed. 

In May 2010, the Commonwealth Attorney‐General provided policy approval for this  amendment.10 

                                                             9.   Op cit. p. 4.  10.   Ibid., p. 18. 

Warning: All viewers of this digest are advised to visit the disclaimer appearing at the end of this document. The disclaimer  sets out the status and purpose of the digest. 

6  Radiocommunications Amendment Bill 2010   

Warning: All viewers of this digest are advised to visit the disclaimer appearing at the end of this document. The disclaimer  sets out the status and purpose of the digest. 

Existing section 134 allows ACMA to vary class licences. However, before doing so,  ACMA must give  notice of its intention and provide interested persons with the opportunity to comment.  Item 5,  which deals with the coexistence issue discussed earlier in this Digest, inserts new subsection 136(1A).  It requires that ACMA must be satisfied of certain matters before making a variation that  would result in coexistence. These matters are that the variation of the class licence:

• would not result in unacceptable levels of interference to the operation of radiocommunications 

devices operated, or likely to be operated, under relevant spectrum licences  and  • would be in the public interest.  

Item 7 is a related amendment. Existing section 138 prevents ACMA from issuing class licences in an  area of the spectrum designated for spectrum licences under section 36. Item 7 replaces this with a  new version of section 138 that would allow issuing class licences in such circumstances, but only  when ACMA is satisfied of certain matters. The first two are the same as the dot points above in  relation to item 5. In addition, ACMA must consult with all licensees of spectrum licences who may  be affected by the proposed issue of the class licence. 

 

  © Commonwealth of Australia 2010 

This work is copyright. Except to the extent of uses permitted by the Copyright Act 1968, no person may reproduce or  transmit any part of this work by any process without the prior written consent of the Parliamentary Librarian. This  requirement does not apply to members of the Parliament of Australia acting in the course of their official duties.  

Disclaimer: Bills Digests are prepared to support the work of the Australian Parliament. They are produced under time and  resource constraints and aim to be available in time for debate in the Chambers. The views expressed in Bills Digests do not  reflect an official position of the Australian Parliamentary Library, nor do they constitute professional legal opinion. Bills  Digests reflect the relevant legislation as introduced and do not canvass subsequent amendments or developments. Other  sources should be consulted to determine the official status of the Bill. 

Feedback is welcome and may be provided to: web.library@aph.gov.au. Any concerns or complaints should be directed to  the Parliamentary Librarian. Parliamentary Library staff are available to discuss the contents of publications with Senators  and Members and their staff. To access this service, clients may contact the author or the Library’s Central Enquiry Point  for referral.  

    Members, Senators and Parliamentary staff can obtain further information from the Parliamentary  Library on (02) 6277 2764.